Freshfields crée un conseil d’éthique dirigé par Udo Di Fabio

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Dusseldorf “Nous nous sommes réveillés un peu tard.” Et: “Nous avons sous-estimé les allégations.” Ces phrases ou des phrases similaires peuvent être entendues aujourd’hui lorsque vous regardez Freshfields Bruckhaus Deringer, le plus grand cabinet d’avocats d’Allemagne, pour l’un des épisodes les plus insignifiants de son histoire en matière de conseil et de ses interruptions de traitement internes.

Nous parlons de Cum-Ex. Ce sont les opérations sur actions dans lesquelles, avec les conseils actifs de Freshfields, les acteurs ont réussi à être payés plusieurs fois avec la négociation délicate d’actions avec (“cum”) et sans (“ex”) impôt sur les dividendes qui n’avait été payé qu’une seule fois .

Les dommages causés aux autorités fiscales allemandes devraient s’élever à au moins douze milliards d’euros. Le scandale sans précédent n’a été rendu possible que par des reportages comme ceux de Freshfields.

Le procureur a donc déposé des accusations contre Ulf Johannemann, autrefois l’avocat fiscal le plus haut du monde pour le cabinet d’avocats, en décembre pour fraude fiscale particulièrement grave. Son cabinet d’avocats, qui prétend être le meilleur cabinet d’avocats au monde, devrait être impliqué dans le processus éventuel en tant que soi-disant participant à la collection.

Les procureurs veulent punir les conseils de Freshfields à l’ancienne Maple Bank de millions de dollars. Selon le procureur, l’amende maximale possible pour le cabinet d’avocats est d’environ 15 millions d’euros.

L’acte d’accusation n’a pas encore été décidé. Freshfields envoie maintenant un signal. Le cabinet d’avocats a créé un organisme qui devrait contribuer au fait qu’un scandale comme le cum-ex-conseil ne peut pas se répéter. Elle a mis en place un comité d’éthique qui «conseillera la direction de la pratique allemande du cabinet sur les questions éthiques liées à la pratique des avocats à l’avenir».

Engagement envers la “dimension éthique de l’action en justice”

L’avocat constitutionnel et ancien juge de la Cour constitutionnelle fédérale, Udo Di Fabio, dirige le comité, qui est censé agir de manière indépendante. Deux actuels et un ancien associé du cabinet d’avocats devraient le soutenir.

Les bureaux allemands de l’entreprise ont également rédigé et publié leurs principes éthiques et leurs règles de conduite dans un ensemble uniforme de règles sur un total de cinq pages. L’engagement du cabinet pour l’application responsable de la loi et la perception éthique des intérêts des clients sont au centre – le comité d’éthique “accompagnera l’application, l’application et le développement de cet ensemble de règles”, a indiqué le cabinet.

Il devrait se réunir régulièrement et, d’une part, donner des impulsions en proposant de mettre à jour la réglementation. Il peut également être appelé par tous les avocats et employés de Freshfields, y compris de manière anonyme. Le cabinet d’avocats s’est engagé “dans ces étapes vers la dimension éthique de l’action en justice, qui est récemment devenue un problème dans un contexte cum-ex”.

Di Fabio a commenté son nouveau rôle comme suit: “En tant que grand cabinet d’avocats commercial, Freshfields innove s’il codifie ses valeurs sous cette forme et peut recevoir des conseils indépendants et externes sur son application.”

Helmut Bergmann, associé directeur pour l’Europe continentale, souligne: «Nous fournissons non seulement à nos clients d’excellents conseils techniques, mais également de manière responsable. Cela inclut d’agir avec intégrité et éthique en tout temps. La publication de nos règles d’éthique et la mise en place de notre comité d’éthique visent à clarifier ce que nous défendons dans nos conseils juridiques. ”

Travailler le scandale depuis longtemps caché

Chez Freshfields, les objectifs éthiques ne sont pas nouveaux. Déjà dans le passé, la firme a postulé qu’elle voulait «mener ses affaires de manière éthique» et s’efforcait de «contribuer positivement aux communautés». Cela ne l’a pas empêchée de conseiller ses clients sur les offres cum-ex. Lorsque les procureurs ont par la suite enquêté, le cabinet d’avocats n’a pas eu la tâche de travailler sur son propre rôle pendant des années.

Les procureurs ont perquisitionné le cabinet d’avocats à trois reprises à partir de 2017 pour leurs anciens conseils à Maple Bank. Par la suite, il a toujours déclaré: “Freshfields est convaincu que l’examen par le procureur général montrera que nos conseils sont juridiquement irréprochables”.

Et lorsque l’administrateur d’insolvabilité de Maple Bank a poursuivi le cabinet d’avocats pour 95 millions d’euros, la société a répondu: “Nous ne voyons aucune base pour des réclamations contre notre cabinet d’avocats.” Quelques mois plus tard, elle a payé 50 millions d’euros en règlement.

Le plus grand cabinet d’avocats d’Allemagne n’a réalisé qu’à la fin de novembre qu’il ne pouvait pas continuer comme ça. Des fonctionnaires de l’Office fédéral de la police criminelle ont placé Johannemann en garde à vue. Le directeur fiscal avait quitté Freshfields quelques semaines plus tôt, selon le cabinet, “à sa demande”. Un peu plus tard, le cabinet a modifié son assistance juridique et a fait appel au cabinet d’avocats munichois Ufer Knauer. Le chancelier Stephan Eilers a déclaré dans une interview que le conseil cum-ex n’était “pas une feuille de gloire”. Cette évaluation n’a eu aucune conséquence personnelle.

Un associé qui a déjà conseillé Johannemann sur les accords cum-ex et contre lequel le procureur enquête également continue de travailler pour le cabinet d’avocats. Peut-être qu’il rencontrera bientôt le nouveau conseil d’éthique.

Plus: Comment Freshfields, le cabinet d’avocats le plus influent d’Europe, est entré dans le crépuscule.

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