Etna se glisse dans la mer

Les chercheurs ont découvert de nouvelles preuves indiquant que le flanc sud-est du mont Etna glissait dans la mer. Le déplacement progressif pourrait entraîner l’effondrement de toute une pente, augmentant ainsi le risque d’un tsunami majeur.

L'Etna, le volcan le plus vaste et le plus actif d'Europe, est situé à l'est de l'île de Sicile. Le volcan montre des signes persistants d'agitation et fait l'objet d'études depuis des années.

On sait depuis quelque temps que le flanc sud-est du volcan glisse lentement vers la mer alors que les autres pentes sont en grande partie stables. Cependant, le processus exact qui déclenche cette descente est encore inconnu. Les mesures par satellite étant impossibles sous la surface de l'océan, les chercheurs ont utilisé pour la première fois le nouveau réseau de surveillance géodésique GeoSEA des fonds marins et ont détecté le mouvement horizontal et vertical d'un flanc volcanique submergé.

Les données du système ont confirmé que l'Etna avait bougé, mais ce mouvement est probablement causé par la gravité et non par la montée du magma, comme supposé précédemment. L'effondrement catastrophique de tout le flanc ou de ses grandes parties déclencherait un tsunami majeur aux conséquences potentiellement extrêmes pour la région.

«Au mont Etna, nous avons utilisé pour la première fois un réseau de surveillance géodésique sous-marine basé sur le son, appelé« géodésie marine », a déclaré l'auteur principal, le Dr Morelia Urlaub de l'Université de Kiel. "Globalement, nos résultats indiquent que la pente est en train de glisser en raison de la gravité et non en raison de la montée du magma."

Pour l'étude, les chercheurs de l'équipe GEOMAR ont déployé un total de cinq stations de transpondeur de surveillance acoustique sur la ligne de faille en avril 2016 et ont reçu le signal de chaque transpondeur toutes les 90 minutes jusqu'en juillet 2017. Le système étant basé sur le son, le temps de son les déplacements ont révélé la distance entre les transpondeurs, ce qui a permis aux chercheurs de détecter tout changement de flanc.

"Nous avons remarqué qu'en mai 2017, les distances entre les transpondeurs situés de part et d'autre de la faille avaient clairement changé. Le flanc avait glissé de quatre centimètres vers le large et s'était réduit d'un centimètre en huit jours", a expliqué le Dr Urlaub.

Ce mouvement s'apparente à un séisme très lent, également appelé «événement de glissement lent». C'était la première fois que le mouvement horizontal d'un événement de glissement aussi lent était enregistré sous l'eau.

"Toute la pente est en mouvement en raison de la gravité", a déclaré le professeur Heidrun Kopp, coordinateur du réseau GeoSEA et co-auteur de l'étude. "Il est donc tout à fait possible qu'il puisse s'effondrer de façon catastrophique, ce qui pourrait déclencher un tsunami dans toute la Méditerranée."

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