Giannis Antetokounmpo doit décider après l’agence Bucks Bungle Free

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Milwaukee n’a pas eu de talent de basket-ball comme Antetokounmpo depuis Kareem Abdul-Jabbar dans les années 1970, et les rumeurs sur sa prochaine agence libre ont dominé les cycles d’information depuis juin 2019, sinon plus. Les Bucks sont la seule maison qu’Antetokounmpo ait connue au cours de ses sept saisons en NBA, et ils ont supervisé son développement d’un adolescent maigre à la superstar la plus imposante du basket-ball. Ils ont accumulé une bonne volonté significative en cours de route, mais ont également subi des défaites de haut niveau au cours des deux dernières séries éliminatoires.

La tâche hors saison des Bucks était simple: prouver à Antetokounmpo, qui s’est réuni peu de temps après une superbe défaite au deuxième tour contre le Miami Heat, qu’ils pouvaient améliorer son casting de soutien afin qu’il puisse diriger un prétendant au championnat dans un avenir prévisible. Si Milwaukee réussissait, Antetokounmpo pourrait éviter une autre année d’intenses spéculations en signant une prolongation de cinq ans d’une valeur de 250 millions de dollars d’ici le 21 décembre.

La norme pour la constitution de la liste dans la NBA moderne est incroyablement élevée. Kawhi Leonard a pu tirer parti des Los Angeles Clippers pour échanger la ferme contre Paul George. LeBron James a mis la main sur la décision des Lakers de Los Angeles de déplacer une réserve d’actifs pour Anthony Davis. Kevin Durant et Kyrie Irving ont orchestré une équipe sur les Brooklyn Nets, et maintenant James Harden voudrait participer à l’action.

Les Bucks sur le petit marché et par temps froid ne pouvaient pas viser aussi haut, en partie parce qu’Antetokounmpo n’a pas cherché à jouer au «Buddyball» comme tant de ses contemporains ni montré beaucoup d’intérêt à recruter publiquement des joueurs à Milwaukee. À l’ère des joueurs-cadres, Antetokounmpo est resté un joueur, point final.

Le compteur de Milwaukee était d’aller all-in en accumulant ses actifs mineurs – contrats jetables, joueurs de banc et futurs choix au repêchage – pour débarquer Jrue Holiday et Bogdan Bogdanovic. C’était un plan fort, même si aucun des joueurs n’est une vraie star. Holiday était une nette amélioration par rapport à Eric Bledsoe, qui ne pouvait pas gérer la pression des séries éliminatoires, et Bogdanovic était le type de créateur de coups avec une pop offensive que Milwaukee avait manquée.

Avec Holiday et Bogdanovic, les Bucks pourraient sans doute aligner le meilleur alignement de la ligue avec Antetokounmpo, l’attaquant étoile Khris Middleton et le centre Brook Lopez. Ce groupe aurait quatre tireurs, quatre plus de défenseurs, de la taille, de la polyvalence et beaucoup plus de jeu que les Bucks de l’année dernière. Peut-être plus important encore, le membre le plus âgé de ce quintette était Lopez à 32 ans. Au fur et à mesure que Antetokounmpo, âgé de 25 ans, progressait dans son apogée, il serait entouré de joueurs éprouvés sur une chronologie d’âge similaire.

Ce plan s’est effondré peu de temps après l’annonce lundi dernier que les Bucks avaient accepté de débarquer Bogdanovic, un agent libre restreint, des Sacramento Kings sur un accord de signature et d’échange. De tels accords n’étaient pas légaux jusqu’à l’ouverture de l’agence libre vendredi, ce qui a incité la NBA à lancer une enquête sur une éventuelle falsification. Bogdanovic, un agent libre restreint, a pivoté en acceptant une feuille d’offre avec les Hawks d’Atlanta, laissant les Bucks sauver tout plan de sauvegarde qu’ils pouvaient à court terme.

Milwaukee a complété sa liste en signant une collection de joueurs de rôle: DJ Augustin, Bobby Portis, Bryn Forbes et Torrey Craig. Aucun n’est arrivé avec des contrats répréhensibles, mais collectivement, ils étaient loin de Bogdanovic, sans parler du type d’ajouts fastueux dont les rivaux d’Antetokounmpo ont bénéficié ces dernières années.

La manière exacte dont l’accord Bogdanovic a été annulé n’est pas claire, et cela fera sûrement l’objet de critiques et de sentiments durs pour les années à venir. Tout ce qui comptait pour les Bucks: Antetokounmpo sera bloqué sans Bogdanovic cette année, tout comme il était coincé sans Malcolm Brogdon, qui a été échangé aux Indiana Pacers, l’année dernière. Milwaukee entrera dans la saison en tant que l’un des meilleurs prétendants de la NBA, mais il a toujours un trou majeur dans l’alignement avec le compte à rebours sur la décision d’Antetokounmpo.

Pour être clair, Antetokounmpo a de bonnes raisons de signer le supermax malgré la maladresse de Milwaukee. Dans une période d’incertitude financière, tant pour le monde que pour la NBA, la sécurité à long terme et la tranquillité d’esprit que représente un supermax pourraient prendre une plus grande importance. Signer maintenant l’aiderait à éviter un spectacle cette saison et à se concentrer sur le basket-ball et sa famille, qui ont été ses priorités tout au long de sa carrière. À Milwaukee, tout lui est destiné. La franchise a construit son offensive et sa défense autour de lui, a signé son frère Thanasis et a construit une nouvelle arène avec une grande aide des contribuables locaux.

De nombreuses superstars dans la situation d’Antetokounmpo ont regardé autour et ont décidé qu’elles pouvaient faire mieux. James a quitté les Cleveland Cavaliers pour le Miami Heat en 2010, dans le but de remporter son premier titre et de devenir le visage incontesté de la NBA. Durant a quitté l’Oklahoma City Thunder pour les Golden State Warriors en 2016, avec l’intention de chasser les anneaux, de faire tomber James de son trône et d’élargir son portefeuille d’affaires.

Si Antetokounmpo nourrit de telles aspirations reste incertain toutes ces années plus tard. Il a gardé un profil bas tout au long de l’intersaison, en plus de participer à une série de podcasts ESPN à propos de sa sélection dans le repêchage de 2013. Dans cette série, Antetokounmpo s’est présenté comme un casanier qui n’arrivait toujours pas à croire qu’il était devenu célèbre dans le monde. Il s’est étonné que les Hawks d’Atlanta lui aient donné une paire de chaussures lors d’un entraînement pré-draft et a souligné à plusieurs reprises qu’il voulait que sa famille reste avec lui à chaque étape de son voyage vers la NBA.

Antetokounmpo ne ressemblait guère à un courtier de puissance impitoyable concoctant la prochaine super équipe de la NBA. Même ainsi, les équipes espérant attirer Antetokounmpo dans des agences libres comme les Heat, les Toronto Raptors, les Dallas Mavericks et les New York Knicks ont largement évité de donner des contrats à long terme qui compliqueraient leurs activités. Antetokounmpo aura de bonnes options s’il les veut.

Après la planification minutieuse de Milwaukee dissoute avec la débâcle de Bogdanovic, Antetokounmpo doit maintenant peser les bonnes intentions des Bucks contre leurs résultats médiocres. Est-ce la pensée qui compte, ou quelque chose de plus?

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