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James Wolfensohn, dirigeant de la Banque mondiale, décède à 86 ans

L’Institute for Advanced Study, un institut de recherche théorique de Princeton, NJ, où M. Wolfensohn était un ancien président du conseil d’administration, a annoncé le décès. Son fils, Adam Wolfensohn, a déclaré que la cause était des complications d’une pneumonie.

M. Wolfensohn était souvent décrit comme un homme de la Renaissance moderne, aussi à l’aise avec les plus grandes figures du monde des arts qu’avec les chefs d’entreprise et les politiciens mondiaux. C’était un Australien d’origine qui était un escrimeur olympique dans sa jeunesse. Passionné de musique classique depuis son adolescence, il a commencé les cours de violoncelle à l’âge adulte auprès de la star en difficulté Jacqueline Du Pre.

Dans ce qu’il a qualifié dans une interview de Forbes d ‘«une affaire totalement égocentrique», à partir de 50 ans, il rassemblait les meilleurs amis musiciens du Carnegie Hall pour le rejoindre pour des concerts d’anniversaire une fois par décennie.

Ancien vendeur de climatisation, M. Wolfensohn a gravi les échelons du monde de la haute finance et rejoint les rangs de l’élite mondiale à la maison de négociation d’obligations de Salomon Bros.à New York. Chez Salomon, il a été chargé de conseiller Chrysler alors qu’elle se dirigeait vers la faillite à la fin des années 1970, ajoutant au sentiment de malaise économique qui, avec les embargos pétroliers et la guerre au Moyen-Orient, a secoué la présidence de Jimmy Carter.

Pour aider à organiser ce qui était alors le plus grand renflouement d’entreprise jamais enregistré dans l’histoire des États-Unis, M. Wolfensohn a été mis en contact chaque semaine avec de hauts responsables tels que Paul A. Volcker, alors président de la Réserve fédérale – allongeant encore sa liste de contacts. Il a également prouvé sa capacité à travailler au-delà des frontières, aplanissant un fossé culturel entre le chef des combustibles Chrysler, Lee Iacocca, et les banquiers japonais qui avaient prêté 600 millions de dollars à l’entreprise automobile de Detroit.

Après avoir reçu 10 millions de dollars lors de la vente de Salomon, M. Wolfensohn a lancé sa propre société de conseil et a progressivement construit une liste de clients qui comprenait des entreprises aussi diverses que Mercedes-Benz et Ralph Lauren.

Mais c’est son travail à la Banque mondiale qui a défini sa vie publique. Après une éducation de classe moyenne en Australie, écrit-il, les premiers voyages en Inde et au Nigéria en tant que vendeur de climatisation avaient laissé «une marque indélébile».

«L’iniquité était si frappante que je pouvais à peine absorber ce qui était devant moi», a-t-il écrit dans ses mémoires de 2010, «A Global Life». «J’avais su à quoi m’attendre intellectuellement mais la réalité a été un choc.»

Changer la culture

à la Banque mondiale

En conséquence, alors même qu’il se construisait une carrière mondiale dans la finance, il s’est concentré sur la présidence de la Banque mondiale. Il a même acquis la citoyenneté américaine pour se qualifier pour le poste – en vertu d’une règle non écrite, c’est le travail du président américain de le remplir – et a mis son «Rolodex d’or» au travail en faisant pression sur le président Bill Clinton lorsque le poste s’est ouvert en 1995 après la mort de Lewis T Preston, ancien président de JPMorgan Chase.

M. Wolfensohn a repris une institution assiégée des deux côtés du spectre politique. De gauche à droite, les groupes anti-mondialisation ont critiqué la banque comme rien de plus qu’une extension de la politique étrangère américaine, faisant pression sur l’économie du secteur privé et les restrictions budgétaires sur les pays en développement et ignorant les préoccupations environnementales et culturelles locales dans la construction de grands projets d’infrastructure. De la droite, la Banque mondiale était considérée comme une source inefficace de subventions aux pays peu performants.

M. Wolfensohn ne s’est pas rapidement fait aimer d’une organisation que l’un de ses anciens membres du personnel assimilait à un «gros cuirassé», contraint par sa propre inertie.

Il avait tendance à fondre en larmes lors de voyages sur les sites de travail de la Banque mondiale dans des villages reculés. Il a déclaré que le but de l’organisation – une bureaucratie massive et posée – était de «mettre un sourire sur le visage d’un enfant».

Ce commentaire l’a fait paraître naïf aux yeux du personnel de la banque plus acclimaté à l’approche technocratique de l’organisation en matière de développement économique. Combiné avec un tempérament aiguisé à Wall Street et souvent formé sur ceux qui l’avaient insatisfait, cela signifiait une transition difficile du secteur privé à une organisation qui prospérait sur la politesse internationale. M. Wolfensohn était enclin à crier au personnel et a été rapide avec des menaces de licenciement.

Il a également brisé certains tabous, notamment la volonté au sein de la banque d’accepter la corruption comme faisant partie du coût des affaires dans certaines régions du monde.

«Quand je suis arrivé à la banque, on m’a dit: ‘Vous ne parlez pas du mot C parce que c’est une question politique. La banque appartient aux gouvernements et votre charte ne vous permet pas d’entrer dans le champ politique », a déclaré M. Wolfensohn dans un discours prononcé en 1999 en Afrique du Sud.

Parmi ses premiers discours en tant que président de banque, il y avait un discours historique sur «le cancer de la corruption», dans lequel il affirmait que de telles pratiques prenaient littéralement de l’argent aux pauvres.

Le travail de M. Wolfensohn sur la corruption a perduré. La banque exclut désormais régulièrement les entreprises et annule des projets lorsqu’elle constate que des gains ou des pots-de-vin ont été impliqués.

Le biographe de Wolfensohn, Sebastian Mallaby, dans son livre «The World’s Banker», lui attribue un autre changement important dans la culture de la banque: la concentrer davantage sur les priorités des pays en développement qui empruntent l’argent et effectuent le travail.

En partie en réponse aux plaintes de groupes non gouvernementaux qui estimaient que le personnel de la banque était dur dans ses demandes, M. Wolfensohn a poussé l’organisation à s’assurer que les gouvernements locaux et les groupes civiques avaient une influence sur ce que la banque approuvait et sur la façon dont elle menait son travail.

Les hauts fonctionnaires ont été encouragés à déménager du siège à Washington aux bureaux extérieurs. Un nouveau lexique s’est développé au sein de l’organisation au fur et à mesure que les projets étaient examinés de plus près pour les effets environnementaux, les projets plus importants qui perturbaient souvent les villages tombaient en disgrâce et les priorités locales devenaient plus importantes.

Les changements avaient un inconvénient, selon les critiques qui estimaient que l’organisation devenait par nécessité plus bureaucratique et que ses «garanties» ajoutaient du temps à un processus d’approbation de projet déjà long.

Mais la vision de base de M. Wolfensohn était solide.

«Il était un banquier de relations», a déclaré Mallaby. «Wolfensohn a orienté la banque dans cette direction» en se concentrant sur les pays en développement en tant que clients à courtiser et à servir, et non comme élèves à enseigner. Mallaby a déclaré que le point central de M. Wolfensohn, crédité de l’amélioration des résultats sur le terrain, était que «peu importe si un projet de développement avait du sens si le pays ne voulait pas le faire».

Il était également doué pour la gestion. Devant de vives inquiétudes parmi les dirigeants du monde développé, il a poussé à alléger la dette des pays les plus pauvres. Après les attentats terroristes du 11 septembre 2001, il a insisté sur le fait que le développement devait faire partie de la réponse – établissant un lien entre la pauvreté, les États en faillite et le terrorisme.

Le travail de la banque dans des pays comme l’Afghanistan s’est élargi, l’administration du président George W. Bush a stimulé l’aide étrangère et le bavardage généralisé de l’éviction probable de M. Wolfensohn est resté silencieux.

Lorsqu’il a quitté son poste à la banque en 2005, il avait été invité dans une ancienne fosse aux lions – la réunion annuelle de Greenpeace – pour prononcer un discours liminaire, l’atrium du siège principal de la Banque mondiale a été nommé en son honneur et Bush l’a appelé pour lui servir de envoyé spécial auprès du «quatuor» des grandes nations poursuivant alors un plan de paix israélo-palestinien.

Les débuts de la finance

et clôtures

James David Wolfensohn est né à Sydney le 1er décembre 1933. Ses parents, Hyman Wolfensohn et l’ancienne Dora Weinbaum, avaient émigré de Londres quelques années plus tôt à la recherche d’opportunités économiques.

Hyman Wolfensohn, connu sous le nom de Bill, avait passé des années en tant que secrétaire personnel du scion bancaire James de Rothschild – le futur président de la Banque mondiale avait été nommé en l’honneur de Rothschild – et espérait que son expérience et ses relations lui permettraient de lancer sa propre carrière.

Il n’a pas bien fait. Dans son autobiographie, son fils a déclaré que son enfance était assombrie par des tensions familiales sur les finances, un fait qui a façonné son approche des gens. Son père évitait souvent ceux que M. Wolfensohn soupçonnait plus tard d’être des créanciers. Même enfant, a-t-il dit, il a pris l’habitude d’étudier n’importe quel environnement social pour choisir des alliés et des adversaires potentiels – une compétence à «lire la pièce» qui l’a aidé dans les affaires.

De sa mère, qui a chanté à la radio australienne et a donné à son fils des cours de piano, il a développé un amour de la musique. Il était assez déconcerté pour endosser des rôles féminins dans les opérettes de Gilbert et Sullivan au lycée et était un fervent fan de symphonie.

En tant que jeune homme, M. Wolfensohn n’a montré aucun talent particulier pour la réussite scolaire. Il a failli quitter l’université de Sydney et l’un de ses premiers investissements a été perdu au profit d’un «inventeur» fraudeur. Ses succès semblaient venir non pas d’un génie naturel mais d’une application intense.

Lorsqu’il a eu la chance de rejoindre l’équipe universitaire d’escrime, par exemple, il s’est suffisamment entraîné pour gagner une place dans l’équipe olympique australienne. Il a remporté deux de ses combats aux Jeux de Melbourne de 1956, mais en a perdu un troisième à cause de ce qu’il a appelé une erreur mentale décrite dans «Une vie mondiale». Son adversaire l’a distrait lors d’une pause dans le match avec une invitation à une fête et des promesses d’une introduction à un nageur israélien.

L’entraînement olympique en escrime lui a permis de parfaire son sens de la stratégie. «L’escrime est un peu comme les échecs», a écrit M. Wolfensohn. “Vous devez projeter quelques coups en avant et devancer votre adversaire.”

Si les relations de haut niveau d’Hyman Wolfensohn ne lui étaient que d’une aide limitée, elles étaient de l’or entre les mains de son fils. Un des premiers mentor et ami de la famille, le juriste australien Julius Stone, a aidé James à obtenir un stage dans un grand cabinet d’avocats de Sydney et à être admis à la Harvard Business School – des postes que M. Wolfensohn a admis qu’il n’aurait pas obtenus sur la seule base de ses diplômes universitaires. (Il a obtenu le diplôme de Harvard en 1959 après avoir été diplômé de la faculté de droit de l’Université de Melbourne.)

À Boston, il a rencontré Elaine Botwinick, étudiante de Wellesley, qu’il épouserait plus tard. Sa femme est décédée en août. En plus de son fils, de Brooklyn, les survivants comprennent deux filles, Sara Wolfensohn Mayle de Cambridge, Mass., Et Naomi Wolfensohn de Long Island City, NY; et sept petits-enfants.

Après avoir vendu des climatiseurs en Afrique et en Asie, il est retourné en Australie pour travailler dans différentes maisons d’investissement avant de devenir diplômé des sociétés financières de Londres et de New York.

Restaurer les monuments culturels

Commençant en tant que négociateur dans des sociétés de banque d’investissement telles que Schroders à Londres, il a déménagé en 1977 chez Salomon à New York. Il s’est installé dans le firmament culturel de New York, se liant d’amitié avec des gens tels que le chef d’orchestre et compositeur Leonard Bernstein.

En 1980, M. Wolfensohn est devenu président du Carnegie Hall et, après avoir contribué 1 million de dollars, a levé 60 millions de dollars auprès de ses amis pour rénover le vénérable espace de spectacle. Au cours de sa décennie en tant que président, il a été crédité de la stabilisation des finances de l’institution.

En 1990, il a été recruté pour faire de même pour le Kennedy Center, souffrant à l’époque du genre de déficit budgétaire qui avait assailli Carnegie. Dans ses mémoires, il a qualifié l’institution d ‘«éléphant blanc», avec un équipement désuet, un toit qui fuit, du granit craquelé et une approche de programmation en cachette.

Il a poussé des programmes qui plaisent à la foule – des productions telles que “Cats” et “Le fantôme de l’opéra” d’Andrew Lloyd Webber – pour occuper les sièges et a fait pression sur le Congrès pour une augmentation du financement. Ses idées, en particulier sur la programmation, se sont heurtées à certains des employés de longue date du centre et, selon les informations de l’époque, ont incité la directrice artistique de longue date Marta Istomin à démissionner en 1990.

Au cours de ses cinq années à la tête du Kennedy Center, il aurait restauré le bâtiment physique et les finances du centre, même s’il n’avait pas répondu à certaines de ses plus grandes aspirations. À l’époque, il a été critiqué pour avoir trop réparti son temps entre son travail à Washington, sa société d’investissement privée et d’autres entreprises.

M. Wolfensohn, qui a reçu le titre de chevalier honoraire de la reine Elizabeth II en 1995 pour sa contribution aux arts, a siégé à des conseils d’administration d’entreprises et d’organismes de bienfaisance.

Il a admis son incapacité à établir des priorités, à refuser une invitation ou à rejeter une demande de siéger à de tels conseils. Des collègues de la Banque mondiale ont noté qu’ils le chargeraient de lire, pour le voir disparaître dans son bureau et passer les heures suivantes au téléphone.

«Que puis-je vous dire? Vous êtes attiré par les choses », a-t-il dit un jour à un intervieweur. «Tout est intéressant.»

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