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Hubble utilise l’illusion d’optique cosmique pour espionner un quasar distant

by Nouvelles

L’image de cette semaine du télescope spatial Hubble montre une sorte d’illusion d’optique qui aide les chercheurs à scruter encore plus profondément dans les profondeurs de notre univers. En utilisant un phénomène appelé lentille gravitationnelle, Hubble a capturé cette image qui semble montrer quatre points lumineux de galaxies formant un anneau autour d’une paire centrale encore plus lumineuse.

Mais malgré son apparence, il n’y a pas six galaxies représentées au centre de cette image – il y a en fait deux galaxies et un quasar très, très éloigné, qui est un centre extrêmement lumineux d’une galaxie.

Au centre de cette image se trouvent six points lumineux brillants, quatre d’entre eux créant un cercle autour d’une paire centrale. Les apparences peuvent être trompeuses, cependant, car cette formation n’est pas composée de six galaxies individuelles, mais est en fait deux galaxies distinctes et un quasar distant imagé quatre fois. ESA/Hubble & NASA, T. Treu; Acknowledgment: J. Schmidt

Cet effet se produit parce que les deux galaxies, qui sont plus proches de nous, agissent comme une loupe sur le quasar appelé 2M1310-1714, qui est plus éloigné à environ 17 milliards d’années-lumière de nous. Les galaxies ont tellement de masse que leur gravité courbe les rayons de lumière provenant du quasar, rendant le quasar plus clairement visible pour nous.

C’est cette courbure qui fait apparaître qu’il y a quatre points de lumière entourant la paire de galaxies alors qu’en réalité il n’y a en réalité qu’un seul quasar, dont la lumière est déformée pour la faire ressembler à quatre sources lumineuses.

La lentille gravitationnelle peut être déroutante visuellement, mais elle peut être un outil puissant pour examiner des objets distants. Il permet aux chercheurs de voir plus loin et pourrait même être utilisé pour étudier les mystérieux phénomène de la matière noire. Une variante de cette technique, appelée microlentille, sera utilisée par le prochain télescope spatial romain Nancy Grace détecter des exoplanètes lointaines en observant la façon dont la lumière se courbe lorsqu’une étoile passe devant une autre.

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