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La "comète de Noël" sera visible de la Terre dimanche

Cette image de la comète a été prise le 2 décembre par un réfracteur iTelescope de 50 mm dans un observatoire situé près de Mayhill, au Nouveau-Mexique. (Photo: Alex Cherney, NASA)

MILWAUKEE (AP) – Une comète nommée en l'honneur d'un astronome du Wisconsin passera bientôt sur la Terre et deviendra la plus brillante comète de l'année.

La comète 46P / Wirtanen survolera la Terre le dimanche 16 décembre, a fait savoir le journal Milwaukee Journal Sentinel. Ce sera l'un des survols de comètes les plus proches depuis les années 1950, mais il ressemblera à un léger flou de lumière grise.

«Ce sera très diffus, une lueur grisonnante s’étalera», a déclaré Jim Lattis, directeur de l’University of Wisconsin Space Place, centre de sensibilisation à l’astronomie de UW-Madison. "Vous verrez des couleurs vertes, qui sont principalement causées par le carbone, uniquement si vous prenez des photos ou si vous avez un très bon télescope."

La comète doit son nom à Carl Wirtanen, qui l’a remarquée pour la première fois en 1948 alors qu’il surveillait le mouvement des étoiles lointaines et faibles. Wirtanen est né à Kenosha en 1910 et est devenu fasciné par l'astronomie à l'âge de 12 ans. Il a étudié l'astronomie, les mathématiques et la physique à l'université de Virginie avant de travailler à l'observatoire de Lick en Californie.

La comète Wirtanen tourne autour du soleil tous les cinq ans et demi. La comète sera la plus proche de la Terre lundi, alors qu’elle sera à environ 7 millions de kilomètres.

«C’est une autre raison pour laquelle elle attire tant d’attention: elle est bien placée pour nous», a déclaré Lattis. «Vous pouvez le voir haut en début de soirée dans l'hémisphère nord. Cela incite beaucoup de gens à aller le voir. "

La comète peut être repérée en regardant vers la constellation du Taureau. Il se situera entre deux amas d'étoiles brillantes, les Pléiades et les Hyades.

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