La Chine tient la ligne sur “Zero Covid”, mais certains se demandent combien de temps

Dans un quartier commerçant fastueux de Shanghai, à environ 40 personnes qui se trouvaient dans un magasin Uniqlo ont été informés qu’ils y passeraient la nuit. Un cas suspect de Covid avait été retracé jusqu’au magasin.

Ailleurs dans la même ville, Anna Rudashko a reçu l’ordre de retourner dans un immeuble de bureaux qu’elle avait visité pour une réunion la veille. Elle y a passé 58 heures avec plus de 200 étrangers, attendant les résultats des tests.

Partout en Chine, dans la province du Shaanxi, Zhao Xiaoqing était à un deuxième rendez-vous, rendant visite à un homme chez ses parents, lorsque les autorités locales ont bouclé le quartier. Elle a été mise en quarantaine avec eux pendant près de 30 jours. (Heureusement, elle a dit : « Je m’entendais bien avec sa famille. »)

La Chine, qui a largement tenu le coronavirus à distance depuis 2020, va de plus en plus loin pour réprimer les épidémies qui ont proliféré dans tout le pays ces dernières semaines, et un nombre croissant de personnes voient leur vie soudainement bouleversée en conséquence.

Au moins 20 millions de personnes dans trois villes étaient totalement bloquées pas plus tard que la semaine dernière, et de nombreuses autres villes à travers le pays ont été soumises à des blocages partiels et à des tests de masse. Au cours du mois dernier, au moins 30 grandes villes chinoises ont signalé des cas de Covid transmis localement.

Le nombre de cas eux-mêmes est minuscule par rapport aux normes mondiales, et aucun décès de Covid n’a été signalé dans la vague actuelle de la Chine. Le vendredi, les autorités sanitaires ont signalé un total de 23 nouveaux cas transmis localement dans cinq villes.

Mais de nombreux cas ont impliqué la variante hautement transmissible d’Omicron, et chaque jour qui passe, la poursuite acharnée du gouvernement du “zéro Covid” semble plus difficile à réaliser. Beaucoup se demandent combien de temps il peut être maintenu sans causer de perturbations généralisées et durables à l’économie et à la société chinoises.

“À ce stade, c’est vraiment presque comme un ultime effort, ou certainement très têtu et persistant, pour conjurer le virus”, a déclaré Dali Yang, professeur de sciences politiques à l’Université de Chicago. “Ils sont vraiment coincés.”

Jusqu’à présent, la direction n’a fait que doubler sa stratégie – qui repose sur des tests de masse, des contrôles rigoureux aux frontières, une recherche approfondie des contacts et des verrouillages instantanés – pour éteindre les épidémies naissantes.

Ajoutant au sentiment d’urgence, 24 cas transmis localement ont été découverts à Pékin, où les Jeux olympiques d’hiver devraient s’ouvrir dans deux semaines. Plusieurs quartiers ont été bouclés et les autorités ont renforcé les exigences de test pour entrer et sortir de la capitale. Les responsables ont déclaré cette semaine que les billets pour les Jeux olympiques ne seraient pas vendus au public en raison des inquiétudes concernant le virus.

Les autorités ont laissé entendre que le premier cas d’Omicron à Pékin pourrait provenir d’un colis au Canada. Ils ont depuis appelé les habitants de toute la Chine à faire preuve de prudence lors de l’ouverture du courrier en provenance de l’étranger. À Pékin, le courrier est soumis à au moins quatre cycles de désinfection, même si les experts affirment que le risque de contracter le virus à partir de surfaces, en particulier de papier ou de carton, est très faible.

“Cela me semble peu probable, mais je ne dirais pas que c’est impossible”, a déclaré Ben Cowling, épidémiologiste à l’Université de Hong Kong. “Je suggérerais certainement que les autorités continuent de chercher au cas où il y aurait d’autres choses qui pourraient peut-être l’expliquer.”

Les responsables chinois ont précédemment poussé la théorie du complot selon laquelle le virus avait été amené à Wuhan, où il est apparu pour la première fois, par du personnel militaire américain. Plus récemment, le gouvernement central a accusé les autorités locales de Xi’an d’avoir perturbé l’approvisionnement alimentaire et les soins médicaux lorsque la ville de 13 millions d’habitants a été fermée en décembre.

“Pékin a de plus en plus de mal à défendre sa politique Covid-zéro”, a déclaré Lynette H. Ong, professeur de sciences politiques à l’Université de Toronto. “Les coûts augmentent si haut qu’ils commencent à rejeter la faute non seulement sur les autorités locales, mais aussi sur les étrangers – ce n’est jamais la faute des décideurs centraux.”

Beaucoup en Chine soutiennent la stratégie zéro-Covid, qui a peut-être sauvé des centaines de milliers de vies et qui a permis à la plupart des gens de vivre assez normalement pendant la pandémie. Mais les récentes épidémies ont conduit à la frustration et à la grogne alors que de plus en plus de personnes sont prises dans le filet de contrôle des virus.

Ce mois-ci, Lilian Lin, 29 ans, a été forcée de suspendre sa modeste activité en ligne vendant des produits de base comme des serviettes et des articles de papeterie après avoir été enfermée dans son appartement de la ville de Tianjin, dans le nord du pays, à cause d’un groupe de cas dans le quartier.

Pour aggraver les choses, rentrer chez elle pour les prochaines vacances du Nouvel An lunaire semble de plus en plus improbable : des restrictions ont également été imposées dans sa ville natale, la ville centrale de Zhengzhou.

“Je sais que d’autres ont pire”, a déclaré Mme Lin, qui était dans son appartement depuis plus de 10 jours et plus, avec seulement ses plantes pour compagnie. “Mais je suis tellement fatigué des verrouillages sans fin.”

À Xi’an et dans d’autres villes, des responsables ont déclaré cette semaine que les restrictions seraient bientôt assouplies car le nombre de cas diminuait. Mais à plus long terme, on craint que la Chine, le dernier grand pays à s’en tenir à une stratégie zéro-Covid, ne se soit reculée dans un coin.

Alors que plus de 80% de la population – plus de 1,2 milliard de personnes – a reçu au moins deux doses de vaccin, la plupart ont reçu des vaccins fabriqués en Chine, dont les études ont montré qu’ils offraient peu de défense contre les infections à Omicron. Les experts spéculent que les dirigeants chinois pourraient attendre un vaccin ou un traitement plus efficace, ou attendre l’émergence d’une souche plus bénigne du virus.

Jusque-là, selon les analystes, il est peu probable que les plaintes croissantes persuadent Pékin de modifier sa politique Covid. Eurasia Group, un cabinet de conseil, a récemment placé la stratégie de tolérance zéro de la Chine en tête de sa liste de risques politiques pour l’année, suggérant qu’elle finirait par se retourner contre le pays et perturber l’économie mondiale.

“La politique la plus réussie de lutte contre le virus est devenue la moins bonne”, a écrit le rapportles auteurs, Ian Bremmer et Cliff Kupchan.

Les histoires qui émergent des fermetures vont du tragique, comme les personnes privées de soins médicaux à Xi’an, à l’absurde et même à l’attachant.

Mme Zhao, 28 ans, n’avait rencontré Zhao Fei qu’une seule fois, lors d’un rendez-vous à l’aveugle, avant de se rendre le mois dernier au domicile de sa famille dans la ville de Xianyang, dans la province du Shaanxi. Le verrouillage instantané des autorités l’a gardée là-bas pendant quatre semaines et, semble-t-il, a changé leur vie à tous les deux. Elle a dit qu’il avait lentement gagné son cœur et qu’ils prévoyaient de se fiancer bientôt.

“Beaucoup d’amis étaient curieux de savoir si le rendez-vous à l’aveugle était un succès”, a déclaré Mme Zhao, rayonnante, dans une vidéo sur le réseau social Douyin la semaine dernière. “Bien sûr, ça l’était.”

D’autres ont eu des expériences moins agréables.

Mme Rudashko, 37 ans, de Shanghai, se préparait à se coucher vendredi dernier lorsqu’elle a reçu un e-mail de son employeur. La veille, elle s’était rendue dans un immeuble de bureaux où elle ne travaille pas pendant une réunion d’une heure, et maintenant on lui dit d’y retourner pour des tests et une brève quarantaine. Quelqu’un qui avait été exposé à une personne atteinte de Covid s’était trouvé au même étage de l’immeuble, un jour différent.

Mme Rudashko a passé cette nuit-là, et la suivante, dans le bureau avec plus de 200 personnes qu’elle ne connaissait pas. Pendant 58 heures, ils ont joué aux cartes, regardé des films, bu du vin et grignoté la charcuterie d’un restaurant italien. Mme Rudashko a dormi dans un sac de couchage sur un rebord de fenêtre dans la cuisine du bureau. Une personne a apporté une tente; un couple a amené son chien. Il n’y avait pas de douches.

“L’ambiance était” C’est ce que c’est, alors profitons-en au maximum “”, a déclaré par téléphone Mme Rudashko, actuellement au milieu d’une quarantaine obligatoire à domicile de 12 jours.

Elle a déclaré que la personne soupçonnée d’avoir été exposée au virus avait finalement été testée négative. L’expérience a laissé à Mme Rudashko le sentiment que la politique chinoise de Covid était « irréaliste ».

“Ils essaient vraiment de zéro mais ça n’arrive pas”, a-t-elle déclaré. “Et j’ai l’impression qu’il n’y a pas de fin en vue.”

John Liu reportage contribué.

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