Je suis face à face avec les miracles vivants de Ningaloo et je me sens sacré | Tim Winton | Environnement

je désengagez le moteur hors-bord et laissez l’élan du bateau s’effacer jusqu’à ce que nous soyons morts dans l’eau. Ensuite, j’éteins tout – le moteur, l’écho sondeur, même la radio – et le silence s’affiche. Pas même le son de l'eau qui clapote contre la coque. Parce qu’il est à bout de souffle ici aujourd’hui. La surface du golfe est soyeuse. Le ciel est sans nuages, une teinte plus pâle que l’eau. Et derrière nous, à terre, les crêtes arides et les canyons du Cape Range sont tachetés de rose et de blonds à la lumière du matin.

Nous ne sommes que deux à bord et, bien que l’air et l’eau soient encore suffisants pour nous faire rêver, nous ne sommes pas du tout détendus. En fait, chacun de nous est en train de grimper sur les côtés opposés du bateau, la tête penchée, tendue avec anticipation.

Nous attendons. Une minute complète. Ensuite un autre. Ne parlant que par murmures. Jusqu'à ce que, au moment où notre confiance initiale commence à s'affaiblir, la voici – blam! – juste à l'arrière. Et même si nous nous attendions à cette éruption, son ampleur et sa proximité nous surprennent en cris et en serments. Avec un seul souffle guttural qui se termine en un gémissement si profond que la voix semble souterraine, la baleine casse la surface et reste brillante et brillante sous son voile de vapeur. Puis un autre se lève à côté, un veau. Il s'incline sur le côté, montrant un éclair de ventre blanc. Il lève un instant sa nageoire pectorale comme s'il contemplait un roulis du corps, mais d'autres se rapprochent, l'enfermant dans un ourlet, de sorte qu'il tire ses ailes et se blottisse près de sa mère.

Nous en comptons sept, prenons quelques photos. C’est le même groupe que plus tôt dans la matinée. Ils semblent avoir nagé un long tour vers les hauts-fonds et sont revenus pour un autre regard. Seulement cette fois, ils sont enhardis. Ils se garent à la surface pendant une minute ou deux avant de se disperser.

Les rorquals à bosse sont curieux. Surtout sur les autres mammifères. Quand ils seront suffisamment à l'aise, ils viendront chercher un coup d'œil, un par deux ou deux, puis se retireront pour se regrouper à nouveau, comme s'ils se conféraient. Souvent, ils répètent la procédure deux ou trois fois, en se rapprochant à chaque passage jusqu’à ce qu’ils se trouvent juste sous le bateau ou qu’ils espionnent si fort qu’ils se penchent presque dans le cockpit pour chercher un passeur. Et aujourd’hui, alors qu’ils se roulent sur le dos pour vérifier les dimensions de la coque du bateau, nous voyons les ondulations de leur ventre blanc et la barbe jaune des bernacles sous leurs mâchoires. Leurs mouvements remuent l’eau sous le pied et nous faisons un demi-cercle dans les courants qu’ils ont créés.

Une baleine à bosse dans le golfe d'Exmouth



Puis, quand tout est à nouveau terminé, et qu’il semble qu’ils soient partis, le plus gros et le plus audacieux d’entre eux s’élève perpendiculairement pour nous permettre de vérifier. C’est la vache. Le soleil brille sur sa tête noueuse. Son œil imprudent semble ancien et vulnérable, trop petit pour la masse du corps situé en dessous. Elle se penche un peu pour nous accueillir, le bout de sa tête à la hauteur de mes yeux, et je peux la sentir essayer de comprendre à quel point ce qu’elle regarde est une créature et à quel point n’est qu’une chose sans vie. Nul doute qu’elle sait faire la différence entre un mammifère et une machine.

Nous faisons cela depuis quelques années, Denise et moi. Nous savons qu’au bout de cinq à dix minutes, l’intérêt de la nacelle s’estompera. Bientôt, ces baleines à bosse vont dévaler le golfe et nous laisser dans leur sillage. À moins bien sûr que nous ne nous montrions correctement.

Denise avec les baleines



Effectivement, la mère baleine plonge et le groupe se décolle. Mais environ une centaine de mètres plus loin, ils rassemblent et meuvent un moment, socialisant langoureusement. C’est à ce moment-là que Denise ôte sa chemise et son short, son masque et descend l’échelle au tableau. Elle ne nage pas vers les baleines – ce n’est pas seulement imprudent, c’est illégal. Elle ne fait que suspendre son bras à travers un barreau pour attendre. Elle est cachée et pleine d’espoir. Sa respiration est un peu en lambeaux dans le tuba.

Et bientôt elle a de la compagnie. Le mollet fait 20 mètres de distance. Peu de temps rejoint par sa mère vigilante. Après quelques instants, ils se retrouvent côte à côte, lisant Denise avec leur sonar, la sentant littéralement avec les corps, jusqu'à ce qu'ils se roulent sur le côté et se penchent vers elle, comme s'ils s'étaient tendus. Ils restent ainsi pendant un moment jusqu’à ce que le veau ne puisse plus attendre. Il plonge et tourne, puis coule verticalement avec sa queue près de la surface et ses pectoraux déployés comme des ailes pour se stabiliser entre deux eaux. Et cela prend Denise de cette manière, directement sous elle, alors que l’adulte plane en arrière-plan. Cinq minutes, 10, 20. Plus près. Il entre à tous les angles possibles. Et c’est comme une danse. Ces deux étrangers. Juvénile et d'âge moyen. Tournant et tournant. Pirouetting, incliner, atteindre, reculer. Respiration énorme, respiration petite.

Baleines dans le golfe d'Exmouth



Et cette danse se poursuit jusqu'à ce que Denise finisse par avoir froid et remonte l'échelle pour une serviette et un peu de soleil. Alors qu'elle est assise sur l'hilame, bourdonnante et heureuse, les deux baleines s'éloignent. Mais quand je descends de l’échelle, ils sont de retour en un rien de temps, droit dans les yeux: sombre et massif, couvert de taches de rousseur et froncé, lisse et noueux. Nous sommes en tête-à-tête, moi et le jeune. Mutuellement curieux, je pense. Certainement fasciné. Et de mon côté, juste un peu inquiet. Parce que même ce petit bonhomme est plus gros que le bateau auquel je m'accroche. Avec un coup habile ou une simple erreur maladroite, il pourrait me tuer. En un battement de coeur. Mais nous tournons simplement la tête, lui et moi, établissant un contact visuel, sentant la présence de chacun le mieux possible, aussi longtemps et aussi près que possible.

Un requin baleine au récif de Ningaloo



Alors, qu'est-ce que ça fait d'être face à une créature dont le cœur est plusieurs fois plus grand que votre propre corps, dont l'œil est curieux et vigilant et dont l'intelligence est palpable? Malgré le nombre de fois où j’ai fait cela auparavant, l’expérience me semble… enfin, c’est saint. Oui, cela semble sacré. C’est un privilège, une joie. C'est comme si j'avais encore 10 ans et que le monde qui nous entoure est un miracle vivant. Une rencontre comme celle-ci renouvelle mon esprit; ça me fait plaisir d'être en vie.

Quand, finalement, je grimpe et que je m'essuie sur le pont, la mère et son petit s'attardent un moment. Mais une fois qu’il est clair qu’aucune d’entre nous, les créatures embarquées sur le bateau ne reviennent à l’intérieur, elles partent pour rejoindre la nacelle qui grogne et gémit au loin. Je me suis appuyé contre le rail pendant un moment pour laisser pénétrer le soleil et la chaleur de la rencontre. C’est assez long pour que je sache où je suis et ce qui est en jeu.

Golfe d'Exmouth à partir de Charles Knife Road



C'est le golfe d'Exmouth, au nord de l'Australie occidentale, l'un des derniers estuaires en zone aride intacts au monde. À l'ombre de l'aire du patrimoine mondial de Ningaloo. Je suis reconnaissant pour cet endroit et reconnaissant envers lui. Parce que pendant de nombreuses années, j’ai eu le plaisir de nager avec ses baleines et ses dauphins et j’ai passé de nombreuses heures à observer ses dugongs et ses raies manta. J'ai pagayé à côté d'un marlin, je me suis frayé un chemin à travers les mangroves qui abritent de riches voies navigables pour cueillir des crabes et pêcher des carangues; Des centaines de minuscules truites de corail s'écoulent pour se nourrir de la marée sortante.

Tortues vertes nageant dans des eaux peu profondes



Dauphins sur la côte WA



Le golfe est un endroit spécial, un lieu de répit et de régénération. Pas seulement pour moi, mais pour le récif de corail, j’ai passé 20 ans à défendre. C’est là que se crée une grande partie de la biodiversité de Ningaloo Reef, où des poissons, des crevettes et des crabes sont engendrés. C’est la pépinière de Ningaloo.

Une antenne de Ningaloo Reef



Mais alors que je suis assis ici, me réchauffant au soleil, ma lueur intérieure s’estompe un peu. Parce que cette voie navigable remarquable n'est plus sûre. Le golfe d'Exmouth est prévu pour le développement industriel. Déjà, Ningaloo Reef est entouré de concessions de pétrole et de gaz. Chaque année, l’industrie se rapproche: les fusées éclairantes des plates-formes offshore sont visibles la nuit. Cette année, leurs navires de service grondent dans le golfe comme jamais auparavant. Mais jusqu'à présent, les intérêts des combustibles fossiles ne se sont jamais installés à terre. L'année prochaine, la société Subsea 7 souhaite construire une installation de lancement de canalisation de 500 hectares pour desservir le boom gazier offshore. Juste ici, sur la plage vide derrière moi. Et le comté local et la chambre de commerce y sont pour. Tout comme ils sont en train de chercher une nouvelle mine de sel et un port en eau profonde.

Des endroits comme le golfe d'Exmouth sont extrêmement précieux. Ils contribuent à maintenir en vie notre patrimoine naturel et nos biens du patrimoine mondial. Ils défient et alimentent nos connaissances scientifiques. Et ils aident à garder les citoyens ordinaires sains d'esprit. Donc, ce développement est une perspective épouvantable, une catastrophe en devenir.

Oui, c’est une personne très chanceuse qui nage face à face avec une baleine. Et nous ne pouvons pas tous plonger dans un récif de corail ou pagayer dans une forêt de mangroves. Mais beaucoup de gens sont contents de savoir que de tels écosystèmes et expériences existent encore; leur persistance dans un monde dégradé nous donne de l'espoir, où que nous vivions.

Les citoyens ordinaires veulent croire qu’il existe des lieux trop précieux pour céder aux intérêts des entreprises, des lieux préservés qui ne devraient pas être industrialisés. Nous devons savoir qu’il ya une ligne que nous tracerons et ne franchirons pas. Parce qu'un monde entièrement dévolu au moteur de l'industrie devient un monde qui ne convient plus aux créatures, humaines ou autres; cela devient un monde sans espoir.

Comme les baleines, nous, les humains, reconnaissons la différence entre un être et un engin, une créature et une machine, une communauté et une industrie. Nous voulons avoir la chance de regarder l’énormité de la vie et de nous rappeler qu’elle est précieuse et sacrée. Les humains ont besoin d'espoir, de raisons de se sentir heureux d'être en vie.

Wheatstone, Onslow



C'est l'un de ces endroits et l'une de ces raisons. Une de ces lignes dans le sable que nous ne pouvons pas nous permettre de franchir.

Je tire sur une chemise. Au loin, un nuage d'haleine est suspendu dans les airs. Une queue attrape le soleil. Et ils sont partis.

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