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Étoiles cannibales : une étude révèle que 25 % des étoiles semblables au soleil « dévorent » les planètes qui les orbitent | Sciences et santé

by Nouvelles

Une enquête publiée ce lundi (30) dans la revue scientifique Nature Astronomy révèle qu’au moins un quart des étoiles similaires au Soleil cannibalisent les planètes qui les orbitent. La découverte peut aider à comprendre les chemins évolutifs possibles des systèmes planétaires.

La Galaxie que nous habitons possède de nombreux systèmes planétaires, et on savait déjà que la plupart d’entre eux sont assez différents de notre système solaire.

Mais maintenant, les scientifiques ont découvert que, contrairement à notre système solaire – qui a conservé une architecture ordonnée de planètes en orbite autour du Soleil – un nombre important de systèmes planétaires voisins ont eu un passé très dynamique. Dans au moins 25 % d’entre eux, l’étoile centrale a peut-être “dévoré” certaines des planètes qui l’entouraient.

Menée par des chercheurs de l’Université de São Paulo (USP) et de centres en Italie, en Australie et aux États-Unis, l’étude a observé la composition chimique des étoiles de type solaire dans plus de 100 systèmes binaires – des systèmes formés de deux étoiles jumelles de même composition chimique. Pour cela, le Télescope de l’Observatoire de La Silla, géré par Observatoire européen austral (ESO) et situé dans le désert d’Atacama au Chili.

À la stupéfaction des scientifiques, dans certains systèmes binaires analysés, les étoiles sœurs n’avaient pas la même composition chimique, car l’une d’entre elles avait une plus grande quantité de lithium et fer, éléments abondants dans les planètes rocheuses.

Timelapse montre le ciel depuis l’observatoire de La Silla au Chili

La conclusion, selon le professeur du département d’astronomie de l’USP et l’un des auteurs, Jorge Meléndez, est que les étoiles riches en ces éléments avaient dissous certaines des planètes dans leur propre système dans leur région ultrapériphérique. D’où le surnom de “étoile cannibale”.

“Une abondance anormalement élevée de cet élément chimique dans une étoile [lítio e ferro] cela peut indiquer que du matériel planétaire a été avalé par lui », explique Meléndez.

La publication souligne que les étoiles binaires chimiquement inhomogènes découvertes par l’étude “représentent l’un des exemples les plus contradictoires en astrophysique stellaire et une source de tension entre théorie et observations”. De plus, on ne sait toujours pas ce qui a causé les différences dans la composition de ces étoiles jumelles.

Télescope de 3,6 mètres de l’Observatoire de La Silla, Observatoire européen austral (ESO), dans le désert d’Atacama, au Chili. — Photo : Youri Beletsky (LCO)/ESO

“On ne sait toujours pas si les variations d’abondance chimique sont le résultat d’inhomogénéités dans les nuages ​​de gaz proto-stellaires [da formação estrelar] ou sont dues à des événements engloutissant la planète (…) Le premier scénario sape la croyance générale selon laquelle la composition chimique des étoiles fournit des informations fossiles sur l’environnement dans lequel elles se sont formées, tandis que le second scénario met en lumière les voies évolutives possibles des systèmes planétaires », précise la publication.

Cependant, les scientifiques disent qu’il existe des preuves convaincantes en faveur du scénario selon lequel les planètes seraient englouties par l’étoile centrale du système.

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