La Californie du Nord a maintenant la pire qualité d'air au monde, grâce à la fumée de cheminée

Un incendie de forêt qui fait rage dans le nord de la Californie a fait 63 morts et plus de 600 disparus. Et maintenant, à cause de la fumée, de plus en plus de personnes dans la région respirent un air de la pire qualité au monde.

Vous pouvez voir sur la carte de surveillance de la qualité de l’air de l’Environmental Protection Agency ci-dessous l’ampleur du problème de la qualité de l’air pour l’État.


Javier Zarracina / Vox

La zone ombrée en brun est l'endroit où l'EPA dit que l'air est vraiment dangereux. Si vous habitez dans cette zone, l’EPA recommande que «les personnes atteintes de maladies du cœur ou des poumons, les adultes âgés et les enfants restent à l’intérieur et que leurs niveaux d’activité soient faibles», et que «tout le monde devrait éviter toute activité physique en plein air».

L’indice de la qualité de l’air à Sacramento est actuellement de 316. C’est dangereux. Respirer cet air pendant une journée équivaut à peu près à fumer 14 cigarettes.

L'air «malsain» ou «très malsain» est présent dans une région beaucoup plus vaste du nord de la Californie, ce qui signifie que tout le monde dans l'air peut ressentir certains effets de la pollution. Cette zone comprend la région densément peuplée de la baie de San Francisco.

La qualité de l'air devrait s'améliorer un peu au cours du week-end, mais la situation peut changer rapidement. Si vous habitez en Californie, consultez la page de l’EPA sur l’indice de la qualité de l’air pour connaître les avertissements et les dangers répertoriés par votre agence locale du National Weather Service.

Le problème de la fumée de cheminée, c’est que les particules qu’elle contient sont si minuscules qu’elles peuvent se frayer un chemin dans les plus petits recoins de vos poumons. Les particules d’un diamètre inférieur à 2,5 micromètres (un micromètre représente un millionième de mètre) pèsent lourdement dans l’évaluation de la qualité de l’air par l’EPA et constituent un élément de pollution dangereux de la fumée.

«Ces particules microscopiques peuvent pénétrer dans vos yeux et votre système respiratoire, causant des problèmes de santé tels que des brûlures aux yeux, un nez qui coule et des maladies telles que la bronchite», prévient l'EPA. "Les particules fines peuvent également aggraver les maladies cardiaques et pulmonaires chroniques – et sont même liées à des décès prématurés chez les personnes atteintes de ces affections."

Les personnes dans ces zones qui cherchent une protection contre la fumée doivent porter un respirateur N95 ou un masque P100. Ces masques ont des filtres capables de bloquer la plupart (mais pas la totalité) des pollutions d’un diamètre inférieur à 2,5 micromètres (souvent appelées PM 2,5).


EPA

Une grande partie de la fumée dans le nord de la Californie provient du Camp Fire, nommé d'après le chemin Camp Creek dans le comté de Butte, où l'incendie a commencé. L’incendie est le plus destructeur et le plus meurtrier de l’histoire de la Californie. Une ville de 26 000 habitants, appelée Paradise, presque entièrement incendiée. Soixante-trois sont morts et le Sacramento Bee rapporte qu'il est prévu de retrouver plus de corps.

Aussi troublant: 630 personnes sont toujours portées disparues. La liste est établie à partir d'amis et de parents qui n'ont pas été en mesure de contacter des personnes vivant dans les zones touchées par le feu. «Le chaos auquel nous avions affaire était extraordinaire», a déclaré à l'Abeille Kory Honea, le shérif et coroner du comté de Butte. Beaucoup de gens ont dû fuir leurs maisons sans trop de temps pour se préparer. Certaines personnes fuyant l'incendie ont été déplacées d'une ville de tentes installée dans un parc de stationnement Walmart, "et beaucoup d'entre elles ne savent pas où elles iront par la suite", rapporte Chico Enterprise-Record.

Pourquoi est-ce arrivé? Comme Umair Irfan l'a expliqué à Vox:

À mesure que le changement climatique fait monter les températures, la végétation, comme les herbes et les arbres, est en train de disparaître. Cela crée beaucoup de carburant à brûler. En dehors de Chico, où l’incendie du camp a commencé à brûler, les flammes ont ensuite été attisées par le Vents Diablo avec des rafales 70 mph. Le feu à un moment donné a gagné environ un terrain de football en surface par seconde.

Bien que le feu de camp résulte d'un ensemble parfait de conditions extrêmes d'incendie qui se sont coïncidentes au même moment, certaines de ces conditions étaient des années en gestation.

C’est un exemple de la façon dont les forces du climat qui s’accumulent au fil des décennies peuvent agir à l’échelle des jours, voire des heures, créant ainsi un scénario terrifiant sans précédent.

Environ 142 000 acres, ou 221 milles carrés au total, ont brûlé, et ils ne sont que 45%. (Il y a aussi des incendies dans le sud de la Californie. Plus d'informations sur ceux-ci.)

Les prévisionnistes espèrent qu'un changement de vent et une possibilité de pluie la semaine prochaine contribueront à contenir le feu et la fumée. Voici une carte de prévision de la fumée qui sera mise à jour en temps réel. Mais pour le moment, c’est dangereux.


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