La Cour suprême va décider si le comédien a franchi une limite légale en se moquant d’un enfant chanteur handicapé

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La Cour suprême du Canada rendra son verdict aujourd’hui dans le cas de Mike Ward, l’humoriste québécois reconnu coupable de discrimination en vertu de la Charte québécoise des droits de la personne pour s’être moqué d’un enfant chanteur handicapé pendant des années dans ses spectacles d’humour.

En 2016, Ward a été condamné à payer 35 000 $ en dommages-intérêts moraux et punitifs pour des commentaires qu’il a tenus à propos de Jérémy Gabriel, un jeune homme atteint du syndrome de Treacher Collins, une maladie congénitale caractérisée par des anomalies du crâne et du visage.

La décision sera importante car elle devra trouver un équilibre entre le droit d’une personne de vivre dans la dignité et le droit à la liberté d’expression.

Gabriel est devenu célèbre après avoir chanté pour des personnalités publiques bien connues telles que Céline Dion et a même été envoyé par avion à Rome pour chanter pour le pape Benoît en 2006.

En 2012, alors que Gabriel avait 15 ans et qu’il était encore étudiant au secondaire au Québec, sa famille a déposé une plainte contre Ward auprès de la Commission des droits de la personne et des droits de la jeunesse du Québec, qui a renvoyé l’affaire à un tribunal des droits de la personne.

La famille a déclaré au tribunal que Ward, qui est comédien au Québec depuis 1993, a violé la dignité, l’honneur et la réputation de Gabriel en faisant une série de blagues humiliantes à son sujet.

De septembre 2010 à mars 2013, Ward a présenté une émission en direct intitulée “Mike Ward s’eXpose” dans laquelle il ridiculisait les soi-disant “vaches sacrées” – les gens, selon Ward, ne sont généralement pas moqués parce qu’ils sont riches, influents ou faibles.

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Selon le jugement du tribunal des droits de l’homme, Ward a décrit Gabriel dans ses spectacles en direct comme “le petit Jérémy” et “le gamin avec le subwoofer sur la tête”.

Se moquer de la mère de Gabriel

Ward a dit à son public que les gens qui n’aiment pas la voix de Gabriel devraient lui donner une pause car “il est en train de mourir, laissez-le vivre son rêve”. Il a également plaisanté en disant qu’il voulait le noyer cinq ans plus tard parce qu'”il n’est toujours pas mort!”

Le jugement du tribunal a également indiqué qu’en trois ans, le spectacle en direct a été présenté 230 fois et a vendu environ 135 000 billets.

Ward a également réalisé une série de vidéos en ligne mettant en vedette Gabriel, le décrivant comme le ” moche enfant chanteur “, se moquant de lui parce que sa bouche ne se ferme pas complètement – un symptôme de son état – et insinuant que sa mère a utilisé son argent pour s’acheter des produits de luxe. .

La Cour suprême du Canada statuera aujourd’hui sur la question de savoir si le comédien Mike Ward a enfreint les limites de la liberté d’expression. (Ryan Remiorz/La Presse Canadienne)

Ward a déclaré qu’il faisait une distinction entre la persécution d’un individu et une œuvre artistique produite pour un public consentant, et qu’il avait contribué à des collectes de fonds qui aident les personnes handicapées.

Depuis sa naissance prématurée en 1996, Gabriel a subi 23 opérations et a été hospitalisé à de nombreuses reprises pour des complications liées à son état.

Le syndrome de Treacher Collins a laissé Gabriel avec une surdité sévère qui a été inversée à l’âge de six ans lorsqu’il s’est fait implanter une prothèse auditive à ancrage osseux. L’appareil a restauré jusqu’à 90 pour cent de son audition, lui permettant de devenir chanteur.

“Cela m’a fait penser que ma vie vaut moins que celle d’une autre”

Les représentants de Gabriel ont déclaré au tribunal qu’il avait appris pour la première fois que Ward se moquait de lui en 2010, alors qu’il était encore au lycée. Le tribunal a appris qu’il se sentait « dégoûté » et « blessé » parce que les gens se moquaient de son apparence physique.

Le tribunal a appris que Gabriel était devenu découragé, avait envisagé de se suicider et avait demandé une aide psychiatrique pour faire face au ridicule qu’il avait subi de la part d’autres étudiants.

“J’avais 12 ou 13 ans quand j’ai vu ces vidéos”, a déclaré Gabriel au tribunal. “Je n’avais pas la maturité pour être forte face à cela – j’ai perdu confiance et espoir. Cela m’a fait penser que ma vie vaut moins qu’une autre parce que je suis handicapé.”

Le tribunal a statué en faveur de Gabriel en 2016, lui accordant 25 000 $ pour dommages moraux et 10 000 $ supplémentaires pour dommages-intérêts punitifs. La mère de Gabriel a reçu 5 000 $ pour dommages moraux et 2 000 $ pour dommages punitifs.

Ward a fait appel de la décision et en 2019, la Cour d’appel du Québec a statué dans une décision 2-1 que les commentaires de Ward compromettaient le droit du jeune interprète à la sauvegarde de sa dignité et ne pouvaient être justifiés, même dans une société où la liberté d’expression est valorisée.

Le tribunal a accordé une victoire partielle à Ward en annulant l’ordonnance du tribunal accordant des dommages-intérêts à la mère de Gabriel, estimant qu’elle n’avait pas fait l’objet de discrimination.

La juge dissidente a écrit qu’elle n’était pas d’accord avec la conclusion du tribunal selon laquelle les commentaires étaient discriminatoires.

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