La Géorgie bat l’Alabama pour son premier championnat national depuis 1980

Le quart-arrière n’était pas censé être assez bon. L’entraîneur n’a pas pu gagner le grand match.

Ensemble, ils ont brisé ces récits en morceaux, Stetson Bennett IV et Kirby Smart brisant la sécheresse du championnat national de Géorgie.

Bennett a dominé Bryce Young, le vainqueur du trophée Heisman. Smart a eu raison de son ancien patron, Nick Saban, le recordman des titres nationaux. Et les Bulldogs ont tout gagné pour la première fois depuis 1980, tuant leurs démons Crimson Tide après sept défaites consécutives avec une passionnante victoire 33-18 au Lucas Oil Stadium d’Indianapolis. L’équipe de 2017, qui a fait exploser une avance de 10 points au quatrième trimestre contre l’Alabama lors du match de championnat national, peut dormir tranquille.

“Il va y avoir une propriété déchirée à Indianapolis ce soir, bébé”, a déclaré un Smart en liesse, faisant écho à l’appel lancé par feu l’homme de jeu de Géorgie Larry Munson après que les Bulldogs aient tout gagné en 1980.

Stetson Bennett célèbre la victoire de la Géorgie au championnat national contre l’Alabama.
Aaron Josefczyk/UPI/Shutterstock

Bennett, un ancien quart-arrière du collège junior qui a commencé cette saison en tant que remplaçant, a lancé deux passes de touché lors de la finale à 8:09, répondant comme un champion après que son échappé ait permis à l’Alabama d’aller de l’avant. La défense étoilée a produit une performance retentissante un peu plus d’un mois après avoir été déchiquetée par le Crimson Tide (13-2). Il a éliminé Young à deux reprises, le premier match à interceptions multiples de sa jeune carrière, a limité l’Alabama à un seul touché en quatre déplacements dans la zone rouge et Kelee Ringo l’a glacé avec son retour d’interception de 79 verges pour un touché. Au fur et à mesure que cette pièce se déroulait, un Bennett émotif a commencé à se déchirer. Il était à 54 secondes d’être champion.

Stetson Bennett
Stetson Bennett complète une passe de touché de 40 verges à Adonai Mitchell au quatrième quart pour donner l’avance à Georgia.
Getty Images
Kelee Ringo marque sur un retour d'interception au cours du quatrième quart-temps.
Kelee Ringo marque sur un retour d’interception au cours du quatrième quart-temps.
Getty Images

“Je n’allais pas être la raison pour laquelle nous avons perdu ce match”, a-t-il déclaré. «C’est la chose que Coach Smart et toute l’équipe ont prêché toute l’année : la résilience, la ténacité, le sang-froid, la connexion. Je savais que ces gars à côté de moi me soutenaient, et je soutenais aussi. »

Natif de Blackshear, en Géorgie, Bennett est devenu le partant lorsque JT Daniels a subi une blessure au début de la saison et n’a jamais abandonné le travail. Il a fait face à des critiques constantes, pas plus qu’après le match de championnat SEC le mois dernier lorsqu’il a lancé une paire d’interceptions. Smart, l’ancien coordinateur défensif de l’Alabama qui a élevé le programme de Géorgie (14-1) depuis son arrivée en 2016, n’a pas cillé. Il restait avec Bennett.

“Mec,” dit Smart, “quelle histoire.”

Stetson Bennett tâtonne au quatrième quart.
Stetson Bennett tâtonne au quatrième quart.
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Il a fallu un certain temps pour que l’offensive géorgienne se prépare contre l’Alabama. La défense la mieux classée a gardé les Bulldogs dans le match, même si l’Alabama a perdu la menace profonde et dynamique Jameson Williams à cause d’une blessure au genou au deuxième quart a certainement été un facteur contributif. Il y a à peine 37 jours, Young a incendié la Géorgie pour 421 verges dans les airs et trois touchés. Sans Williams et son collègue receveur John Metchie (LCA déchiré) à affronter, la défense des Bulldogs a fléchi ses muscles.

“Ils ont gagné ce match pour nous”, a déclaré Bennett à propos de la défense géorgienne.

Kirby Smart célèbre avec le trophée du Georgia's College Football Playoff Championship.
Kirby Smart célèbre avec le trophée du Georgia’s College Football Playoff Championship.
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Nick Saban et Kirby Smart, qui était le coordinateur défensif de Saban en Alabama, s'embrassent.
Nick Saban et Kirby Smart, qui était le coordinateur défensif de Saban en Alabama, s’embrassent.
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L’Alabama semblait prêt à prendre le contrôle après la mi-temps, consommant 7:45 du troisième quart avec une course de 17 jeux et 68 verges qui a finalement vu son jeu de course démarrer. Brian Robinson Jr. a couru 35 mètres sur le trajet, convertissant personnellement trois troisièmes essais, mais Agiye Hall a laissé passer un troisième essai de Young entre ses mains et le panier de 48 mètres de Will Reichard a été bloqué.

Lors du jeu suivant, James Cook a arraché une course de 67 verges – la plus longue course autorisée par l’Alabama toute l’année – permettant à la Géorgie d’aller de l’avant lors du premier touché du match. Les blancs l’ont repris d’un mètre, donnant aux Bulldogs leur première avance, à 13-9, avec 1:20 à jouer dans le quart. L’Alabama a répondu avec une longue course qui s’est terminée par un panier pour se rapprocher d’un point. C’était la troisième fois en autant de voyages dans la zone rouge que le Tide n’a pas pu le frapper.

Bryce Young (9) s'éloigne avec Chris Owens (79).
Bryce Young (9) s’éloigne avec Chris Owens (79).
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Ils ont finalement percé, grâce à un cadeau de Bennett. Son échappé a mis en place l’Alabama sur la ligne des 16 verges de Géorgie. Bennett essayait de jeter le ballon, mais alors qu’il était tiré vers le bas, il lui a glissé des mains et il a été récupéré nonchalamment par Brian Branch juste avant de sortir des limites. Au troisième et au but, Young a trouvé l’ailier rapproché Cameron Latu alors qu’il était sous une forte course de 3 mètres pour donner à l’Alabama une avance de 18-13 avec 10:14 à faire.

Bennett n’a pas laissé son erreur le retenir. Il est sorti en lançant des fléchettes lors de la possession suivante et a répondu avec son meilleur lancer de la soirée, une frappe de 40 verges à Adonai Mitchell alors que Georgia reprenait l’avantage, avec 8:09 au compteur. Bennett a parfaitement lâché le ballon vers son receveur de première année, qui l’a reçu malgré la couverture hermétique de Khyree Jackson. Les Bulldogs ne traîneraient plus, et Bennett a ajouté à l’avance avec une frappe de 15 verges à l’ailier rapproché de première année Brock Bowers.

“Si une équipe le mérite, elle le mérite”, a déclaré Saban. « Ils ont très bien joué toute l’année. Nous étions la seule équipe à les battre lors du match de championnat SEC. Et nous n’avons tout simplement pas pu terminer le match ce soir comme nous le voulions.

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