John Madden, passionné de football, était sans égal dans le stand

Dans son bus en direction de Canton, dans l’Ohio, pour le match du Temple de la renommée en 2005, John Madden parlait de sa saison préférée – pas le printemps ou l’été – mais la saison de football.

Assis sur le côté dans une cabine de style restaurant, Madden m’a raconté comment il se réveille, presque comme un ours d’hibernation, à l’approche de la saison de la NFL. Il s’était récemment rendu à un entraînement des Bears de Chicago à Soldier Field, son apéritif pour un repas de saison.

“Je sais que cela semble faux”, a-t-il déclaré alors que nous roulions sur l’Interstate 80, “mais il n’y a pas de meilleure odeur que cette herbe – et l’odeur de la tête d’un bébé. C’est un grand sentiment que le football est de retour. Vous êtes absent pendant six mois. Ensuite, mon corps ressent quelque chose.

Je ne sais pas quand j’ai entendu pour la première fois Madden, décédé mardi à 85 ans, analyser un match de football. Mais c’était sûrement au début des années 1980 quand il était sur CBS, partageant sa faim et son enthousiasme pour le sport comme un ours nouvellement réveillé. Il était une tornade d’originalité avec son approche antique mais sublime pour discuter des X et des O, ses effets sonores de bandes dessinées (Bam! Boom! Doink!)

Il avait apporté le tableau d’un entraîneur dans le salon de l’Amérique – et regarder le football ne serait plus jamais le même.

Madden était à des années-lumière meilleur en tant que commentateur et amuseur que les nombreux analystes qui l’ont précédé ; il semblait qu’il appelait un sport complètement différent. Ses prédécesseurs dans la cabine étaient plus lents à analyser une passe ou une course et ont rarement deviné des pièces aussi habilement que Madden. Les meilleurs analystes d’aujourd’hui – Cris Collinsworth (qui l’a remplacé sur NBC), Tony Romo et Troy Aikman – ne sont pas aussi engageants ou amusants.

L’un des avantages de l’appel Everyman hautement informé et non poli de Madden était sa capacité à garder les téléspectateurs à regarder ou à éveiller pendant une éruption. Une grande partie de cela était Madden – il aurait été sans égal à côté de presque n’importe quel autre annonceur play-by-play. Mais sa relation avec son partenaire de diffusion, l’ex-joueur laconique Pat Summerall, faisait partie de la magie. Summerall a préparé Madden comme un homme hétéro expert, Bud Abbott à Lou Costello de Madden.

La fin d’une conversation de Summerall – après avoir décrit les bases d’une pièce de théâtre – pourrait être aussi simple que de dire «oui» à chaque extrémité d’un monologue de Madden. Les fans qui se sont plaints que les annonceurs parlaient trop ne se sont pas plaints du pince-sans-rire Summerall.

Al Michaels était plus bavard que Summerall et il avait une chimie différente avec Madden dans “Monday Night Football” sur ABC et “Sunday Night Football” sur NBC, comme deux doctorats en football. étudiants poursuivant un niveau plus élevé de compréhension de la peau de porc.

“Il vous a gâté”, a déclaré Michaels après la retraite de Madden en 2009. “Je n’ai jamais eu à me demander si John était informé ou préparé. John peut courir avec vous sur n’importe quoi et vous engager sur n’importe quel sujet.

De nombreux commentateurs sportifs semblent n’exister que lorsqu’ils appellent des matchs. Mais Madden a créé une immense marque de football pour lui-même : en tant que lanceur commercial d’une myriade de produits (« Vous avez un cas difficile de pied d’athlète ? Boum ! Obtenez Tinactin »); le nom sur le jeu vidéo d’Electronic Arts “Madden NFL” immensément populaire et le plus célèbre habitant d’un bus depuis Ralph Kramden parce qu’il ne volait pas (sa femme, Virginia, avait et avait une licence de pilote).

Les fans savaient qu’ils pourraient le voir et lui parler – il était, après tout, la peau de porc de Charles Kuralt – quand lui et son équipe (deux chauffeurs, des amis, son agent, peut-être un autre analyste comme Matt Millen) se sont arrêtés dans un restaurant en bordure de route pour inhaler de la nourriture.

La nourriture était un leitmotiv dans le monde de Madden. Lors d’un voyage que j’ai fait avec lui en 1997 d’un match à Pittsburgh jusqu’à New York, le menu du bus se composait d’un plat de chou piquant et de nouilles, de saucisses et de chili. « Mmmm », a-t-il dit, en sentant les odeurs de son assortiment de coronaires. « Les seules choses qui sentent bon sont le gras et le sucre. Le tofu bouilli ne sent pas bon.

Il a ajouté: “Tout ce qui sent bon fait grossir.”

Et bien sûr, il y avait la dinde de Thanksgiving, qui a été remplacée par le turducken, un poulet désossé farci dans un canard désossé qui est farci dans une dinde désossée. Cette fête de la volaille existait avant que Madden ne la rende célèbre mais semblait avoir été créée uniquement pour satisfaire l’appétit de Madden et son envie de parler de nourriture pendant les jeux.

Il était une présence physique datant de l’époque où il était entraîneur des Raiders d’Oakland : en surpoids, ses cheveux roux décoiffés, sa chemise en partie décollée, un laissez-passer suspendu à un passant de ceinture (comme si la sécurité remettait en question son appartenance à cet endroit), criant et agitant ses bras. Ce personnage s’est parfaitement traduit dans la campagne commerciale Miller Lite mettant en vedette d’anciens athlètes, entraîneurs et célébrités; dans l’un, il est entré en percutant le mur d’un bar.

Il s’est écrasé sur nos téléviseurs comme aucun journaliste sportif ne l’avait fait et a transformé son métier à un point tel qu’il n’a pas eu de véritables imitateurs.

Quelques jours avant la retraite de Madden, Harry Kalas, la voix des Phillies de Philadelphie, s’est effondré dans la cabine du Nationals Park avant un match des Phillies-Nationals à Washington et est décédé dans un hôpital voisin. J’ai demandé à Madden si prendre sa retraite quand il était en bonne santé était sa façon d’éviter de mourir à un match.

« Ce n’était pas une de mes pensées » il m’a dit, “mais peut-être que ce ne serait pas si mal.”

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