La défense de l’USC ouvre la voie contre l’Utah alors que les chevaux de Troie s’améliorent à 3-0

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Ils ont commencé cette saison étrange en tant que prétendants à la conférence improbables, élevés en raison d’un calendrier souple, d’un quart-arrière vedette de deuxième année et d’un sentiment toujours persistant de potentiel non réalisé. Ils ont débuté avec deux victoires miracles et le record sans tache le plus troublant du football universitaire.

Mais samedi soir, les chevaux de Troie de l’USC n’aurait pas besoin d’un coup de pied sur le côté ou d’un bout chanceux ou d’un tour d’étoile Kedon Slovis pour s’échapper avec un thriller de dernière seconde à couper le souffle. C’est un effort beaucoup moins flou, construit sur une défense avare, qui a vu l’USC battre l’Utah 33-17 pour sa première victoire à Salt Lake City depuis 2012.

Et pour cette raison inattendue, c’était sans aucun doute la victoire la plus importante des Troyens de la saison à ce jour. L’USC (3-0) est à mi-chemin d’une ardoise invaincue et n’a pas à quitter Los Angeles avant un match potentiel pour le titre Pac-12 à la fin décembre. Même si le scepticisme demeure, il est indéniable que la voie à suivre est heureuse.

Ce chemin vers un titre Pac-12 inhabituel était censé inclure l’un de ses obstacles les plus difficiles dans l’Utah. Au lieu de cela, cela a conduit à une équipe qui ressemblait à quelqu’un qui jouait son premier match de la saison fin novembre, qui a été forcée de remplacer son quart-arrière, son meilleur porteur de ballon et neuf partants en défense.

Après des semaines où l’USC a payé ses propres erreurs écrasantes, Utah (0-1) semblait désireux de rendre la pareille. Les Utes ont retourné le ballon cinq fois, offrant à l’USC occasion après occasion.

Cette fois, USC a obligé.

Le secondeur Drake Jackson a été le premier à faire payer une infraction bâclée de l’Utah, sautant devant une passe d’écran au premier quart pour sa première interception en carrière. C’était le début d’une longue journée pour le nouveau quart-arrière de l’Utah, Cameron Rising, qui n’a pas été nommé publiquement le partant avant la première attaque en attaque.

Le quart-arrière de l’USC Kedon Slovis lance une passe lors de la première mi-temps contre l’Utah samedi soir.

(Rick Bowmer / Associated Press)

Rising a été renfloué sur ce premier chiffre d’affaires, car l’USC, encore une fois lente à démarrer, a été renflouée à trois reprises. Mais lors du prochain claquement offensif de l’Utah, le destin ne serait pas si gentil, car le plaqueur défensif Marlon Tuipulotu a franchi la ligne, a frappé le quart-arrière et a relâché le ballon. L’ailier défensif Connor Murphy a récupéré le ballon à la ligne des quatre verges, mettant l’USC en parfaite position pour prolonger une avance.

C’était un scénario étonnamment similaire à celui où les Trojans se sont retrouvés la semaine dernière, près de la ligne de but contre l’Arizona. L’USC a atteint la ligne d’un mètre, mais n’a pas été en mesure de convertir et a finalement raté le panier, complétant l’une des séquences les plus ineptes de sa saison jusqu’à présent.

Cette fois, cependant, Vavae Malepeai a percé les plaqueurs au deuxième but et a mis fin au suspense tôt.

Il y avait d’autres signes de croissance. Après avoir vu ses secondeurs rouler à la vapeur dans le match de course au cours des deux premières semaines, l’USC a maintenu l’Utah, leader du Pac-12 de l’année dernière à la course, à 119 verges au sol. Ralen Goforth et Kana’i Mauga, deux secondeurs qui avaient particulièrement lutté au début, ont combiné pour 23 plaqués, faisant eux-mêmes une grande partie de ce travail.

L’USC a également eu les quarts de l’Utah en course toute la nuit, limogeant Rising et son éventuel remplaçant, Jake Bentley, à trois reprises et faisant beaucoup plus pression sur eux, forçant des lancers errants tout au long. Combinés, les deux quarts ont été tenus de compléter seulement 55% de leurs passes pour seulement 216 verges.

Un autre échappé de l’Utah sur un transfert raté a remis l’USC en excellente position. Mais cette fois, Slovis a rendu le ballon sur une passe errante, qui a été interceptée par Nephi Sewell sur la ligne des 13 verges des Utes.

Encore une fois, Slovis a eu du mal à rester vif tout au long. Il a raté plusieurs récepteurs ouverts et s’est jeté dans des situations compromettantes plus d’une fois. Il a quand même terminé avec 264 verges sur une passe de 24 en 35, mais il était clair pour la troisième semaine consécutive que le quart-arrière de deuxième année n’était pas encore entièrement sur son jeu.

Ainsi, l’USC s’est penché sur son jeu au sol, malgré le fait que ses deux dernières rencontres avec l’Utah n’ont rapporté que 86 verges sur 53 tentatives.

Malepeai a terminé avec 62 verges au sol en tête de l’équipe. Mais c’est le speedster de deuxième année Kenan Christon qui a réussi un énorme entraînement avec une course de 47 verges.

À ce moment-là, l’USC avait commencé à mettre le jeu à l’écart via des buts sur le terrain. Les Trojans en ont lancé trois en seconde période, mettant finalement le pied sur l’accélérateur, laissant leur prochain retour miraculeux pour une autre semaine.

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