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La dotation de Harvard liée à la bataille controversée sur l’étiquetage de l’huile d’olive en Californie | Nouvelles

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Harvard s’est mêlé à une querelle sur l’huile d’olive plus tôt cette année lorsque la législature californienne a décidé de réglementer la façon dont le produit est étiqueté – en partie en réponse aux pratiques commerciales d’une entreprise appartenant auparavant à Harvard Management Company.

La mesure, qui oblige les producteurs à étiqueter leur produit avec le pourcentage d’huile d’olive provenant de Californie, a été adoptée par le Sénat de l’État le 30 août et l’Assemblée le 1er septembre et attend maintenant la signature du gouverneur Gavin Newsom.

La controverse découle des décisions commerciales de California Olive Ranch, basé à Chico, en Californie, le plus grand producteur d’huile d’olive extra vierge du pays, au cours des trois années où HMC détenait une participation importante dans l’entreprise.

En 2017, HMC a acquis une participation de plusieurs millions de dollars dans COR. L’achat n’a jamais été confirmé publiquement par HMC, mais plusieurs personnes affiliées à l’industrie de l’huile d’olive de l’État ont déclaré qu’il s’agissait d’un secret de polichinelle en Californie.

L’une de ces personnes – Brady Whitlow, PDG de Corto Olive, une entreprise concurrente – a déclaré dans une interview qu’il avait rencontré des responsables de HMC en 2017 pour discuter de son accord avec California Olive Ranch.

L’année suivante, les oléiculteurs de l’État ont subi une saison de récolte historiquement médiocre en raison de conditions météorologiques inhabituelles, laissant les agriculteurs sans produit à vendre aux distributeurs. En réponse, COR a décidé de lancer une série de « mélanges mondiaux », en sous-traitant une partie de la production à des pays comme l’Argentine, le Chili et le Portugal, tout en conservant le label California Olive Ranch.

Cette décision a permis à COR de préserver son espace au sein des détaillants et des supermarchés nationaux et d’éviter des pertes généralisées pour l’entreprise.

Depuis lors, le changement de stratégie commerciale de COR a suscité des réactions négatives de la part de petits producteurs qui prétendent que la décision de COR a induit les clients en erreur en leur faisant croire qu’ils consommaient de l’huile d’olive produite à 100% en Californie.

Ces oléiculteurs sont à l’origine d’un effort législatif visant initialement à interdire toute référence à la «Californie» sur les produits à base d’huile d’olive vendus qui ne contiennent pas à 100% d’huile d’olive californienne. Cet effort a abouti à un projet de loi en février – le projet de loi 535 de l’Assemblée, rédigé par la membre de l’Assemblée de l’État Cecilia Aguiar-Curry – qui proposait des modifications au code d’étiquetage des aliments existant.

Samantha Dorsey, présidente du McEvoy Olive Ranch à Petaluma, en Californie, a allégué qu’en raison du mélange de leur produit avec des huiles d’olive importées, COR vend son huile d’olive à un prix nettement inférieur, ce qui nuit aux petits producteurs et à l’intégrité. du marché intérieur.

“Il y a plusieurs entreprises dans la catégorie qui, je pense, ne rendent pas service aux agriculteurs californiens avec leur étiquetage, et l’une de ces entreprises est California Olive Ranch”, a déclaré Dorsey.

Michael Fox, PDG de California Olive Ranch, a écrit dans un communiqué que l’entreprise a des labels “très transparents” et est digne de confiance pour son “engagement envers la qualité”.

“Notre huile d’olive extra vierge, quelle que soit sa source, répond aux normes strictes de qualité et de pureté que nous avons ici en Californie”, a écrit Fox. “Les partisans de la mesure originale n’ont jamais partagé un seul point de données à l’appui de leurs affirmations.”

“Nous avons partagé de nombreux faits qui montrent que le marché californien de l’huile d’olive se porte très bien au détail », a-t-il ajouté.

La bataille sur AB 535 a conduit certains membres de l’industrie à alléguer que Harvard était en partie à l’origine du changement de COR vers l’utilisation d’huile d’olive étrangère, ainsi que des efforts de lobbying plus récents contre le projet de loi qui saperaient la stratégie.

“HMC a siégé au conseil d’administration lorsque la décision a été prise d’importer de l’huile étrangère et de la commercialiser de manière trompeuse sous le nom de Californie », a écrit Alan Hilburg, chef de la California Coalition For Truth in Olive Oil Labeling, une organisation politique qui a soutenu la première itération de AB 535, dans un e-mail. “Ces pratiques sont la raison pour laquelle AB535 a été lancé.”

Harvard a cédé son équipe de ressources naturelles en octobre 2020 – y compris sa participation dans COR – à une nouvelle société de gestion d’investissement, Solum Partners. HMC reste un commanditaire de Solum Partners, ce qui signifie qu’elle est indirectement exposée à l’investissement de Solum dans California Olive Ranch, bien qu’elle reste peu impliquée dans la gestion quotidienne de Solum ou de California Olive Ranch.

Patrick S. McKiernan, porte-parole de HMC, a refusé de commenter ses investissements précédents dans COR ou Solum Partners, citant sa politique de ne pas commenter les investissements individuels. Joshua Clarkson, porte-parole de Solum Partners, a également refusé de commenter.

Hilburg a écrit que California Olive Ranch a dépensé de loin ses petits concurrents dans le lobbying autour de AB 535, dans ce qu’il a décrit comme “un scénario classique de David et Goliath”.

Selon les registres de l’État, California Olive Ranch a dépensé environ 81 000 $ en frais de lobbying contre le projet de loi, tandis que la coalition de Hilburg n’a dépensé que 13 000 $.

La lutte controversée a abouti à un compromis. La législation a été modifiée afin que des entreprises comme California Olive Ranch puissent toujours utiliser «Californie» sur leurs étiquettes, tant qu’elles divulguent le pourcentage d’huile d’olive provenant de l’État d’Or. Fox a déclaré dans sa déclaration que le COR est désormais neutre sur la législation.

— La rédactrice Virginia L. Ma peut être contactée à [email protected]

—Le rédacteur en chef Kevin A. Simauchi peut être contacté à [email protected] Suivez-le sur Twitter @Simauchi.

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