La montée des eaux menace le chantier naval de Norfolk et fait craindre des "dommages catastrophiques"

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Par Nicholas Kusnetz, Nouvelles InsideClimate

Cet article a été publié conjointement par NBCNews.com et InsideClimate News, un média indépendant à but non lucratif qui couvre le climat, l’énergie et l’environnement.

PORTSMOUTH, Virginie – Au pied de la baie de Chesapeake, dans le sud-est de la Virginie, se trouve un chantier naval plus ancien que la nation elle-même. L’un des premiers navires de guerre du pays a été construit ici en 1799. Il en a été de même du premier cuirassé et, après des décennies, du premier porte-avions.

Au cours des trois derniers siècles, le chantier naval de Norfolk a été bloqué et incendié, pour être reconstruit encore et encore. C’est aujourd’hui l’un des quatre chantiers navals de la marine qui entretiennent les sous-marins et les porte-avions à propulsion nucléaire du pays, ce qui permet au Pentagone de réagir rapidement aux crises militaires et humanitaires dans le monde.

Mais le chantier naval fait maintenant face à sa plus grande menace existentielle: la montée des mers et des conditions météorologiques extrêmes entraînées par le changement climatique.

Au cours des 10 dernières années, le chantier naval de Norfolk a subi neuf inondations majeures qui ont endommagé le matériel utilisé pour réparer les navires, et les inondations s'aggravent, selon la marine. En 2016, la pluie de l'ouragan Matthew a laissé 2 pieds d'eau dans un bâtiment, nécessitant des réparations de près de 1,2 million de dollars.

Image: Carte du chantier naval de Norfolk au pied de la baie de Chesapeake.
Le chantier naval de Norfolk se trouve au pied de la baie de Chesapeake.

Et ce n’était même pas un coup direct. L’inquiétude la plus immédiate, d’après les anciens dirigeants militaires, est une forte tempête qui souffle sur toute la région.

«Cela risquerait de causer des dommages graves, voire catastrophiques, et de mettre le chantier naval hors service pendant un certain temps», a déclaré Ray Mabus, secrétaire de la Marine sous le président Barack Obama. "Cela a des implications non seulement pour le chantier naval, mais pour nous, pour la Marine."

Parmi les plus grandes vulnérabilités du chantier naval, il y a ses cinq cales sèches, c’est-à-dire des bassins au bord de l’eau qui peuvent être scellés et pompés à sec pour exposer la coque d’un navire à des fins de réparation. Une fois à l'intérieur, les navires sont souvent coupés à l'air libre, laissant les systèmes mécaniques coûteux vulnérables aux dommages causés par les tempêtes et les inondations.

Image: Dry Dock 12 à Newport News, en Virginie
La cale sèche 12 à Newport News, en Virginie, est inondée pour faire flotter le porte-avions Gerald R. Ford avant sa mise en service en 2013.Joshua J. Wahl / US Navy

Les cales sèches "n'étaient pas conçues pour faire face aux menaces" de la montée des mers et des tempêtes plus fortes, selon un rapport de 2017 du Government Accountability Office. Les responsables de la marine ont prévenu l'agence de surveillance du gouvernement que l'inondation d'une cale sèche pourrait causer des «dommages catastrophiques aux navires».

Déjà, les inondations à marée haute entraînent des retards importants dans la réparation des navires, a précisé le GAO, perturbant ainsi les programmes de maintenance de la flotte de la Marine. Le niveau de la mer à Norfolk a augmenté de 1,5 pied au cours du siècle dernier, soit le double de la moyenne mondiale, en partie à cause du naufrage du littoral.

La marine a érigé des murs anti-inondations temporaires et utilise des milliers de sacs de sable pour protéger les cales sèches du chantier naval de Norfolk. La Marine a également commencé à élever du matériel, mais l'installation reste vulnérable, selon une enquête du département de la Défense sur les effets des conditions météorologiques extrêmes sur les bases militaires, obtenue à la suite d'une demande d'enregistrement public. En réponse, la Marine a proposé une barrière plus permanente dont le coût, estimé à plus de 30 millions de dollars, s'inscrit dans le cadre d'un plan de 21 milliards de dollars sur 20 ans soumis au Congrès cette année pour moderniser les chantiers navals de Norfolk et de la Marine dans le Maine, Washington et Hawaii.

Mais les nouveaux projets doivent encore être approuvés.

La marine a indiqué qu'elle prenait de nombreuses mesures pour limiter les dégâts causés par les inondations. "Ces exigences garantissent la sécurité de notre personnel, de nos navires (nucléaires et non nucléaires) et de nos infrastructures de chantier naval", a déclaré William M. Couch, porte-parole de la Marine, dans un courrier électronique.

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