Des ingénieurs britanniques développent un procédé pour transformer la poussière de lune en oxygène

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Washington [US], 27 novembre (ANI): Les ingénieurs britanniques peaufinent un processus qui sera utilisé pour extraire l’oxygène de la poussière lunaire, laissant derrière eux des poudres métalliques qui pourraient être imprimées en 3D dans des matériaux de construction pour une base lunaire.

Cela pourrait être une première étape vers la création d’une usine d’extraction d’oxygène extraterrestre. Cela aiderait à permettre l’exploration et à maintenir la vie sur la Lune tout en évitant le coût énorme de l’envoi de matériaux depuis la Terre.

L’oxygène généré serait principalement utilisé pour fabriquer du carburant pour fusée, mais pourrait également fournir de l’air aux colons lunaires.

Le projet fait partie des préparatifs de l’ESA pour établir une présence lunaire permanente et durable. Les astronautes vivront et travailleront sur la Lune, où ils aideront à développer et à tester les technologies nécessaires pour des missions plus loin dans l’espace lointain.

Le régolithe lunaire, la fine couche de roche poussiéreuse qui recouvre la Lune, n’est pas si différente des minéraux trouvés sur Terre. En poids, il contient environ 45 pour cent d’oxygène qui est lié à des métaux tels que le fer et le titane, ce qui le rend indisponible.

La société britannique Metalysis a déjà mis au point un procédé d’extraction de minéraux qui est utilisé par les industries sur Terre pour produire des métaux destinés à la fabrication.

Plus tôt cette année, il a été démontré qu’il fonctionnait bien avec un régolithe lunaire simulé.

Le processus électrochimique se déroule dans une chambre spécialement conçue – celles utilisées pour la recherche sont de la taille d’une machine à laver. Le matériau contenant de l’oxygène est immergé dans du sel fondu, chauffé à 950 degrés Celsius.

Un courant y est ensuite passé, ce qui déclenche l’extraction de l’oxygène et la migration à travers le sel liquide pour se collecter au niveau d’une électrode, laissant derrière lui un mélange de poudres métalliques.

Dans le cadre du projet actuel, les ingénieurs de Metalysis peaufinent la technique en pensant à son application lunaire.

La grande différence est que, sur Terre, l’oxygène généré n’est pas nécessaire, mais dans l’espace, ce sera le produit le plus important du processus. Cela signifie qu’il doit être conçu pour produire autant de gaz que possible.

Les ingénieurs vont bricoler le processus en ajustant le courant électrique et les réactifs pour augmenter la quantité d’oxygène tout en essayant de réduire la température nécessaire pour le produire. Cela aidera à réduire l’énergie requise, qui est déjà très importante sur la Lune.

Ils travailleront également à réduire la taille de la chambre dans laquelle le processus se déroule afin qu’il puisse être transporté efficacement vers la Lune.

En parallèle, l’ESA et Metalysis ont mis au défi les innovateurs de développer un système de surveillance en cours de processus qui pourrait être utilisé pour suivre la production d’oxygène dans les futures usines d’extraction lunaire.

“Il y a quelques années, nous avons réalisé que le sous-produit apparemment sans importance de notre processus d’extraction de minéraux terrestres pourrait avoir des applications de grande envergure dans l’exploration spatiale”, a déclaré Ian Mellor, directeur général de Metalysis. “Nous sommes impatients de continuer à explorer avec l’ESA, et nos partenaires industriels, comment rendre notre technologie terrestre prête pour l’espace », a ajouté Mellor.

«Ce projet passionnant fait partie de la stratégie plus large des ressources spatiales de l’ESA, qui nous aidera à démontrer comment les matériaux déjà présents sur la Lune peuvent être utilisés de manière durable pour soutenir les efforts spatiaux à long terme», a déclaré Advenit Makaya, l’ingénieur des matériaux de l’ESA qui supervise le projet. .

«Le projet nous aidera à en savoir plus sur le processus de Metalysis, et pourrait même être un tremplin vers l’établissement d’une usine pilote automatisée d’oxygène sur la Lune – avec en prime des alliages métalliques qui pourraient être utilisés par les imprimantes 3D pour créer des matériaux de construction, “a ajouté Makaya.

«À l’avenir, si nous voulons voyager beaucoup dans l’espace et installer des bases sur la Lune et sur Mars, nous devrons fabriquer ou trouver les éléments nécessaires à la vie – nourriture, eau et air respirable», a déclaré Sue Horne, responsable de l’exploration spatiale à l’Agence spatiale britannique.

“L’implication de Metalysis dans un programme qui vise à faire exactement cela, en produisant de l’oxygène sur un décor lunaire, présentera les références spatiales du Royaume-Uni sur la scène mondiale et aidera à débloquer des percées qui rapprochent l’exploration spatiale future”, a ajouté Horne . (ANI)

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