Ji-Man Choi, star des World Series de Corée du Sud

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Quand un homme de 6 pieds 1 pouce et 260 livres passe à la télévision nationale et fait le grand écart, les gens ont tendance à commencer à y prêter attention. Doublement quand il prend son envol et montre une verticale assez impressionnante sur un bond en première base quelques minutes plus tard.

• World Series Game 6: mardi, 20 h HE sur FOX

Continuez à regarder l’émission et vous remarquerez une chose: chaque fois que la caméra Ji-Man Choi, il a un grand sourire planté sur son visage. Il y a de fortes chances que n’importe qui dans son code postal porte ce sourire contagieux avec lui.

Il porte beaucoup d’amour et de fierté sur ces larges épaules et dans ce sourire quand il prend le terrain contre des partants droitiers pour les Rays dans cette Série mondiale. C’est l’amour de la mère travailleuse qui a soutenu son déménagement de la Corée du Sud aux États-Unis avant de terminer ses études secondaires. C’est la fierté d’un Tampa-St. Communauté Pete qui remplit le Trop avec des chants de «Ji! Homme! Choi! Ji! Homme! Choi! d’une seule voix chaque fois qu’il se dirige vers l’assiette.

Il y a aussi la fierté de toute une nation à travers le Pacifique de regarder Choi devenir le premier joueur de position né en Corée à apparaître dans une série mondiale – et le premier de ses fils à remporter un coup de base dans la Classique d’automne avec son single de sixième manche off Joe Kelly dans le match 2.

“Je pense que c’était la première fois que je voyais beaucoup d’articles écrits sur moi, donc j’étais très énervé mais très reconnaissant en même temps, de voir combien de fans et combien de personnes en Corée prêtent juste attention à ce jeu et en particulier à moi et à écrire de bonnes choses sur moi “, a déclaré Choi par l’intermédiaire d’un interprète.” Ça fait du bien. “

C’est étrange de penser à ce manque de couverture, à cause, eh bien, à quel point il est amusant à regarder, comme les fans du pays l’ont découvert en octobre.

C’est un être humain gigantesque avec la flexibilité d’un gymnaste. Il ne peut s’empêcher de faire craquer ses coéquipiers sur tout. Il est devenu un switch-frappeur pendant quelques jours cet été juste pour le plaisir – et a réussi un circuit du côté droit. Il fait du Pilates. Pour une raison quelconque, il possède absolument Gerrit Cole.

Et aussi, “les samedis sont pour les Chois.”

“Ouais, Ji-Man Choi est l’homme”, a déclaré Tyler Glasnow. «J’en pense beaucoup à la télévision, ce que vous voyez est ce que vous obtenez.»

Voici la partie effrayante: Choi dit qu’il se retient toujours de nous.

“Je n’ai toujours pas été en mesure de montrer ma personnalité en raison de la communication”, a déclaré Choi. “Si je devais parler pleinement, je suppose qu’ils seraient capables de me comprendre et ils pourraient savoir qui je suis , mais je ne pense toujours pas qu’ils sachent qui je suis personnellement. »

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Considérez un instant la liste croissante des joueurs de baseball sud-coréens qui ont fait leur marque sur la MLB. Tout a commencé avec Chan-Ho Park, toujours une légende pour les fans et les jeunes joueurs de son pays d’origine. Parmi beaucoup d’autres, il y avait Byung-Hyun Kim dans ce club de championnat 2001 des D-backs, Hee-Seop Choi pendant quelques années, et, plus récemment, des gens comme Shin-Soo Choo, Hyun Jin Ryu, Jung Ho Kang, Seunghwan Oh et Kwang Hyun Kim.

Ji-Man Choi fait en fait partie d’une minorité relative là-bas.

En raison de la force et de l’organisation de la scène du baseball amateur en Corée, les joueurs sont moins incités à recruter des jeunes avec des équipes de la MLB que pour les joueurs d’Amérique latine. De nombreux jeunes coréens de la communauté très soudée du baseball aiment jouer aux côtés de leurs amis et héros de leur enfance au sein de la Korea Baseball Organization. La plupart des professionnels coréens qui réussissent deviennent d’abord des haras KBO, amassant de nombreux adeptes avant de tenter leur chance en MLB.

Mais Choi, comme Choo et Cha Seung Baek avant lui, a choisi de renoncer au pipeline KBO pour le style de vie de la Ligue mineure dans l’organisation de Seattle, a été introduit aux États-Unis par le scout international de longue date Ted Heid et les scouts Pat Kelly et Jamey Storveck, qui ont trouvé un Chauve-souris avancée et chef d’équipe avec quelques questions défensives dans un lycée de la ville portuaire d’Incheon au nord-ouest.

“Au début, mon objectif n’était pas d’être dans les ligues majeures”, a déclaré Choi. “Mon objectif était d’être le meilleur joueur possible. L’opportunité s’est présentée pour moi d’aller aux États-Unis, et je ne pensais pas. J’aurais à nouveau cette opportunité, alors je l’ai saisie très jeune. Jouer dans les ligues mineures m’a aidé à grandir en tant que jeune joueur. Quelques années plus tard, j’ai eu l’espoir de pouvoir jouer dans les majors. “

Bien qu’ils soient loin de leur pays d’origine, les jeunes joueurs d’Amérique latine ont au moins d’autres hispanophones de leur âge avec qui se lier dans leur ascension des Mineurs. Ce n’est pas le cas des perspectives coréennes comme Choi, ce qui rend la transition plus difficile vers un nouveau pays et une nouvelle carrière.

Pourtant, cette personnalité amusante qui fait de lui un tel succès dans le club-house des Rays était là aussi à l’adolescence de Choi.

“Je me souviens juste de lui quand il était un jeune de 19 ans à Peoria”, a déclaré Heid. “Les caméras de télévision zooment sur lui et je peux voir ses traits du visage et ce scintillement dans ses yeux. Je me dis: ‘Je ne peux que Imaginez ce qui lui passe par la tête en ce moment. ‘”

Heid plaisante en disant qu’il souhaiterait parfois avoir vu un peu moins cet esprit espiègle. Cela fait cependant des histoires formidables.

Choi utilise toujours un interprète dans ses interactions avec les médias anglophones, mais ne vous y trompez pas, dit Hunter Renfroe. Les compétences en anglais de Choi sont parfaites, même si Choi lui-même ne le pense pas. Heid confirme que Choi a toujours été rapide dans l’intégration de la langue – et désireux de l’utiliser pour des moyens néfastes.

Heid se souvient avec un rire chaleureux que l’un des passe-temps préférés du club-house de Choi était de traduire des phrases du coréen à l’espagnol; Du coréen au portugais; et vice versa.

«Il a le don d’apprendre les langues, mais seulement les langues qu’il veut apprendre et les phrases qu’il veut apprendre», a déclaré Heid. «Il a donc proposé ses propres traductions assez hilarantes.

«Il disait, le visage impassible, à ses jeunes coéquipiers que c’était le mot coréen pour ceci et cela. Complètement inventer de mauvais mots et des choses comme ça. “

Choi et ses coéquipiers latino-américains étaient des habitués de la scène barbecue coréenne autour de Peoria lorsqu’il a joué dans l’Arizona League en 2010. Vous pouvez voir où cela se passe, n’est-ce pas?

«Tous les latins adorent le barbecue coréen et des trucs comme ça, alors ils allaient dans un restaurant et ils déposaient leur coréen dessus, et les gens disaient:« Tu ne devrais pas dire ça! »Heid se souvient avec un rire chaleureux. “Le voltigeur dominicain de 6 pieds 4 pouces prononçant ces mots en coréen qui ne sont pas ce que cela signifie.”

Le baseball est une mouture à son meilleur au milieu d’une saison de 162 matchs. Cela devient d’autant plus accablant dans une saison pandémique et entourée de bulles comme celle-ci. Des gars comme Choi réunissent leurs coéquipiers, et les Rays font l’éloge de cette personnalité qui fait partie des clubs depuis ces premiers jours en Arizona.

“Il fait partie intégrante de notre club-house et de l’énergie qu’il apporte au quotidien”, a déclaré le manager de Rays, Kevin Cash. «Pourquoi les fans l’aiment-ils? D’abord et avant tout, parce que c’est un bon joueur, et deuxièmement, je pense que vous pouvez le regarder jouer. Il aime vraiment être là-bas. Il y a beaucoup de rires. Les gens affluent vers ce type de personnalité.

“Je pense que Cash mérite une médaille, en le maintenant dans la file et en ne se moquant de rien et de tout ce que Ji-Man fait”, a déclaré Heid.

Choi a dit avec un peu de nostalgie qu’il se demandait si son style de vie en club serait plus amusant s’il pouvait se communiquer pleinement en anglais.

“Il est toujours génial d’avoir dans le club-house, faisant toujours de sages blagues”, a déclaré Renfroe. «J’aime la façon dont il pense qu’il ne parle pas anglais. Il parle couramment anglais.

Prenez cette anecdote de la Rookie League comme un avertissement, cependant. Peut-être que Renfroe et ses coéquipiers ne savent pas à quoi ils servent – ou ce qu’un Choi avec des compétences linguistiques pleinement armées aurait pu retenir. Ils ne pourront peut-être pas le gérer.

“Si je vous le disais maintenant, ce ne serait pas amusant,” dit Choi de façon énigmatique.

***

Il semblait que 2015 aurait dû être l’année de Choi pour faire sa marque avec les Mariners. Il était sur la liste de 40 joueurs et au cœur de la bataille de la Major League. Puis, lors de la neuvième manche du match d’ouverture de la Cactus League de Seattle le 4 mars, il a sauté pour un lancer errant, a mal atterri et a subi une fracture du péroné. Il était désigné pour cession un jour plus tard et a purement et simplement éliminé les 40 hommes.

Juste un autre revers. Un an plus tôt, il avait encouru une suspension de 50 matchs après avoir été testé positif pour une substance interdite.

Une fois sur le point de faire ses débuts dans la grande ligue, il n’a disputé que 97 matchs en 2014 et 2015 et est devenu un agent libre de la Ligue mineure. Il a rebondi entre les Anges, les Yankees et les Brewers et a finalement eu quelques tasses de café dans les Majors – mais rien de significatif, et rien de trop réussi.

Ensuite, les Rays l’ont acquis le 10 juin 2018 et le favori des fans a commencé à prendre forme avant une évasion de 19 au cours de laquelle il a frappé 19 circuits avec un 0,822 OPS.

“Je viens de penser à beaucoup de moments difficiles que j’ai vécus dans les ligues mineures, en réfléchissant simplement à ce moment-là, cela m’aide à me détendre, m’aide à apporter mon côté amusant”, a déclaré Choi. “Je pense à tous les moments difficiles. tout au long des ligues mineures m’a aidé à devenir qui je suis aujourd’hui, et je pense que trouver le bon endroit et le bon personnel d’entraîneurs m’a aidé à devenir le joueur que je suis aujourd’hui. “

Aussi dures que ces années aient été, la confiance implacable de Choi en lui-même ne doit jamais avoir faibli. Il y a une anecdote pour cela aussi, à partir de 2010, lorsque Choi a atteint 0,378 / 0,459 / 0,541 en route pour être nommé MVP de l’Arizona League lors de sa première saison professionnelle.

«À peu près à la moitié de ce premier été, il m’écarte et me dit:« Tu sais quoi? J’ai besoin de plus d’argent des Mariners », a déclaré Heid. «Il me dit ça en anglais. Il dit: «Vous m’avez signé pour trop peu. Je vais beaucoup mieux. Tu dois me rapporter un peu plus d’argent. Avec un visage impassible.

Heid est dans le baseball professionnel depuis près de trois décennies. Il n’avait jamais rien vu de tel auparavant – et ne l’a toujours pas revu.

«Ensuite, pendant les deux semaines suivantes, chaque fois que je le voyais, il me disait: ‘Plus d’argent? Plus d’argent? »Dit Heid.

Pour être clair, Heid a vu l’éthique de travail et l’acharnement à soutenir une demande aussi audacieuse. Il se souvient que Choi était le chef de son équipe au lycée bien qu’il ne soit pas l’un des joueurs les plus âgés – et il y a quelque chose à dire à ce sujet dans la société coréenne, si délimitée par l’âge et la hiérarchie. Il se souvient également que les entraîneurs des Mariners ont dû châtier Choi pour qu’il cesse de se présenter au complexe si tôt pour des séances d’entraînement et l’avoir expulsé des cages lorsque le jeune espoir voulait continuer à travailler.

«Vraiment, vraiment certains de mes moments les plus fiers de le regarder et de tous les obstacles qu’il a surmontés», a déclaré Heid. «Premièrement, la blessure dévastatrice lors de l’entraînement printanier, pour lui de revenir et de ne pas dire simplement qu’il a été libéré, non aligné, pour lui faire trouver un moyen de faire partie intégrante des Rays en ce moment. Je suis très, très fier de lui. “

C’est probablement ainsi que Choi, initialement signé en tant que receveur avec des questions défensives ailleurs sur le terrain, est devenu l’un des défenseurs les plus sûrs des Rays dans un champ intérieur étanche. Et pourquoi c’est d’autant plus impressionnant que, compte tenu de tous ces défis de sa carrière en Ligue mineure, ayant été un océan loin de chez lui depuis son adolescence, il porte toujours ce grand sourire sur son visage et le persuade également de ses coéquipiers. .

«Il a vécu beaucoup de choses dans sa carrière», a déclaré Cash. «Différentes organisations, apprenant probablement plusieurs choses sur la frappe, la défense ou autre, et je pense qu’au moment où nous l’avons acquis, il avait appris de son propre temps que la meilleure version de lui-même était d’être lui-même.

Ce sourire ne va nulle part – certainement pas maintenant qu’il est au sommet de son sport. Enfin.

«Je pense qu’ils vont devoir lui retirer l’uniforme», a déclaré Heid. “Il jouera jusqu’à ce que quelqu’un lui dise absolument non.”

Do-Hyoung Park couvre les Twins pour MLB.com. Suivez-le sur Twitter à @dohyoungpark et sur Instagram à dohyoung.park.

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