Éjecter des vaches et des parcs d’engraissement sans fin: résoudre les problèmes climatiques du bétail

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HAPPY, Texas – Randy Shields a regardé une mer de bétail dans le tentaculaire Wrangler Feedyard – 46 000 animaux se déplaçant dans l’air sec de Panhandle alors qu’un camion d’alimentation se dirigeait vers leurs enclos.

M. Shields, qui gère la cour pour Cactus Feeders, sait que dans sa forme la plus élémentaire, l’entreprise prend simplement quelque chose que les gens ne peuvent pas manger et le convertit en quelque chose qu’ils peuvent: du bœuf. C’est possible parce que les bovins ont un estomac à plusieurs chambres où les microbes fermentent l’herbe et d’autres végétaux fibreux résistants, ce qui les rend digestibles.

«À mon avis, je dispose de 46 000 cuves de fermentation», a déclaré M. Shields.

Mais ce processus, appelé fermentation entérique, produit également du méthane, un puissant gaz qui réchauffe la planète que le bétail crache principalement dans l’air. Et avec environ 95 millions de bovins aux États-Unis, dont plus de 25 millions qui sont engraissés pour l’abattage chaque année dans les parcs d’engraissement, le méthane s’additionne.

Des chercheurs de l’industrie et de l’extérieur travaillent sur des moyens de réduire les émissions dues à la fermentation, grâce à des compléments alimentaires ou à des changements alimentaires. D’autres efforts visent à réduire les émissions des déchets des animaux – une source de méthane ainsi qu’un autre puissant gaz à effet de serre, le protoxyde d’azote – grâce à une amélioration du stockage et de la manipulation du fumier.

Aux États-Unis, le bétail est loin d’être la plus grande source de gaz à effet de serre, qui comprennent le dioxyde de carbone, le méthane et autres. Leur contribution totale est éclipsée par la combustion de combustibles fossiles pour l’électricité, les transports et l’industrie. Mais le bétail est l’une des plus grandes sources de méthane, qui peut avoir 80 fois le pouvoir de piégeage de la chaleur du dioxyde de carbone bien qu’il persiste moins longtemps.

Les estimations varient, en partie parce que les émissions animales sont plus difficiles à quantifier que, par exemple, les gaz de combustion d’une centrale électrique. Mais la fermentation entérique chez les bovins de boucherie représente près de 2 pour cent des émissions totales aux États-Unis, selon l’Agence de protection de l’environnement.

Contrairement à la combustion de combustibles fossiles, qui ajoute au réchauffement en remettant le carbone ancien dans l’atmosphère sous forme de dioxyde de carbone – où il emprisonne la chaleur du soleil – le méthane du bétail fait partie d’un cycle relativement court. Le méthane provient de la consommation de végétation qui s’est développée en prenant du dioxyde de carbone de l’atmosphère. Après environ une décennie, le méthane se décompose, formant du dioxyde de carbone, qui est utilisé pour la croissance des plantes.

En effet, les animaux recyclent le carbone sur une courte période de temps, donc si la population bovine reste à peu près la même, la contribution au réchauffement reste à peu près la même. «Il quitte l’atmosphère aussi vite qu’il arrive», a déclaré Alan Rotz, chercheur au ministère américain de l’Agriculture qui a étudié les émissions de la production de viande bovine.

L’industrie de la viande bovine fait remarquer que, plutôt que de rester inchangée ou d’augmenter, la population bovine globale aux États-Unis a diminué de plus de 25 pour cent depuis son pic dans les années 1970, principalement en raison de l’amélioration de l’efficacité. Mais les populations de bovins augmentent à l’étranger, à mesure que les pays deviennent plus riches et que la consommation de bœuf augmente.

«Pour les États-Unis, nous n’ajoutons probablement pas de méthane à l’atmosphère» du bétail, a déclaré le Dr Rotz. «Mais vous ajoutez plus de méthane à mesure que vous ajoutez plus d’animaux, comme nous le faisons à l’échelle mondiale.»

Et même aux États-Unis, avec des émissions globales de gaz à effet de serre qui viennent juste après la Chine, réduire les émissions de bétail aurait un effet.

Cargill Corporation, le géant de l’alimentation et de l’agriculture qui fournit des aliments à l’industrie du bœuf, aux parcs d’engraissement et à d’autres, est l’une des nombreuses entreprises effectuant des recherches sur des substances qui pourraient être ajoutées pour réduire les émissions de méthane, a déclaré Heather Tansey, directrice de la durabilité de l’entreprise.

Cactus Feeders, qui transporte 1,1 million de bovins par an dans ses 10 parcs d’engraissement, désigne environ un quart de ses enclos sur le terrain Wrangler pour des études sur des sujets tels que les effets des changements alimentaires et les moyens de réduire les émissions du fumier.

«Il y a un besoin de travail à faire dans ce domaine», a déclaré Kenneth Casey, un scientifique au Texas A&M AgriLife Research and Extension Center à Amarillo, qui mesurait les effets des précipitations sur les émissions d’oxyde nitreux provenant du fumier dans l’un des Wrangler. stylos le mois dernier.

Jim Friemel, qui avec sa femme, Melanie, possède et dirige un parc d’engraissement indépendant à Hereford, au Texas, qui fait la moitié de la taille de Wrangler, ne consacre pas d’espace à la recherche. Mais il a entendu parler de la fonte des calottes glaciaires, de l’élévation du niveau de la mer et d’autres effets accélérateurs du changement climatique, et nourrirait ses 20000 têtes de bétail avec un complément alimentaire pour réduire les émissions de méthane s’il en était disponible à un coût raisonnable.

«Bien sûr, je l’utiliserais», a déclaré M. Friemel, «si cela pouvait empêcher la glace de fondre.

Les efforts en matière d’émissions s’inscrivent dans une action plus large visant à rendre la production de viande bovine plus durable, y compris les problèmes d’utilisation de l’eau et des terres. Le travail est devenu plus urgent car l’industrie a subi la pression des écologistes et d’autres qui disent que pour aider à conserver les ressources, le monde doit manger moins de viande.

Dans un rapport de l’année dernière, par exemple, la Commission EAT-Lancet, un groupe international de scientifiques, a recommandé une réduction de 50 pour cent de la consommation mondiale de viande rouge et de certains autres aliments d’ici 2050.

Aux États-Unis, les émissions ont été affectées par un changement alimentaire majeur introduit il y a des décennies. Les bovins des parcs d’engraissement ont un régime alimentaire dans lequel le maïs ou d’autres céréales à haute teneur énergétique représentent jusqu’à environ la moitié de l’alimentation. Ceci, ajouté à un mouvement réduit dans les enclos, aide le bétail à grossir, produisant le type de bœuf bien marbré que les consommateurs aiment. Des études ont montré qu’une alimentation riche en céréales produit moins de méthane.

Mais les microbes qui décomposent le maïs sont différents de ceux qui travaillent sur l’herbe, de sorte que le bétail doit être surveillé attentivement pour détecter les ballonnements ou d’autres problèmes de santé. Et la culture du maïs utilise beaucoup d’eau, ce qui ajoute aux préoccupations concernant les ressources.

Les changements dans l’industrie du bœuf ont réduit les émissions d’une autre manière très basique: en passant du temps dans un parc d’engraissement plutôt que dans le pâturage, les bovins atteignent désormais leur poids sur le marché beaucoup plus rapidement. Ils sont vivants et crachent du méthane pendant un temps plus court.

«Notre système est exponentiellement plus efficace qu’il ne l’était il y a 40 ans», a déclaré John Richeson, professeur de commerce agricole à l’Université West Texas A&M de Canyon. L’efficacité, a-t-il ajouté, «a un impact direct sur l’empreinte carbone».

Paul Defoor, co-directeur général de Cactus Feeders, a déclaré qu’une réduction supplémentaire des émissions de gaz à effet de serre pourrait être judicieuse sur le plan commercial, car moins de carbone dans les aliments s’échapperait sous forme de méthane et davantage serait utilisé par l’animal en croissance. «Je veux capturer tous ces carbones que je peux», a déclaré M. Defoor, «sous forme de bœuf.

Les preuves de la transformation de l’industrie imprègnent le Texas Panhandle, où les conditions sèches, les hivers relativement doux et les étés pas trop chauds en ont fait un centre d’alimentation du bétail.

Les parcs d’engraissement sont le signe le plus évident. Le chantier de M. Friemel, F-Troop Feeders, est l’un des plusieurs dizaines à Hereford et dans les environs, qui se fait appeler la capitale mondiale du bœuf. Sur les 10 parcs d’engraissement de Cactus Feeders, sept se trouvent dans le Panhandle et les autres ne sont pas loin dans le sud-ouest du Kansas.

Il y a ici d’autres indications de l’échelle industrielle de la production de viande bovine. D’énormes silos à grains, qui stockent du maïs et d’autres aliments pour animaux, parsèment le paysage, tout comme les grands abattoirs sans fenêtre, occupés en grande partie par des travailleurs immigrés. Les camions de bétail y arrivent toute la journée. Les plantes qui produisent des aliments pour le bétail reçoivent des ingrédients par train.

Même l’industrie de l’éthanol de maïs a installé des usines ici, loin de la Corn Belt, en grande partie parce que les déchets du processus, appelés grains de distillerie, sont vendus par camion pour l’alimentation du bétail.

La transformation de l’industrie a commencé avec les parcs d’engraissement. L’idée de parquer les bovins pour qu’ils dépensent moins d’énergie, soient plus faciles à entretenir et puissent être nourris avec un régime contrôlé a été conçue il y a un siècle. Mais ce n’est que dans les années 1960 que l’idée s’impose, avec des lots à grande échelle.

Avant les parcs d’engraissement, les bovins de boucherie broutaient toute l’année. Mais toute l’énergie dépensée pour l’errance, et les difficultés de l’alimentation hivernale, alors que les bovins ne pouvaient au mieux que maintenir leur poids, rendaient le processus d’engraissement plus long.

«Aujourd’hui, lorsque cette saison de croissance est terminée, ces bovins peuvent venir ici», a déclaré M. Defoor. En environ six mois dans un parc d’engraissement comme Wrangler, un bœuf ou une génisse mange environ 35 livres de nourriture par jour (dont 40% d’humidité) et gagne plus de 3 livres par jour, atteignant un poids de marché typique de plus de 1300 livres.

La plupart des bovins ne paissent maintenant que pendant un temps limité, à commencer par un veau. Après environ six mois, ils sont souvent vendus à ce que l’on appelle une opération de stockage, où ils broutent du blé ou d’autres cultures de graminées. En général, après environ six mois, en tant que jeunes de l’année, ils déménagent dans un parc d’engraissement.

Il y a encore des bovins qui sont nourris à l’herbe du début à la fin (bien que même certaines viandes étiquetées «nourries à l’herbe» aient pu avoir un régime différent vers la fin). Parce que cela prend plus de temps, les animaux vivent plus longtemps, et chaque jour supplémentaire ils sont en vie, ils produisent plus de méthane.

L’alimentation à l’herbe n’est pas aussi efficace, a déclaré M. Richeson. «Vous n’obtenez pas près de la croissance. Cela prend six mois, neuf mois de plus. »

La pièce maîtresse de chaque parc d’engraissement est un moulin, où le maïs ou d’autres céréales sont cuits à la vapeur et roulés en flocons pour améliorer la digestibilité. Le grain est ensuite mélangé à d’autres ingrédients et livré par camions aux auges des enclos.

M. Friemel ajoute beaucoup d’ensilage – du fourrage qui est stocké alors qu’il est encore vert – qu’il obtient des champs voisins. Un jour du mois dernier, il achetait du maïs ensilage à un fermier dont la récolte avait été endommagée par la grêle. Des camions transportant le mélange odorant de tiges, de feuilles et d’épis hachés sont arrivés tout au long de la journée. M. Friemel, conduisant un tracteur géant, l’a empilé pour le stockage.

Cactus Feeders utilise de l’ensilage et ajoute également d’autres ingrédients. Les plus courants comprennent les grains de distillerie des usines d’éthanol et un produit Cargill appelé Sweet Bran qui est un sous-produit de la fabrication du sirop de maïs.

Mais les acheteurs de l’entreprise parcourent le marché à la recherche d’autres produits que le bétail peut manger. En fonction du prix et de la disponibilité, cela peut inclure des éléments tels que les résidus de peluches provenant de l’égrenage du coton, ou la «graisse jaune», l’huile reconstituée des friteuses de restaurant.

«Dieu merci, les ruminants peuvent l’utiliser, car sinon, je ne sais pas ce que nous ferions de tout cela», a déclaré M. Defoor. En tout, dit-il, même avec la dépendance au maïs, 60 pour cent de ce que Cactus donne à son bétail n’est pas comestible par les gens.

Les parcs d’engraissement produisent également beaucoup de fumier et d’urine – des centaines de milliers de livres de déchets par jour dans un lot typique comme Wrangler. Mais les conditions arides et le piétinement par les sabots des animaux laissent une surface lisse et sèche.

Lors des chaudes journées d’été, le fumier peut devenir trop sec et poussiéreux et, associé aux vents de Panhandle, il en résulte un «nuage brun» qui peut grandement affecter la qualité de l’air localement. Alors que la plupart des émissions de méthane dans un parc d’engraissement proviennent directement du bétail, le fumier émet également du méthane ainsi que du protoxyde d’azote, qui est un gaz à effet de serre encore plus puissant.

Le Dr Casey, le chercheur Texas A&M, a étudié les émissions au chantier Wrangler et ailleurs pendant plus d’une décennie, collaborant souvent avec des scientifiques du ministère de l’Agriculture.

Ce jour-là, son équipement mesurait les émissions d’oxyde nitreux de la surface d’un enclos vide dont les occupants avaient été expédiés à un abattoir quelques jours auparavant. Les émissions d’oxyde nitreux augmentent après la pluie, mais le gaz se forme en grande partie dans le pouce supérieur du fumier, où il est moins compact.

«Nous examinons des stratégies d’atténuation», a déclaré le Dr Casey. «Que pourrait faire un gestionnaire pour réduire les émissions?»

Ses recherches suggèrent une possibilité: gratter la couche supérieure de fumier si la pluie est prévue. Mais cela pourrait ne pas être faisable sur les centaines d’acres d’un parc d’engraissement. Et cela peut conduire à un autre problème: plus d’émissions de méthane de la couche compacte en dessous.

«C’est le problème», a déclaré le Dr Casey. “En essayant de contrôler une chose, vous aggravez l’autre.”

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