Des chutes de neige record offrent un répit à la Californie sèche – mais la sécheresse persiste | Californie

Une série de tempêtes majeures ont aspergé les paysages desséchés de l’ouest américain de pluie et de quantités record de neige au cours des deux dernières semaines, offrant un répit plein d’espoir après une année dévastatrice et sèche.

En Californie, qui a été embourbée dans la sécheresse, le manteau neigeux est passé à 159% de ce qui est considéré comme normal pour cette période de l’année, et l’État a atteint plus de la moitié de sa moyenne du 1er avril, certaines régions recevant plus de 122 pouces de neige au cours des sept derniers jours. Ce n’est pas seulement dans les montagnes. Des records de précipitations ont été battus dans tout l’État et le sud de la Californie se prépare à inondations, écoulements et températures plus glaciales jusqu’à la fin de la semaine.

Mais encore – la sécheresse persiste.

Malgré ce que les responsables et les experts appellent un début prometteur pour l’année hydrologique (qui est mesurée à partir de chaque octobre), il reste encore un long chemin à parcourir avant que la Californie ne surmonte les déficits laissés par les conditions sèches. Le rapport le plus récent de l’US Drought Monitor, publié le 23 décembre, montre que près de 80% de la Californie est encore classée en sécheresse extrême. Un peu moins d’un quart de l’État est plongé dans une sécheresse exceptionnelle – la catégorie la plus élevée.

“Cette sécheresse a été une sécheresse très sévère, donc les déficits hydriques ont été sévères”, explique Noah Diffenbaugh, climatologue à l’Université de Stanford. Il compare les tempêtes à un chèque en souffrance reçu après des mois sans salaire. “Si vous n’êtes pas payé pendant des semaines ou des mois et que vous recevez un chèque de paie régulier qui ne compense pas tout ce que vous avez perdu.”

Ernest Conant, directeur régional pour le California-Great Basin au US Bureau of Reclamation est d’accord. « Le principal point à retenir est que c’est un bon début, mais la sécheresse n’est certainement pas terminée », dit-il. « Le manteau neigeux est notre plus grand réservoir de l’État », ajoute-t-il. « L’année dernière, nous avons commencé avec un assez bon manteau neigeux en janvier, puis il ne s’est plus rien passé. C’est une bonne illustration de ce que nous n’aimons pas voir – juste une grosse tempête et c’est tout.

La plupart des réservoirs de l’État restent inférieurs à la moyenne. Shasta, le plus grand de Californie – et une pierre angulaire de la Projet Vallée Centrale, qui approvisionne en eau le centre agricole de l’État – est toujours à seulement 29 % de sa capacité totale, environ la moitié de son niveau historique à cette période de l’année. Trois réservoirs, sur 12 au total dans l’État, ont dépassé leurs moyennes historiques, dont Folsom près de Sacramento, où les autorités ont dû déverser de l’eau en raison des risques d’inondation.

« Ils doivent tous préserver un certain espace pour le contrôle des inondations et, bien sûr, Folsom est essentiel pour la protection contre les inondations dans la grande région de Sacramento », explique Conant. “Mais la plupart des réservoirs de l’État ont encore un long chemin à parcourir.”

Afin d’amener l’approvisionnement en eau à un niveau plus sûr et plus durable, un manteau neigeux solide sera essentiel.

À peu près 90% des pluies et des chutes de neige en Californie se produisent entre octobre et avril – la plupart tombant pendant les mois d’hiver – ce qui fait de la saison un moment crucial pour déterminer comment l’État se comportera pendant l’été. Le manteau neigeux est particulièrement important, fournissant ce qui équivaut à un compte d’économie d’eau qui s’écoulera dans les ruisseaux, les rivières et les réservoirs pendant les saisons plus chaudes.

Avec la possibilité d’un temps chaud et sec qui se profile dans les prochains mois, on ne sait toujours pas si le manteau neigeux restera jusqu’au printemps. Des températures plus élevées et des pluies torrentielles chaudes peuvent ronger la neige, coupant le système d’approvisionnement en eau le plus important de Californie.

« Dans l’ouest, la fiabilité du manteau neigeux diminue en raison du réchauffement à long terme », explique Diffenbaugh. « Nous avons connu ces dernières années une fonte des neiges printanière très rapide, même les années où le manteau neigeux était important. »

La chaleur, qui est attribuable au changement climatique d’origine humaine, a non seulement un impact négatif sur le manteau neigeux, mais elle a également joué un rôle important dans l’intensification des conditions de sécheresse dans l’ouest des États-Unis, éliminant l’humidité de l’air tout en augmentant les besoins en eau. parmi les plantes, les animaux et les humains. Il a également contribué à accroître les risques liés aux événements liés à la sécheresse, comme les incendies de forêt à évolution rapide.

“Il y a eu beaucoup de recherches sur la façon dont le réchauffement climatique affecte l’hydroclimat de la Californie et de l’ouest en général”, a déclaré Diffenbaugh. “Même en remontant aux années 80, nous pouvons trouver des recherches montrant que le réchauffement diminue la fiabilité du manteau neigeux, augmente le ruissellement et les risques d’inondation pendant la saison des pluies en Californie, et augmente les déficits hydriques et les sécheresses pendant la saison chaude.”

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