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La biologie du café, l’une des boissons les plus populaires au monde

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Vous lisez ceci avec une tasse de café à la main, n’est-ce pas? Le café est la boisson la plus populaire dans de nombreuses régions du monde. Les Américains boivent plus de café que de soda, de jus et de thé – combinés.

Quelle est la popularité du café? Lorsque la nouvelle a éclaté que le prince Harry et Meghan envisageaient le Canada comme leur nouvelle maison, le géant canadien du café Tim Hortons a offert du café gratuit à vie comme excitation supplémentaire.

Compte tenu de la popularité du café, il est surprenant de voir à quel point la confusion entoure la façon dont ce nectar chaud et sombre des dieux affecte notre biologie.

Ingrédients du café

Les principaux ingrédients biologiquement actifs du café sont la caféine (un stimulant) et une série d’antioxydants. Que savons-nous de la façon dont la caféine et les antioxydants affectent notre corps? Les principes fondamentaux sont assez simples, mais le diable est dans les détails et les spéculations sur la façon dont le café pourrait nous aider ou nous nuire sont un peu folles.

Les propriétés stimulantes de la caféine signifient que vous pouvez compter sur une tasse de café pour vous réveiller. En fait, le café, ou du moins la caféine qu’il contient, est la drogue psychoactive la plus utilisée au monde. Il semble fonctionner comme stimulant, au moins en partie, en bloquant l’adénosine, qui favorise le sommeil, de se lier à son récepteur.

La caféine et l’adénosine ont des structures cycliques similaires. La caféine agit comme une imitation moléculaire, remplissant et bloquant le récepteur de l’adénosine, empêchant la capacité naturelle du corps à se reposer lorsqu’il est fatigué.

Ce blocage est également la raison pour laquelle trop de café peut vous donner une sensation de nervosité ou d’insomnie. Vous ne pouvez reporter la fatigue que si longtemps avant que les systèmes de réglementation du corps ne commencent à échouer, ce qui entraîne des choses simples comme la nervosité, mais aussi des effets plus graves comme l’anxiété ou l’insomnie. Les complications peuvent être courantes; un lien possible entre la consommation de café et l’insomnie a été identifié il y a plus de 100 ans.

L’Office national du film du Canada a produit un documentaire sur l’histoire culturelle du café intitulé «Black Coffee: Part One, The Irresistible Bean»

Réponses uniques

Différentes personnes réagissent différemment à la caféine. Au moins une partie de cette variation provient du fait d’avoir différentes formes de ce récepteur d’adénosine, la molécule à laquelle la caféine se lie et bloque. Il existe également probablement d’autres sites de variation génétique.

Il y a des personnes qui ne transforment pas la caféine et à qui des boissons comme le café peuvent présenter un danger médical. Cependant, même loin de ces extrêmes, il y a des variations dans la façon dont nous réagissons à cette tasse de café. Et, comme une grande partie de la biologie, cette variation est fonction de l’environnement, de notre consommation passée de café, de la génétique et, honnêtement, du hasard.

Nous pouvons être intéressés par le café en raison du buzz de caféine si joyeux, mais cela ne signifie pas que la caféine est l’aspect le plus intéressant sur le plan biologique d’une bonne tasse de café.

Dans une étude utilisant des rats, la caféine a déclenché une contraction des muscles lisses, il est donc possible que la caféine favorise directement l’activité intestinale. Cependant, d’autres études ont montré que le café décaféiné peut avoir un effet aussi fort sur l’activité intestinale que le café ordinaire, suggérant un mécanisme plus complexe impliquant certaines des autres molécules du café.

Avantages antioxydants

Qu’en est-il des antioxydants dans le café et du buzz qui les entoure? Les choses commencent en fait assez simplement. Les processus métaboliques produisent l’énergie nécessaire à la vie, mais ils créent également des déchets, souvent sous la forme de molécules oxydées qui peuvent être nocives en elles-mêmes ou endommager d’autres molécules.

Les antioxydants sont un large groupe de molécules qui peuvent éliminer les déchets dangereux; tous les organismes produisent des antioxydants dans le cadre de leur équilibre métabolique. On ne sait pas si compléter notre alimentation avec des antioxydants supplémentaires peut augmenter ces défenses naturelles, mais cela n’a pas arrêté la spéculation.

Les antioxydants ont été liés à presque tout, y compris l’éjaculation précoce.

Y a-t-il des allégations d’effets positifs fondées? Étonnamment, la réponse est peut-être une nouvelle fois retentissante.

Café et cancer

Le café ne guérira pas le cancer, mais il peut aider à le prévenir ainsi qu’à d’autres maladies. Une partie de la réponse à la question du lien du café avec le cancer consiste à demander à un autre: qu’est-ce que le cancer? Dans sa forme la plus simple, le cancer est une croissance cellulaire incontrôlée, qui consiste fondamentalement à réguler le moment où les gènes sont, ou ne sont pas, activement exprimés.

Mon groupe de recherche étudie la régulation des gènes et je peux vous dire que même une bonne tasse de café ou un coup de pouce de caféine ne fera pas que les gènes qui sont activés ou désactivés au mauvais moment commencent soudainement à respecter les règles.

Les antioxydants contenus dans le café peuvent en fait avoir un effet anticancéreux. N’oubliez pas que les antioxydants combattent les dommages cellulaires. Un type de dommage qu’ils peuvent aider à réduire est celui des mutations de l’ADN, et le cancer est causé par des mutations qui conduisent à une mauvaise régulation des gènes.

Des études ont montré que la consommation de café combat le cancer chez le rat. D’autres études chez l’homme ont montré que la consommation de café est associée à des taux plus bas de certains cancers.

Fait intéressant, la consommation de café a également été liée à la réduction des taux d’autres maladies. Une consommation plus élevée de café est liée à des taux plus faibles de maladie de Parkinson et de certaines autres formes de démence. Étonnamment, au moins une étude expérimentale sur des souris et des cultures cellulaires montre que la protection est fonction d’une combinaison de caféine et d’antioxydants dans le café.

Une consommation plus élevée de café a également été liée à des taux plus faibles de diabète de type 2. La complexité, les effets combinés et la variation entre les individus semblent être le thème de toutes les maladies.

Au bout du compte, où tout cela nous laisse-t-il sur la biologie du café? Eh bien, comme je le dis à mes élèves, c’est compliqué. Mais comme la plupart des lecteurs le savent déjà, le café vous réveillera certainement le matin.

Thomas Merritt, professeur et titulaire de la Chaire de recherche du Canada, Chimie et biochimie, Université Laurentienne

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l’article original.

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