La décharge de cendres de charbon s'effondre dans les Carolines :: WRAL.com

Duke Energy a déclaré samedi soir que les fortes pluies de Florence ont provoqué l’effondrement d’une pente dans une décharge de cendres de charbon dans une centrale électrique fermée près de la côte de la Caroline du Nord.

La porte-parole de Duke, Paige Sheehan, a indiqué qu'environ 1 530 mètres cubes de cendres avaient été déplacés à la centrale électrique L.V. Sutton, près de Wilmington, et que les eaux de ruissellement contaminées avaient probablement coulé dans le bassin de refroidissement de l'usine. L'entreprise n'a pas encore déterminé si le déversoir qui draine le lac était ouvert ou si une contamination aurait pu se déverser dans la rivière Cape Fear. C'est à peu près assez de cendres pour remplir 180 camions à benne.

Florence a frappé la côte de la Caroline du Nord en tant que grand ouragan vendredi, déversant près de 1 mètre de pluie et gonflant les rivières de la région. Les inondations qui en ont résulté ont forcé le sauvetage des eaux vives et ont fait plusieurs morts.

Sheehan a déclaré que la société avait signalé l'incident aux autorités de régulation étatiques et fédérales "par prudence".

L'usine de Sutton, alimentée au charbon, a été retirée en 2013 et la société a extrait des millions de tonnes de cendres d'anciennes fosses à déchets et les a enlevées dans des décharges à revêtement plus sûr construites sur la propriété. Les cendres grises laissées par la combustion du charbon contiennent des métaux lourds toxiques, dont l'arsenic, le plomb et le mercure.

Duke a été minutieusement surveillé pour la manipulation de ses cendres de charbon depuis qu'un tuyau de drainage s'est effondré sous une fosse à déchets dans une ancienne usine à Eden en 2014, déclenchant un déversement massif recouvrant 70 miles (110 kilomètres) de Dan dans des boues grises. .

Dans un accord ultérieur avec les régulateurs fédéraux, Duke a accepté de plaider coupable à neuf violations de la Clean Water Act et à payer 102 millions de dollars en amendes et en dédommagement pour avoir déchargé illégalement des cendres de charbon dans cinq centrales de Caroline du Nord. L'entreprise est en train de fermer toutes ses décharges de cendres de charbon d'ici 2029.

La porte-parole Megan S. Thorpe, du Département de la qualité de l’environnement de l’État, a déclaré que les organismes de réglementation des États procéderaient à une inspection approfondie du site dès que possible et en toute sécurité.

"DEQ a surveillé de près tous les retenues de cendres de charbon qui pourraient être vulnérables dans cet événement pluvieux record", a déclaré Thorpe. Elle a ajouté que le ministère, après avoir évalué les dommages, «tiendra le service public responsable de la mise en œuvre de la solution garantissant la protection de la santé publique et de l’environnement».

Il y a au moins deux autres usines de Duke au charbon en Caroline du Nord qui seront probablement touchées par la tempête.

La centrale électrique de H.F. Lee, située près de Goldsboro, compte trois bassins de cendres inactifs qui ont été inondés pendant l'ouragan Matthew en 2016, exposant une petite quantité de cendres de charbon qui auraient pu se déverser dans la rivière Neuse voisine. Les anciennes fosses à déchets sont recouvertes de terre et de végétation destinées à prévenir l’érosion des cendres toxiques.

La Neuse devrait se trouver à plus de neuf pieds (3 mètres) au-dessus du niveau d'inondation lundi et Sheehan a déclaré que la compagnie s'attend à ce que les mêmes bassins de cendres soient à nouveau inondés.

À la centrale électrique de W.H. Weatherspoon, près de Lumberton, Sheehan a indiqué qu’elle avait déjà plu de plus de 75 pouces (samedi) samedi, provoquant le débordement d’un marécage voisin dans l’étang de refroidissement de l’usine. La rivière Lumber devrait culminer à plus de 11 pieds (3,3 mètres) au-dessus du niveau d'inondation dimanche, ce qui placerait les eaux de crue près du sommet de la digue de terre contenant le dépotoir de cendres de charbon de l'usine.

Les écologistes avertissent depuis des décennies que les bassins de cendres de charbon de Duke sont vulnérables aux fortes tempêtes et constituent une menace pour l’approvisionnement en eau potable et la sécurité publique.

"Malheureusement, Duke Energy a passé des années à faire du lobbying et à plaider et n'a toujours pas retiré la cendre de charbon de ses dangereuses zones riveraines dans la zone côtière, dont certaines se trouvent dans la plaine inondable", a déclaré Frank Holleman, avocat au Southern Environmental Law. Centre qui a lutté contre l'entreprise en cour. "Quand un ouragan comme Florence frappe, nous devons espérer et prier pour que nos communautés ne subissent pas les conséquences des années de pratiques de cendres de charbon irresponsables des services de cendres de charbon."

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Suivez Michael Biesecker, journaliste d'investigation chez Associated Press, à l'adresse http://twitter.com/mbieseck

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