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Instantané vieux de 300 000 ans : les plus anciennes empreintes humaines découvertes en Allemagne

Instantané vieux de 300 000 ans : les plus anciennes empreintes humaines découvertes en Allemagne

2023-05-12 23:04:00

Dans une forêt ouverte de bouleaux et de pins recouverte d’herbe, se trouve un lac de quelques kilomètres de long et de quelques centaines de mètres de large. Des troupeaux d’éléphants, de rhinocéros et d’ongulés à doigts pairs viennent sur ses rives boueuses pour boire et se baigner. Au milieu de ce paysage se dresse une famille nucléaire du “peuple Heidelberg”, une espèce de peuple aujourd’hui éteinte.

“Cela aurait pu ressembler à ceci ou à quelque chose de similaire il y a 300 000 ans à Schöningen, en Basse-Saxe”, explique le premier auteur de l’étude, le Dr. Flavio Altamura, membre du Centre Senckenberg pour l’évolution humaine et le paléoenvironnement de l’Université de Tübingen (SHEP) et poursuit : « Pour la première fois, nous avons examiné en détail les empreintes fossiles de deux sites à Schöningen. Ces traces, ainsi que des informations provenant d’analyses sédimentologiques, archéologiques, paléontologiques et paléobotaniques, nous donnent un aperçu du paléoenvironnement et des mammifères qui habitaient autrefois la région. Parmi les empreintes, il y a aussi trois traces qui correspondent à des empreintes d’hominines – datant d’environ 300 000 ans, ce sont les plus anciennes traces humaines connues en Allemagne et proviennent probablement d’Homo heidelbergensis.

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Les scientifiques attribuent deux des trois traces humaines à Schöningen à de jeunes individus qui ont utilisé le lac et ses ressources dans un petit groupe mixte. » Selon la saison, plantes, fruits, feuilles, pousses et champignons étaient disponibles autour du lac. Nos découvertes confirment que l’espèce humaine éteinte vivait sur les rives de lacs ou de rivières aux eaux peu profondes. Ceci est également connu d’autres sites avec des empreintes d’hominidés du Pléistocène inférieur et moyen », explique Altamura. Les différentes pistes de Schöningen montrent un instantané de la vie quotidienne d’une famille et peuvent fournir des informations sur le comportement et la composition sociale du groupe d’hominidés ainsi que sur l’interaction spatiale et la coexistence avec des troupeaux d’éléphants et d’autres mammifères plus petits, selon l’étude. “En raison des traces laissées par les enfants et les jeunes, il s’agit probablement plus d’une sortie en famille qu’un groupe de chasseurs adultes”, résume l’archéologue et spécialiste des empreintes fossiles.

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En plus des traces humaines, l’équipe a analysé une série de traces d’éléphants appartenant à l’espèce éteinte Palaeoloxodon antiquus : un éléphant à défenses droites qui était le plus gros animal terrestre à l’époque, avec des mâles adultes pesant jusqu’à 13 tonnes. « Les pistes d’éléphants que nous avons découvertes à Schöningen atteignent une longueur remarquable de 55 centimètres. Dans certains cas, nous avons également trouvé des fragments de bois dans les ornières que les animaux avaient enfoncées dans le sol, qui était mou à l’époque », explique le Dr. Jordi Serangeli, responsable des fouilles à Schöningen, ajoute : “Une trace provient également d’un rhinocéros – Stephanorhinus kirchbergensis ou Stephanorhinus hemitoechus – et c’est la première empreinte de cette espèce du Pléistocène trouvée en Europe.”



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