Des empreintes de pas marquent le périlleux voyage préhistorique d’un tout-petit

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Il y a plusieurs milliers d’années, un jeune adulte se déplaçait pieds nus dans un paysage boueux. Un enfant en bas âge était en équilibre sur la hanche de l’adulte. Il y avait de gros animaux – mammouths et paresseux terrestres – juste au-dessus de l’horizon. Ce fut un voyage périlleux, et les scientifiques l’ont reconstruit en étudiant de près un ensemble exceptionnel d’empreintes humaines et animales découvertes récemment dans le sud-ouest des États-Unis.

«C’est une piste incroyable», a déclaré Neil Thomas Roach, un anthropologue à l’Université de Harvard, qui n’a pas participé à la recherche, qui a été publié en ligne ce mois-ci dans Quaternary Science Reviews. «Nous obtenons rarement des pistes aussi bien préservées que celles-ci.»

C’est l’une des pistes les plus étendues de l’ère du Pléistocène trouvées à ce jour, et son étude montre à quel point d’anciens ensembles d’empreintes fossilisées peuvent révéler plus que même des os fossilisés. Il est rare que les os révèlent des comportements, mais les traces peuvent apporter beaucoup de lumière sur les interactions avec les animaux, a déclaré Sally C. Reynolds, paléoécologue à l’Université de Bournemouth en Angleterre et auteur de l’étude.

Le voyage aller-retour du jeune adulte préhistorique et du tout-petit a été repéré en 2017 dans le parc national de White Sands, dans le sud du Nouveau-Mexique. La séquence s’étend sur plus d’un mile et comprend au moins 427 empreintes humaines. Le voyage aller-retour s’est probablement terminé en quelques heures à peine, suggèrent les chercheurs. (Le sable de gypse qui enregistre les impressions ne retient pas bien l’eau, donc les conditions boueuses qui ont capturé les impressions auraient été de courte durée.)

La plupart des empreintes de pas humaines ont été faites par un adolescent pieds nus de l’un ou l’autre sexe, ou par une jeune femme adulte d’environ 1,80 mètre, a déterminé l’équipe. Mais environ tous les 100 mètres environ, quelques empreintes humaines beaucoup plus petites apparaissent soudainement dans l’ensemble de pistes en direction du nord.

“Nous avons de nombreuses pistes pour adultes, et de temps en temps, nous avons ces minuscules pistes de bébé”, a déclaré le Dr Reynolds.

Un enfant en bas âge était transporté et placé périodiquement sur le sol boueux alors que le soignant réajustait sa charge humaine, ont supposé les chercheurs, sur la base des modèles numériques tridimensionnels qu’ils avaient assemblés. Il n’y a pas d’empreintes de pas de tout-petit dans l’ensemble de pistes en direction sud, donc l’enfant n’a probablement pas été emporté dans ce voyage.

Il est probable que l’enfant ait monté sur la hanche gauche du jeune. Il y a une légère asymétrie entre les pistes gauche et droite sur l’ensemble de pistes en direction nord. Cela correspond au fait que quelqu’un porte un poids supplémentaire de ce côté-là, a déclaré le Dr Reynolds.

Elle et ses collaborateurs ont estimé que le jeune se déplaçait à un peu moins de quatre miles par heure. C’est un bon clip: «Imaginez courir pour un bus», a déclaré le Dr Reynolds. «Ce n’est pas une promenade.»

L’urgence du voyage pourrait avoir quelque chose à voir avec le tout-petit, suggère le Dr Reynolds. «Sinon, pourquoi voyagerais-tu si vite mais t’encombrerais-tu d’un enfant?»

Il y avait une autre raison, cependant, de se hâter sur le paysage – la présence d’animaux de grande taille et potentiellement dangereux. Un paresseux géant et un mammouth ont déambulé sur le chemin des humains, révèle la piste. Leurs empreintes apparaissent au-dessus des pas en direction du nord mais en dessous de ceux en direction du sud, ce qui signifie que les animaux passaient parfois entre le passage des humains.

Le mammouth – très probablement un taureau, d’après la taille de ses traces – n’était apparemment pas intéressé par les humains qui avaient marché quelques heures auparavant; ses traces n’indiquent aucune réaction. Le paresseux géant, d’un autre côté, s’est arrêté et s’est mélangé en cercle lorsqu’il a rencontré la piste humaine, ses empreintes indiquent. La réponse du paresseux suggère que les humains se sont positionnés au sommet de la chaîne alimentaire, a déclaré le Dr Reynolds.

À l’avenir, la Dre Reynolds et ses collègues espèrent mieux comprendre les gens qui habitaient cette région. Par exemple, c’est une question ouverte de savoir s’ils ont migré de façon saisonnière ou sont restés dans une zone tout au long de l’année, a déclaré le Dr Reynolds. «Nous essayons de rassembler ces petits instantanés de ce qu’était la vie dans le passé.»

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