Tuesday, January 28, 2020
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Des incendies en Australie poussent certaines espèces au bord de l’extinction

Les feux de brousse en Australie menacent la faune unique du pays – des koalas aux oiseaux indigènes en passant par les abeilles – et les chercheurs craignent que certaines espèces soient poussées au bord de l’extinction.

Les incendies ont tué au moins 26 personnes, brûlé des milliers de maisons et pourraient raser jusqu’à 0,4% de la croissance économique, selon certains experts. Plus de 13 000 têtes de bétail ont été tuées par les incendies dans l’État de Nouvelle-Galles du Sud, où plus de 20 000 miles carrés de terres ont été brûlés.

Les incendies menacent de faire rage jusqu’en février – l’été en Australie – ou plus.

Les scientifiques disent qu’au moins six espèces sont en danger. «Il y a une grande inquiétude que ces incendies aient pu rapprocher les espèces de l’extinction ou potentiellement les éliminer», a déclaré l’écologiste de la faune de l’Université de Deakin, Euan Ritchie. «Nous ne le saurons pas avant d’entrer dans les zones», a-t-il déclaré.

Une abeille charpentière verte.

Photo:

Remko Leijs

Certains scientifiques s’inquiètent d’une abeille vert métallique qui vit exclusivement dans des zones ravagées par le feu, le long de la côte est de l’Australie et sur l’île Kangourou au sud. Les chercheurs soupçonnent que l’abeille charpentière verte a été anéantie sur l’île Kangourou.

“L’espèce est susceptible d’être dans une situation critique, car tout son habitat a maintenant brûlé ou est menacé par le feu”, a déclaré

      Katja Hogendoorn,

       un expert des abeilles à l’Université d’Adélaïde, qui travaille depuis une demi-décennie pour préserver la population d’abeilles charpentières vertes sur l’île Kangourou.

Les feux de brousse représentent un nouveau défi pour les écologistes dans un pays qui a déjà un taux d’extinction élevé. Il y a eu 100 extinctions d’espèces animales et végétales connues depuis 1788, selon la Société écologique d’Australie. Certains animaux indigènes ont lutté après l’arrivée au 18e siècle des Européens, qui ont défriché des terres pour l’agriculture et introduit des prédateurs tels que les renards et les chats.

Les incendies pourraient avoir tué plus d’un milliard d’animaux, selon une estimation approximative de

      Chris Dickman,

       un professeur d’écologie à l’Université de Sydney, qui a basé son calcul sur les données de densité animale de 2007 qui impliquaient plus de 100 espèces de mammifères, d’oiseaux et de reptiles. Ces données n’incluaient pas les chauves-souris, les grenouilles, les insectes et autres invertébrés.

Des scientifiques des milieux de l’écologie et de la conservation, en collaboration avec des représentants du gouvernement à travers le pays, élaborent des plans pour des enquêtes sur la population afin de fournir une évaluation définitive.

Un volontaire nourrit un koala joey blessé dans un parc animalier sur l’île Kangourou, au large de la côte sud de l’Australie près d’Adélaïde.

Photo:

Lisa Maree Williams / Getty Images

Un volontaire détient un kangourou avec des coussinets de pieds brûlés, sauvé des feux de brousse dans la région des Blue Mountains à l’ouest de Sydney.

Photo:

Jill Gralow / Reuters

Un cacatoès à crête de soufre blessé traverse la terre brûlée du parc national de Kosciuszko, au sud de la capitale australienne, Canberra.

Photo:

Tracey Nearmy / Reuters

Un wallaby mange après que le personnel du NSW National Parks and Wildlife Service a largué des carottes et des patates douces dans les zones touchées par les feux de brousse autour des parcs nationaux de Wollemi et de Yengo, en Nouvelle-Galles du Sud.

Photo:

nsw dpie / Reuters

Les animaux qui survivent sont confrontés à des obstacles difficiles, a déclaré

      Dale Nimmo,

       expert en réponse animale aux incendies et professeur agrégé à l’Université Charles Sturt. Les habitats ouverts par le feu rendent les survivants vulnérables à la prédation par les renards, les chats et les oiseaux, qui sont connus pour affluer vers les zones brûlées à la recherche de proies faciles.

“Vous avez tous ces facteurs de stress qui agissent sur notre faune, et vous avez ensuite un incendie sans précédent”, a déclaré M. Nimmo. “De nombreuses espèces sont étroitement réparties en raison de ces autres facteurs de stress, donc le feu est la chose qui pourrait conduire une espèce de plus en plus près de l’extinction.”

M. Nimmo a déclaré que certaines espèces ont développé des réactions à la fumée ou au bruit des incendies qui peuvent les inciter à se mettre à couvert ou à fuir. Les petits mammifères et les reptiles peuvent s’abriter dans les terriers des wombats – un marsupial musclé trapu – et les animaux plus gros comme les kangourous cherchent des ruisseaux et d’autres sources d’eau. Mais la vaste ampleur et l’intensité des incendies peuvent avoir réduit les chances de survie, a déclaré M. Nimmo.

Un membre de l’Australian Defence Force a aidé lundi un koala blessé sur l’île Kangourou.

Photo:

peter parks / Agence France-Presse / Getty Images

Des solutions créatives sont parfois nécessaires pour aider les survivants. Le gouvernement de l’État de la Nouvelle-Galles du Sud a largué des milliers de livres de carottes et de patates douces à des wallabies à queue de pinceau en voie de disparition au cours de la semaine dernière. Les wallabies survivent généralement aux incendies en se réfugiant dans les rochers, mais se retrouvent bloqués avec une nourriture limitée après que les incendies ont brûlé des plantes autour de leur habitat rocheux.

Les scientifiques sont également préoccupés par une sous-espèce de perroquet noir brillant et un dunnart – un marsupial de la taille d’une souris – qui ne se trouvent que sur l’île Kangourou.

Les experts ont également de sérieuses craintes pour la grenouille en sachet, le méliphage régent – un oiseau avec une population avant le feu de moins de 500 – la pomme de terre à longue patte – un marsupial – et le wall-rockaby à queue de brosse, entre autres espèces de l’est Australie.

Le célèbre marsupial oursin d’Australie, le koala, a également été touché. L’habitat principal du koala se trouve sur la côte est ravagée par le feu – qui est parfois appelée «côte du koala».

Pour aggraver les choses pour l’espèce, la seule population de koalas non affectée par la chlamydia – qui peut provoquer l’infertilité et la cécité – se trouve sur l’île Kangourou gravement brûlée.

À risque

Les parties de l’est et du sud de l’Australie qui sont maintenant touchées par des incendies de forêt abritent également de nombreuses espèces animales menacées du pays.

Nombre d’espèces menacées par biorégion

Nombre d’espèces menacées par biorégion

Nombre d’espèces menacées par biorégion

Nombre d’espèces menacées par biorégion

Le koala est classé comme vulnérable par l’Union internationale pour la conservation de la nature. Il est possible que les incendies provoquent un reclassement en voie de disparition, a déclaré

      Natasha Speight,

       un chercheur de koala à l’Université d’Adélaïde. Une enquête sur la population couvrant plusieurs États sera nécessaire au cours des prochains mois pour évaluer l’impact du feu sur les koalas, a-t-elle déclaré.

Le défrichement et les incendies au début du XXe siècle ont réduit l’aire de répartition de l’abeille charpentière verte et l’ont laissée éteinte dans certaines régions. Mme Hogendoorn et d’autres chercheurs ont concentré leurs efforts de conservation sur l’île Kangourou après que des incendies en 2007 ont frappé l’île.

Ces incendies ont détruit l’habitat principal de l’abeille – les Banksia morts – et il faudrait au moins trois décennies pour que cet habitat se reproduise naturellement. Son autre option de nidification, les tiges mortes de l’herbe, se désagrège après environ six ans et disparaissait en 2013.

Des images dramatiques montrent des pompiers traversant des incendies en Australie. Alors que les services d’urgence luttent contre les incendies de forêt dans le pays, des vulnérabilités dans le réseau mondial de lutte contre les incendies sont apparues. Photo: État de Victoria / AFP via Getty Images

Les chercheurs ont construit des tiges de nidification pour aider la population d’abeilles de l’île Kangourou. L’année dernière, ils s’occupaient de 440 tiges fabriquées à partir de bois de balsa dans une douzaine d’endroits à l’intérieur et à l’extérieur d’un parc national de l’île. Ces tiges auraient toutes été brûlées, a déclaré Mme Hogendoorn.

L’abeille joue un rôle important dans l’écosystème. Certaines fleurs indigènes australiennes avec du pollen difficile d’accès ne peuvent pas être pollinisées par les abeilles mellifères et dépendent de l’abeille charpentière et d’autres espèces, appelées pollinisateurs buzz. Essentiellement, ils saisissent les fleurs et secouent le pollen en déplaçant rapidement les muscles de leur vol ou en se cognant la tête.

«C’est beaucoup de travail, mais ça vaut le coup parce que c’est une abeille incroyablement belle», a déclaré Mme Hogendoorn. Elle a dit qu’il pourrait s’écouler un mois avant que les chercheurs puissent retourner sur l’île Kangourou pour évaluer l’habitat.

Un koala mort sur l’île Kangourou le 7 janvier.

Photo:

david mariuz / EPA / Shutterstock

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