Il y a beaucoup d’eau sur la Lune, mais pas une goutte à boire (encore)

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Par Joey Roulette

WASHINGTON, 26 octobre (Reuters) – La Lune n’a pas les masses d’eau liquides caractéristiques de la Terre, mais les scientifiques ont déclaré que l’eau lunaire est plus courante qu’on ne le pensait auparavant, car les molécules sont piégées dans des grains de minéraux dans la lune. surface et peut-être il y a des plaques de glace sur son côté sombre.

Alors que des recherches d’il y a 11 ans indiquaient que l’eau en petites quantités était relativement courante sur la Lune, une équipe de scientifiques annonce maintenant la première détection sans équivoque de molécules d’eau à la surface.

Dans le même temps, une autre équipe rapporte que la Lune mesure environ 40 000 kilomètres carrés (15 000 milles carrés) sous des ombres permanentes qui pourraient potentiellement abriter de l’eau sous forme de glace.

L’eau est une ressource précieuse, et une présence relativement abondante sur la Lune pourrait s’avérer importante pour les futures missions de robotique et d’astronaute cherchant à extraire et à utiliser l’eau pour la rendre propre à la consommation ou comme ingrédient de carburant.

Une équipe dirigée par Casey Honniball du Goddard Space Flight Center de la NASA dans le Maryland a détecté de l’eau moléculaire sur la surface lunaire, piégée dans des cristaux naturels ou entre des grains de débris. Les observations précédentes étaient ambiguës quant à savoir s’il s’agissait d’eau ou d’hydroxyle, mais la nouvelle forme de détection utilisait une méthode qui donnait des résultats sans équivoque.

La seule façon pour l’eau d’exister sur les surfaces lunaires éclairées par le soleil où elle a été trouvée est qu’elle soit noyée dans des grains minéraux, la protégeant de l’environnement glacial. Les chercheurs ont utilisé les données de l’observatoire aéroporté SOFIA, un Boeing 747SP modifié pour transporter un télescope.

“Beaucoup de gens pensent que la détection que j’ai faite est de la glace d’eau, ce qui n’est pas vrai. Ce ne sont que les molécules d’eau, car elles sont tellement dispersées qu’elles n’interagissent pas les unes avec les autres pour former de l’eau glacée ou même de l’eau liquide”, a déclaré Honniball.

La deuxième étude, également publiée dans la revue Nature Astronomy, s’est concentrée sur les soi-disant pièges froids sur la Lune, des régions de sa surface qui existent dans un état d’obscurité perpétuelle où les températures sont inférieures à -163 degrés Celsius (-260 degrés Fahrenheit).

C’est suffisamment froid pour que l’eau gelée puisse rester stable pendant des milliards d’années.

En utilisant les données du vaisseau spatial Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, des chercheurs dirigés par le scientifique planétaire Paul Hayne de l’Université du Colorado ont détecté ce qui pourrait être des dizaines de milliards de minuscules ombres, dont beaucoup ne sont pas plus grandes qu’une petite pièce de monnaie. La plupart se trouvent dans les régions polaires.

“Nos recherches montrent que plusieurs régions auparavant inconnues de la Lune pourraient héberger de l’eau glacée”, a déclaré Hayne. “Nos résultats suggèrent que l’eau peut être beaucoup plus commune dans les régions polaires de la lune qu’on ne le pensait auparavant, ce qui facilite son accès, son extraction et son analyse.”

La NASA prévoit de renvoyer des astronautes sur la Lune, une mission qui devrait ouvrir la porte à un prochain voyage habité sur Mars. Des sources d’eau accessibles et exploitables seraient favorables à ces missions.

“L’eau ne se limite pas à la région polaire. Elle est plus courante qu’on ne le pense”, a déclaré Honniball.

Un autre mystère qui reste non résolu est la source de l’eau lunaire.

“L’origine de l’eau sur la lune est l’une des questions générales auxquelles nous essayons de répondre à travers cette enquête et d’autres”, a déclaré Hayne. “Actuellement, les principaux candidats sont les comètes, les astéroïdes ou les petites particules de poussière interplanétaires, le vent solaire et la lune elle-même par le dégazage des éruptions volcaniques.”

(Information de Joey Roulette. Édité en espagnol par Ricardo Figueroa)

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