La découverte de Stone Tools en Chine montre que les premiers humains ont quitté l'Afrique il y a plus de 2 millions d'années

La découverte de Stone Tools en Chine montre que les premiers humains ont quitté l'Afrique il y a plus de 2 millions d'années

Un outil de pierre découvert sur le site chinois. Image: Prof. Zhaoyu Zhu Les archéologues travaillant dans la région de Shangchen en Chine ont découvert des dizaines d’outils de pierre, dont les plus anciens datent de 2,1 millions d’années, ce qui en fait les premières preuves connues d’une présence humaine en dehors de l’Afrique. Les humains anciens, probablement une forme de l’homo erectus , occupait ce qui est maintenant la région de Shangchen en Chine il y a environ 2,1 millions d’années, selon nouvelle recherche publié aujourd’hui dans La nature . Cette zone est à environ 400 miles (660 km) à l’ouest de Shanghai, mais plus important encore, il est à environ 9 000 miles (14 000 km) à l’est de l’Afrique, le berceau des hominidés. La découverte de 96 outils en pierre enfouis dans 17 couches de sédiments en grande partie continues, datant de 1,3 à 2,1 millions d’années, suggère que les humains ont fait leur chemin d’Afrique en Chine plus longtemps qu’on ne le pensait. Avant cette découverte, la plus ancienne preuve connue d’activité hominine en dehors de l’Afrique a été découverte à Dmanisi, en Géorgie, à savoir les outils et les os d’une espèce humaine, peut-être l’homo erectus , datant de 1,85 million d’années. D’autres outils et fossiles trouvés en Chine et à Java remontent à entre 1,5 million et 1,7 million d’années. Mais cette nouvelle évidence brise la barrière de deux millions d’années, une première pour les archéologues travaillant à l’extérieur de l’Afrique. La découverte stupéfiante montre que les soi-disant «humains archaïques» se baladaient en Asie il y a 1,3 million d’années avant notre espèce, Homo sapiens , a même existé. Une photo du site. Image: Prof. Zhaoyu Zhu Une équipe dirigée par Zhaoyu Zhu de l’Académie chinoise des sciences à Guangzhou, en Chine, a découvert les artefacts du plateau chinois de Loess. Les chercheurs ont retiré 82 outils en pierre et 14 pierres non floconnées. Les outils, qui remontent au Pléistocène inférieur, étaient basiques dans leur construction mais divers en termes de fonction, et incluaient des noyaux, des flocons, des grattoirs, des pointes, des perceurs, des pics et des marteaux, ces derniers présentant des signes d’utilisation. D’autres fouilles sur le site ont révélé le fragment de mâchoire inférieure d’un cerf, et des fossiles d’un bovidé, un autre herbivore à onglons, parmi d’autres fragments d’os. Fait important, aucun des fossiles animaux ne présentait de signes de boucherie, tels que des marques de découpe ou une rupture délibérée pour accéder à la moelle osseuse, de sorte qu’aucune preuve directe de transformation animale n’a été trouvée. Les artefacts ont été découverts dans 17 couches sédimentaires. Onze de ces couches étaient associées à un milieu humide et chaud – couches qui contenaient les dépôts les plus riches en outils de pierre (80 pour être exact). Les six autres couches étaient associées à un environnement plus froid et plus sec, et elles présentaient beaucoup moins d’artefacts. Zhu et ses collègues disent que les 17 couches s’étendent sur une longue période, environ 850 000 ans, durant laquelle la région a été occupée à plusieurs reprises, mais pas nécessairement continuellement, et que les conditions environnementales ont probablement contribué au succès et aux luttes de ces populations. Certains des outils trouvés sur le site. Image: Zhaoyu Zhu et al., 2018 / Nature Comme toujours, il est important de discuter de la façon dont les chercheurs sont arrivés à leurs dates. Dans ce cas, ils ont utilisé une technique connue sous le nom de datation paléomagnétique, qui analyse les sédiments et les loess (sable soufflé par le vent). Cette technique de datation tire parti de l’influence du champ magnétique de notre planète lorsqu’elle se retourne, ce qu’elle fait de temps à autre, transformant le pôle nord magnétique en le sud magnétique, et vice versa. Les minéraux magnétiques enfouis dans les sédiments et les loess enregistrent ces changements de polarité, que les scientifiques peuvent lier à une référence datée connue sous le nom d’échelle de temps de polarité géomagnétique. Dans ce cas, les couches étaient âgées de 1,3 à 2,1 millions d’années. Fait important, les minéraux dans les 17 couches sédimentaires, et non les artefacts eux-mêmes, ont été datés, c’est donc un exemple de datation «indirecte». Il est donc possible que ces artefacts ne soient pas aussi anciens à la datation, mais il est difficile d’expliquer comment ces objets auraient pu s’y trouver (peut-être que ces outils ont été délibérément enterrés, par exemple). En outre, il est important de souligner qu’aucune preuve fossile de l’homme n’a été découverte sur le site, ce qui rend impossible pour les chercheurs de lier les outils à une espèce spécifique de l’homme. Il est remarquable que les humains vivaient et prospéraient en Chine il y a deux millions d’années, mais c’est tout à fait possible. Les hominiens sont apparus en Afrique il y a plus de six millions d’années, et les premiers outils du registre archéologique remontent à trois millions d’années. Ecrire dans Nature Nouvelles et Vues John Kappelman, anthropologue à l’Université du Texas à Austin, explique: Le périple d’environ 14 000 kilomètres entre l’Afrique de l’Est et l’Asie de l’Est représente une expansion spectaculaire des proportions. La dispersion des hominidés a probablement été facilitée par l’augmentation de la population qui s’est déplacée vers de nouveaux territoires et rempli des niches vides, et pourrait aussi être motivée par le phénomène d’épuisement des ressources qui sous-tend la grande mobilité des chasseurs-cueilleurs actuels. Pourtant, même avec un taux de dispersion de seulement 5 à 15 kilomètres par an, une valeur bien à l’intérieur de la gamme quotidienne de chasseurs-cueilleurs modernes, la distance entre l’Afrique et l’Asie aurait pu être couverte en seulement 1 000 à 3 000 années. Kappelman dit que d’autres travaux archéologiques sont nécessaires pour montrer la vitesse exacte et la route prise par ces humains anciens. Katerina Harvati, responsable de la paléoanthropologie au Centre d’évolution humaine et de paléoenvironnement de Senckenberg, aime la nouvelle étude, affirmant que les auteurs ont fait du bon travail avec leur travail de terrain, leur datation et leur analyse. Elle a dit que les artefacts sont convaincants et que l’utilisation de la datation paléomagnétique était appropriée. Mais Harvati pense que des améliorations sont possibles, tant pour l’étude géologique du site que pour l’utilisation d’autres techniques de datation. “Je pense que le travail devrait être étendu avec des travaux de terrain supplémentaires, en particulier de nouvelles fouilles sur les sites découverts”, a déclaré Harvati à Gizmodo. “Cependant, les auteurs ont démontré la présence humaine il y a plus de deux millions d’années en Asie de l’Est. Si la datation est correcte, ce serait la première présence humaine hors d’Afrique. ” Harvati dit qu’il est surprenant que les hominidés n’aient pas étendu leur aire géographique plus tôt en Afrique, surtout après la première apparition des outils de pierre il y a environ trois millions d’années. “Existait-il une barrière géographique ou écologique à la dispersion, ou l’expansion était-elle permise par des développements cognitifs, anatomiques ou culturels? Cette découverte fait reculer une telle expansion géographique, et semble également montrer que la présence humaine pourrait avoir été étroitement liée à des conditions climatiques favorables “, a-t-elle dit. “Cela nous aidera à tester nos hypothèses sur ce qu’est le facteur critique des migrations humaines précoces”. Sans doute, les indices sur le calendrier des dispersions humaines, et les facteurs derrière l’évolution humaine elle-même , résident probablement en Afrique. Si nous voulons vraiment comprendre comment et pourquoi les humains ont pu se propager à travers la planète, nous allons explorer davantage le berceau qui était notre première maison. [ La nature ]