La campagne européenne pour vacciner les enfants divise les parents inquiets

Alors que les infections causées par Omicron se multiplient à travers l’Europe, une campagne pour vacciner les enfants âgés de cinq à 11 ans contre Covid-19 divise l’opinion : alors que certains parents se réjouissent de la possibilité de protéger leurs petits, d’autres ne sont pas convaincus des avantages pour leur santé.

Des sondages d’opinion régionaux montrent que 70 pour cent des parents au Danemark et en Espagne prévoient de vacciner leurs jeunes enfants, mais seulement 40 pour cent en Allemagne, en Italie et aux Pays-Bas. Moins d’un tiers des parents français se déclarent prêts à le faire.

Jusqu’à présent, la vaccination n’est pas obligatoire pour les enfants et aucun pays n’a exigé que les enfants de 5 à 11 ans soient piqués avant de participer à une activité.

Mais les gouvernements ont adopté une approche nettement différente pour vacciner les jeunes. Certains, dont le Danemark, la France, l’Espagne et l’Italie, recommandent que tous les enfants reçoivent le vaccin, tandis que le Royaume-Uni choisit de ne vacciner que les enfants vulnérables.

L’absence d’un message commun signifie que l’Europe peut avoir du mal à convaincre les parents de vacciner leurs enfants, privant la région d’un outil pour lutter contre le dernière vague de Covid.

Mais les politiques nationales différentes reflètent le débat en évolution rapide parmi les scientifiques sur la question de savoir si les enfants tirent suffisamment d’avantages individuels pour la santé du vaccin pour l’emporter sur le risque d’effets secondaires très rares.

Certains experts, en particulier au Royaume-Uni, ont hésité à faire pression pour la vaccination des jeunes parce que les enfants souffrent de symptômes de Covid plus légers et sont beaucoup moins susceptibles d’être hospitalisés. D’autres soutiennent qu’ils ont toujours besoin de protection, surtout lorsque la propagation du virus est aussi élevée qu’elle l’est actuellement.

L’équation risques-avantages dépend également de la question de savoir si les décideurs politiques prennent en compte les gains pour la société d’une transmission plus faible, tels que le maintien des écoles ouvertes et la protection des personnes âgées et vulnérables.

Andrew Pollard, pédiatre et directeur de l’Oxford Vaccine Group, a déclaré que la décision de vacciner ou non les enfants de cinq à 11 ans était « finement équilibrée », car très peu ont souffert d’une maladie grave.

« Si vous parlez d’un homme de 70 ans, il est absolument clair que chaque pays pense que nous devrions vacciner les plus âgés – et maintenant presque tous les adultes – en raison de leur risque accru. Mais pour les jeunes enfants, plus sont sur la clôture quant à savoir s’il faut vacciner ou non », a-t-il déclaré.

L’agence européenne des médicaments approuvé le vaccin BioNTech/Pfizer pour les enfants de 5 à 11 ans en novembre, après approbation pour les enfants plus âgés en mai. Les livraisons des flacons à faible dose ont commencé à arriver ce mois-ci.

Aux États-Unis, l’un des premiers pays à vacciner les jeunes enfants, l’absorption a été lente et varie considérablement d’un État à l’autre. Quelque 6 millions, soit 22%, des enfants de 5 à 11 ans ont reçu au moins une dose depuis début novembre.

Le Danemark, qui a commencé à vacciner à peu près à la même époque, a donné au moins une dose à 40,4 % de ce groupe d’âge.

Certains responsables de la santé publique ont exhorté les parents à agir car certains enfants développent des cas graves de Covid et la variante Omicron à propagation rapide pourrait en rendre plus d’entre eux malades. Le 24 décembre, l’État de New York a déclaré que les hospitalisations pédiatriques étaient passées de 22 à 109 en deux semaines à New York, où sévit Omicron, et a appelé les parents à “prendre des mesures urgentes” pour vacciner leurs enfants.

Le mois dernier, Anthony Fauci, conseiller médical en chef des États-Unis, a déclaré qu’il espérait que les parents agiraient plus rapidement. “Qu’est-ce qu’ils attendent? L’infection est là maintenant, protégez vos enfants.

En France, qui a commencé à vacciner les 5-11 ans le 22 décembre, le ministre de la Santé Olivier Véran argumenté que les enfants bénéficieraient individuellement du jab d’autant plus que le pays connaissait une sans précédent pic des infections. Lorsqu’on lui a demandé s’il le donnerait à ses propres enfants, il a répondu : « Oui, sans hésitation et le plus rapidement possible. »

“Il y avait 145 enfants à l’hôpital hier soir pour Covid-19 et 27 en soins intensifs”, a déclaré Veran. “C’est vrai que des cas aussi graves sont très, très rares, mais quand cela arrive à votre enfant, les statistiques n’ont pas d’importance.”

La Haute Autorité de Santé, un panel de scientifiques indépendants qui conseille le gouvernement français, a rapporté ce mois-ci que 1 399 enfants avaient été hospitalisés – sur 5,8 millions d’enfants français âgés de 5 à 11 ans – entre mars 2020 et mi-décembre de cette année. Il y a eu 238 cas nécessitant des soins intensifs, trois décès et 350 cas de syndrome inflammatoire multisystémique, une complication rare mais dangereuse qui touche certains enfants qui contractent le Covid.

La HAS a également déclaré avoir examiné les rapports d’effets secondaires d’environ 10 millions d’enfants jusqu’à 14 ans, qui avaient jusqu’à présent été vaccinés dans le monde, et a trouvé les données “encore limitées mais rassurantes à court terme”.

À partir d’une base de données européenne, il a identifié environ 30 rapports d’effets indésirables graves chez les enfants, dont 12 cas de myocardite, un effet secondaire cardiaque rare aux injections d’ARNm qui a tendance à affecter davantage les jeunes garçons que les filles. Aux États-Unis, où 7 millions de doses ont été administrées à des enfants, 14 cas de myocardite ont été signalés jusqu’au 10 décembre et la plupart ont été traités et résolus, selon le communiqué.

Mais le risque de myocardite était plus élevé si un enfant développe le Covid, selon l’analyse de la HAS, donc le bilan global risque/bénéfice de la vaccination des enfants était favorable lorsque le taux d’incidence de l’infection dans la collectivité était modéré à élevé. Lorsqu’il était faible, le risque d’effets secondaires l’emportait sur les avantages, en particulier pour les jeunes garçons.

Même si seulement la moitié des enfants éligibles étaient vaccinés, la HAS a estimé que cela réduirait les infections dans cette tranche d’âge en France de 75 % sur trois mois, ce qui aiderait les écoles à rester ouvertes.

A la lecture du rapport de la HAS, Olivier Chappe, ingénieur qui habite près de Lyon, a déclaré qu’il penchait pour faire vacciner son fils de huit ans, ayant déjà laissé sa fille de 12 ans se faire piquer.

« Le risque que mes enfants tombent très malades ou meurent de Covid-19 est très faible, mais nous ne connaissons pas les risques de long Covid pour eux », a-t-il déclaré. “Les enfants continueront d’être infectés s’ils sont les seuls dans la société à ne pas être vaccinés, et qui sait si la prochaine variante sera plus effrayante.”

A Dublin, Ben Lyons, père de deux enfants, a décidé de ne pas vacciner ses enfants de cinq et huit ans.

“Ma réponse est un non très véhément”, a-t-il déclaré. « Nous n’adhérons pas aux théories du complot, mais la plupart des enfants ne sont de toute façon pas affectés par Covid. » Lyons, qui travaille dans une animalerie, a déclaré qu’il était également rebuté parce que sa fille avait eu une réaction sévère à une vaccination alors qu’elle était toute petite.

Bien que d’autres pays européens aillent de l’avant avec la vaccination des enfants, le comité mixte britannique sur la vaccination et l’immunisation (JCVI) a décidé que seuls les plus vulnérables sur le plan clinique devraient être piqués. Il n’a approuvé que les deuxièmes doses pour les 12 à 17 ans ce mois-ci après que l’anxiété a commencé à monter sur Omicron. En revanche, la France a commencé à vacciner cette tranche d’âge en juin et l’Allemagne en août.

Adam Finn, professeur de pédiatrie à l’université de Bristol qui siège au JCVI, a déclaré qu’il était « 50:50 » si le comité donnerait le feu vert à la vaccination de tous les enfants dans les mois à venir.

« Si nous continuons à vacciner tous les enfants âgés de 5 à 11 ans, nous devons être convaincus que nous faisons du bien à quelqu’un en faisant cela », a-t-il déclaré. “Et pas seulement le faire parce que c’est quelque chose que nous pouvons faire et nous sommes tellement désespérés de faire quelque chose.”

Reportages supplémentaires de Richard Milne à Oslo, Kiran Stacey à Washington et Joe Miller à Francfort

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