La Chine lance une mission pionnière à l'autre bout de la lune

La Chine a lancé une mission révolutionnaire visant à atterrir un engin spatial sur la face cachée de la Lune, encore largement inexplorée, démontrant ainsi ses ambitions grandissantes en tant que puissance spatiale rivalisant avec la Russie, l'UE et les États-Unis.

Une fusée Longue Marche 3B portant une sonde lunaire a décollé du centre de lancement de satellites de Xichang dans la province du Sichuan, dans le sud-ouest de la Chine, à 2h23 heure locale, a annoncé l'agence de presse officielle Xinhua.

Avec sa mission Chang’e 4, la Chine espère être le premier pays à procéder à un atterrissage en douceur, c’est-à-dire un atterrissage d’un véhicule spatial au cours duquel aucun dommage grave n’est subi.

La face cachée de la lune est également connue sous le nom de «côté obscur» car elle fait face à la Terre et reste relativement inconnue.

Sa composition est différente de celle des sites situés à proximité, où les missions précédentes ont atterri.

En cas de succès, la mission propulserait le programme spatial chinois dans une position de leader dans l’un des domaines les plus importants de l’exploration lunaire.

La Chine a atterri sur la Lune il y a cinq ans avec son rover Yutu, ou Jade Rabbit, et envisage d’envoyer sa sonde Chang’e 5 l’année prochaine et de la faire revenir sur Terre avec des échantillons – la première fois depuis 1976.

Une mission lunaire avec équipage est également à l'étude.

Chang’e 4 est également une combinaison atterrisseur et explorera à la fois au-dessus et au-dessous de la surface lunaire après être arrivé au cratère Von Karman du bassin Sud-Aitken après un voyage de 27 jours.

Il effectuera également des études radio-astronomiques qui, du fait que le côté éloigné est toujours tourné vers l'extérieur de la Terre, seront "exemptes d'interférences provenant de l'ionosphère, des radiofréquences créées par l'homme et du bruit des rayonnements auroraux", a écrit Leonard David site web Space.com.

Selon Xinhua, il pourrait aussi contenir des graines de plantes et des œufs de vers à soie.

Chang’e est la déesse de la lune dans la mythologie chinoise.

La Chine a mené sa première mission spatiale avec équipage en 2003, ce qui en fait le troisième pays après la Russie et les États-Unis à le faire.

Il a mis en orbite deux stations spatiales, dont l'une sert toujours de précurseur à une station de plus de 60 tonnes, dont la mise en service est prévue pour 2022.

Le lancement d'un robot rover est prévu pour le milieu des années 2020.

Pour faciliter la communication entre les contrôleurs terrestres et la mission Chang’e 4, la Chine a lancé en mai un satellite relais nommé Queqiao, ou pont Magpie, d’après un ancien conte folklorique chinois.

Le programme spatial chinois a bénéficié de la coopération avec la Russie et les pays européens, bien qu’il ait été exclu de la Station spatiale internationale de 420 tonnes, principalement en raison de la législation américaine interdisant cette coopération compte tenu des inquiétudes suscitées par ses liens militaires solides.

L’année dernière, son programme a également connu un rare revers avec le lancement infructueux de sa fusée Long March 5.

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