La mission de la Chine sur Mars est un aperçu de ses ambitions spatiales. Mais nous ne sommes pas encore dans une course spatiale – 30 juillet 2020

La NASA est sur le point de lancer sa quatrième mission de rover sur Mars aujourd’hui.

La mission comprend un micro-hélicoptère qui tentera le premier vol sur la planète rouge.

Mais au moment où il arrivera vers mars de l’année prochaine, un autre rover chinois se préparera à atterrir.

Les deux missions ont suscité de nombreuses spéculations sur une nouvelle course spatiale du 21e siècle.

La dernière fois, ce sont les deux plus grandes superpuissances du monde, la Russie et les États-Unis, qui se disputaient l’envoi d’un homme sur la Lune.

Mais cette fois, une autre superpuissance majeure est entrée dans le mélange.

La persévérance – comme l’appelle le rover américain – est partie d’un ambitieux programme à long terme de la NASA pour capturer des échantillons au sol et les ramener sur terre, où ils peuvent être étudiés avec des détails sans précédent.

L’expérience du mini-hélicoptère vise à voir s’il est possible d’effectuer des relevés aériens à courte distance de Mars couvrant plus de terrain qu’un rover ne le pourrait.

La mission de la Chine, en revanche, est ambitieuse à d’autres égards.

le La sonde Tianwen-1 – nommée d’après un poème classique intitulé “ Questions célestes ” – a explosé depuis l’île méridionale de la Chine, Hainan la semaine dernière et cherche à réduire l’écart technologique avec les États-Unis de plusieurs décennies.

Le programme spatial dirigé par l’armée chinoise vise à réaliser trois «premières» – un orbiteur sur Mars, un atterrisseur et un rover en une seule mission.

“La Chine a maintenant rejoint le club spatial de Mars”, a déclaré à l’ABC le professeur de génie aérospatial de l’Université Tsinghua de Pékin, Fu Song.

“Mais la Chine ne veut pas concurrencer les États-Unis – les États-Unis ont la technologie la plus avancée.”

La Chine a jeté son dévolu sur l’espace

La sonde Tianwen-1 est la dernière d’un programme régulier de missions spatiales aidant la Chine à devenir une puissance spatiale majeure.

En 2003, la Chine n’est devenue que le troisième pays à mener avec succès des vols spatiaux habités.

Depuis, il a lancé deux modules de laboratoire spatial, appelés Tiangong.

Et en 2018, la Chine est devenue le seul pays à avoir réussi à poser une sonde de l’autre côté de la Lune.

La mission était un exploit technologiquement difficile étant donné que les signaux de communication avec la Terre doivent être renvoyés par les satellites.

Les différentes missions visent à construire vers la Chine en opérant de manière indépendante une station spatiale habitée en orbite basse d’ici quelques années.

En cas de succès, il pourrait devenir le seul laboratoire spatial, avec des doutes quant à savoir si la Station spatiale internationale sera remplacée une fois qu’elle sera déclassée plus tard cette décennie.

Les objectifs lunaires de la Chine au cours de la prochaine décennie incluent également la création éventuelle d’un poste de recherche scientifique sur le pôle sud de la lune.

Le projet sera potentiellement construit à l’aide de la technologie d’impression 3D, bien que les détails publics soient rares.

«Le succès de la mission d’aujourd’hui constitue la base essentielle du succès de nos prochaines missions», a déclaré le directeur adjoint de l’Administration spatiale chinoise Wu Yanhua à la télévision d’État après le lancement de Tianwen-1.

“Si l’ensemble du programme réussit, ce sera une étape importante pour la Chine.”

Mais s’agit-il d’une nouvelle course à l’espace?

Les analystes affirment que les progrès rapides réalisés par les scientifiques et ingénieurs spatiaux chinois ne signifient pas l’aube d’une nouvelle «course» spatiale. Du moins, pas encore, en tout cas.

Au lieu de cela, cela suggère que nous sommes sur le point d’entrer dans une nouvelle «ère d’or» de l’exploration spatiale.

Un autre participant à l’exploration de Mars – les Émirats arabes unis – a également récemment lancé un satellite en orbite avec l’aide technologique des États-Unis.

Avec la Chine, la mission marque un changement important dans le domaine spatial mondial, jusqu’ici dominé par les États-Unis et la Russie.

Mais atterrir sur Mars reste le défi le plus difficile.

Et en tant que tel, selon Dean Cheng – un analyste spatial et militaire chinois au sein du groupe de réflexion américain The Heritage Foundation – nous sommes encore loin de comparer le programme spatial chinois aux États-Unis.

“Ce que cela fait, c’est que cela place la Chine sur la carte en tant que troisième pays à envoyer une sonde sur Mars”, a déclaré M. Cheng à ABC.

“Mais vous comparez des pommes et des kumquats. C’est un moment majeur pour la science spatiale chinoise – c’est leur première sonde interplanétaire dépassant le système lunaire de la Terre.

“Mais… nous devons garder à l’esprit que les États-Unis ont pu poser des sondes sur Mars dans les années 1970 et – avec les Russes – avaient des orbiteurs martiens avant cela.”

Malgré les récents succès des missions spatiales chinoises, les experts préviennent également que les chances d’atteindre les trois objectifs de la mission Tianwen-1 seront difficiles.

“Seule la NASA a réussi à atterrir en toute sécurité sur la surface martienne”, a déclaré le journaliste spatial Andrew Jones, qui surveille le programme spatial chinois.

«Les Européens ont échoué, les Russes et les Soviétiques ont échoué, tout doit se passer parfaitement.

“Pour une première tentative, c’est un défi de taille.”

Il y a encore un potentiel de rivalité future

En revanche, Perseverance sera le cinquième rover à atterrir sur Mars après des missions en 1997, 2004 (qui ont atterri deux rovers) et 2012.

Les États-Unis ont interdit la coopération avec la Chine dans le domaine spatial en 2011, car la Chine craignait d’accéder aux technologies américaines et de les appliquer à un usage militaire.

Pékin a longtemps plaidé contre l’interdiction et a largement coopéré avec la Russie et l’Allemagne à la place.

La restriction américaine met en évidence qu’en dépit de son avance technologique, la concurrence spatiale sera à l’avenir un domaine de rivalité majeur.

L’un des avantages de la Chine est que son programme spatial n’est pas soumis aux caprices des changements d’administrations politiques.

“Pour le moment, au moins avec l’administration actuelle, les États-Unis visent à aller sur la Lune avec des astronautes cette décennie”, a déclaré Jones.

“C’est quelque chose qui est bien au-delà de la portée des capacités chinoises.”

La question est, pour combien de temps?

abc

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