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SANTÉ

Essais sur la rangée de carburant de la patate douce du capitaine Cook au cours de laquelle la récolte a atteint la Polynésie

La patate douce est assez omniprésente pour paraître presque banale – mais ses origines ont longtemps été enveloppées de mystère. Maintenant, les scientifiques disent qu’ils ont résolu le puzzle, écumant ainsi l’idée que les Amériques étaient en contact avec les Polynésiens avant l’arrivée des Européens dans le Nouveau Monde au 15ème siècle.

La recherche révèle que la patate douce n’a évolué qu’une seule fois, probablement dans le centre ou le nord de l’Amérique du Sud, et provenait d’un seul ancêtre. De plus, une analyse d’un échantillon de 250 ans de patate douce recueillie pendant le voyage du Capitaine Cook dans le Pacifique Sud sur le HMS Endeavour suggère que les spuds sont arrivés en Polynésie au moyen des courants océaniques.

“Je pense que nous avons prouvé qu’il n’est pas nécessaire de revendiquer le transport humain de la patate douce à travers le Pacifique – il existe des preuves beaucoup plus solides de dispersion naturelle”, a déclaré Pablo Muñoz-Rodríguez, étudiant en thèse et premier auteur de la recherche. de l’Université d’Oxford.

C’est le dernier coup porté à la théorie du contact précoce entre les Polynésiens et les Amériques: les chercheurs qui se penchent sur l’ADN du poulet ont récemment rejeté l’idée que les oiseaux voyagé à travers l’océan à bord des navires des îles du Pacifique Sud, des centaines d’années avant Columbus, bien que les résultats avoir été chaudement disputé .

James Cook débarque dans les îles Friendly dans les années 1770 pour être accueilli par des indigènes Tonga portant des fruits.



James Cook débarque dans les îles Friendly dans les années 1770 pour être accueilli par des indigènes Tonga portant des fruits. Photographie: North Wind Picture Archives / Alamy Photo

Pour approfondir le passé de la patate douce, Muñoz-Rodríguez et ses collègues ont analysé le matériel génétique de près de 200 spécimens de la plante et de ses 14 espèces sauvages étroitement apparentées afin de reconstituer une sorte d ‘«arbre généalogique».

Les résultats révèlent que la patate douce est plus étroitement liée à une espèce sauvage, appelée Ipomoea trifida , que tout autre, suggérant que tous deux ont évolué à partir d’un ancêtre commun.

“Toutes les preuves indiquent Ipomoea trifida étant la seule espèce avec un rôle dans l’origine de la patate douce “, a déclaré Muñoz-Rodríguez.

L’équipe ajoute que cette branche de l’arbre généalogique est apparue bien avant que les humains ne marchent sur la Terre, avec une estimation la situant il y a au moins 800 000 ans. De plus, l’analyse suggère que la patate douce croisée avec Ipomoea trifida à un moment donné dans les 56 000 ans des deux espèces évoluant à partir de leur ancêtre commun.

La recherche, publiée dans la revue Biologie actuelle , éloigne aussi le mystère de longue date de la culture de la patate douce en Polynésie avant que les Européens ne mettent pied à terre dans les Amériques, où la plante a évolué.

Alors que certains ont suggéré que la présence de la plante indique une communication entre les habitants des deux régions, la dernière étude suggère qu’il est plus probable que les graines de la patate douce aient simplement traversé le Pacifique sur les courants marins.

Cela, écrit-on, est confirmé par le fait qu’un parent sauvage de la patate douce trouvée en Polynésie, mais pas en Amérique, semble s’être séparé des espèces américaines il y a plus d’un million d’années – excluant le transport humain. Les gousses de cette plante, notent les auteurs, sont très similaires à celles des patates douces, suggérant que cela aurait aussi pu faire le tour du monde sur les vagues.

Une preuve supplémentaire de cette idée est venue d’une patate douce récoltée par le naturaliste Joseph Banks lors du voyage du Capitaine Cook en Polynésie en 1769. “C’est le plus vieux spécimen de patate douce connu en Polynésie”, a déclaré Muñoz-Rodríguez.

Cette variété n’est présente qu’en Polynésie, mais les données génétiques montrent qu’elle s’est séparée de son parent le plus proche, une variété américaine, il y a plus de 100 000 ans – bien avant que les humains modernes ne colonisent les îles.

“Il élimine les dernières preuves potentielles de contact”, a déclaré le professeur Alan Cooper, directeur du Centre australien pour l’ADN ancien, qui n’était pas impliqué dans l’étude. “Bien sûr, cela ne signifie pas qu’aucun contact n’a eu lieu – juste qu’il n’y a aucune preuve pour l’idée.”

Mais d’autres ont dit que des questions demeurent. Le professeur Lisa Matisoo-Smith de l’université d’Otago a noté que l’étude ne porte que sur un échantillon historique de patate douce dont l’ADN pourrait s’être dégradé au fil du temps et a déclaré que l’étude ignore les preuves linguistiques de contact entre les populations.

“Je pense que vu la nature du contact probable – être sporadique, à petite échelle et de durée limitée (et probablement seulement le contact fait par les hommes) – que les preuves seront inégales et minimes”, a-t-elle dit. “Cela ne signifie pas que cela ne s’est pas produit.”

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