'Décoloration': le vétérinaire du jour J fait peut-être son dernier voyage en Normandie

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Partout où il se rend, Ray Lambert porte son bonnet violet avec les mots "Survivor du jour J" brodés en or. Et partout où il va, il est célébré.

Les poignées de main et les demandes de selfies commencent dès son arrivée à la porte de l'aéroport international de Raleigh-Durham. Il est en route pour la Normandie pour marquer le moment il y a 75 ans, lorsqu'il a gagné le droit de porter ce bonnet, pour rejoindre ce qui sera probablement la dernière grande réunion de héros de la libération de l'Europe.

Il est, à 98 ans, un voyageur de célébrités.

Le capitaine Mark Paul lui demande de se présenter au comptoir d'enregistrement, puis prend le micro en main: "M. Lambert était avec la 1re division d'infanterie à Omaha Beach le jour J.", dit-il. "Nous sommes vraiment honorés de l'avoir sur notre vol aller vers Paris aujourd'hui. Donc, si vous pouviez lui donner un gros coup de main, nous l'apprécierions vraiment."

La foule à la porte se lève et donne une longue ovation à Lambert.

Les membres d'équipage posent pour une photo avec lui. Il a remis un drapeau miniature.

"Que Dieu vous bénisse", dit le commissaire, Gena Poulos, en lui tenant la main.

En juin 1944, l'homme des Sept Lacs, en Caroline du Nord, était un médecin du 2e Bataillon du 16e Régiment d'infanterie, qui faisait partie de la 1re Division de l'armée – le "Big Red One". Pendant de nombreuses années, Lambert n'a pas parlé des horreurs qu'il a vues et vécues. Mais maintenant, il pense que son devoir sacré est de partager son histoire.

C'est ce qu'il fera la semaine prochaine. Il sera également fêté par le président des États-Unis, embrassé par des femmes du monde entier, embrassé comme un frère par les soldats d'aujourd'hui. Et il revivra la gloire et le cauchemar de son moment héroïque.

"J'ai fait ce que j'étais appelé à faire", écrit-il dans "Every Man A Hero", son premier livre, publié quelques semaines avant l'anniversaire. "En tant qu’infirmier de combat, mon travail consistait à sauver des gens et à en diriger d’autres qui faisaient de même. J’étais fier de ce travail et je le restais. Mais j’ai toujours été un homme ordinaire, pas un homme qui aime être à la tête d’un homme. parade …

"Mon travail est maintenant de me souvenir, pas pour moi, mais pour les autres."

Bien que Lambert ne veuille pas d'argent – il était un homme d'affaires prospère après la guerre -, lui et Darrell Simpkins, voisin de Lambert, ami et médecin personnel, ont choisi de prendre l'avion. Mais l’équipage de conduite n’en aura pas, ce qui permettra à Lambert de passer en première classe.

Un préposé de Delta le fait monter dans l'avion. "J'espère que ce voyage sera bien meilleur que le précédent", dit l'homme.

"Eh bien, ce sera certainement le cas", dit Lambert avec un petit rire. "BEAUCOUP mieux."

Avant le décollage, il y a une autre annonce à propos de leur invité spécial – et une autre salve d'applaudissements.

C'est un vol de huit heures. Mais entre le bien-être constant et l'anticipation, Lambert a à peine 20 minutes de sommeil.

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4 juin – Jour J moins deux:

La salle de classe de l'Ecole Publique, dans l'ancienne ville de Nonant, est ornée de drapeaux des puissances alliées. Sur le mur à côté de la porte se trouve une photo de Lambert en uniforme, son bonnet de garnison de l'armée armé à angle droit, une fine moustache sur la lèvre supérieure.

Lambert est accompagné, comme toujours, de son hôte et meilleur ami, Christophe Coquel. Lambert a rencontré l'ancien commandant de char de l'armée française et lieutenant-colonel dans la gendarmerie il y a 15 ans, lorsque Coquel avait servi d'interprète informelle lors de la commémoration du 60e anniversaire.

Dans ses nombreux séjours en France, Lambert n’a jamais appris plus qu’un petit peu de la langue. Donc, Coquel agirait comme intermédiaire entre les enfants.

Un enfant pose des questions sur ses souvenirs les plus forts de la guerre. Lambert raconte avoir désobéi aux ordres de sauver deux hommes d'un char en feu, juste avant l'explosion, et de se rendre dans un champ de mines pour retrouver un homme blessé – une action pour laquelle le général Omar Bradley lui-même accorderait à Lambert le deuxième ses étoiles d'argent.

Il raconte comment, le jour J, lorsque la rampe de débarquement se jeta à Omaha, il fut presque immédiatement touché au bras droit et plongea aussi profondément que possible dans l'eau pour éviter les tirs de mitrailleuses.

Les enfants demandent: qu'est-ce qu'ils ont mangé? Est-ce que ça vous a fait mal quand vous avez été blessé? Avais-tu peur de mourir?

"Quand vous êtes au combat, vous ne songez pas trop à la mort", dit Lambert aux enfants. "Notre conviction était que nous étions les bons gars, luttant pour détruire le mal … Ce pays à cette époque était gouverné par le mal. Et notre travail consistait à venir ici et à se battre pour votre pays et à nous en débarrasser."

Un autre enfant demande si Lambert avait des cauchemars concernant la Normandie.

"Quand je vais regarder les plages d'Omaha, je me souviens de tous mes amis qui ont été tués là-bas. Et quand je regarde la Manche et que l'eau est agitée, il semble parfois que je puisse entendre des voix. Mais c'est juste dans mon esprit, bien sûr. "

À la fin du programme, les enfants envahissent la table avant. Ils lui présentent une boîte de chocolats et une boîte de biscuits sur laquelle est apposée une photo du jour J et les mots "Merci les gars". Une fille attache un bracelet d'amitié violet et orange à son poignet droit.

La principale Ribera Cecile plante "les bisous" sur ses joues rouges. Il s'exclame: "J'ai deux baisers en France!"

"Ce fut un grand honneur", déclare Cécile. "Et j'espère que les enfants s'en souviendront toute leur vie."

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5 juin – Jour J moins un:

Lorsque Lambert arrive au Big Red One Museum, au-dessus d'Omaha Beach, un homme nerveux vêtu d'un polo noir et coiffé d'une coupe punk se précipite pour le saluer – Pierre-Louis Gosselin, le fondateur du musée.

La météo de la veille avait été froide et venteuse. Lambert avait passé près de trois heures sur la plage alors que la succession des équipes de nouvelles attendaient que leurs fenêtres filment. Ce soir-là, de retour chez Coquel, Lambert était pris de vomissements.

Mais Lambert s'est senti obligé d'honorer le jeune homme qui avait tant fait pour honorer la mémoire de sa bien-aimée 1re Division.

Le petit musée de Colleville-sur-Mer est le résultat de l'obsession de Gosselin depuis 30 ans. La collection contient des choses aussi petites que la lettre d'un soldat aux «hérissons» en fer tordu avec lesquels les Allemands ont collé la côte dans leur tentative vaine de contrecarrer un débarquement allié.

"Il est maintenant arrivé à un moment dans notre vie où la plupart des membres de la Deuxième Guerre mondiale de mon âge sont en train de disparaître et de continuer", a déclaré Lambert à la foule rassemblée au musée. "Et à l'avenir, il sera très important que nous ayons une représentation ici en France."

Lambert pose solennellement une médaille autour du cou de Gosselin et la foule applaudit. L'acolyte embrasse son idole, puis l'embrasse sur la joue.

"Maintenant, il est membre honoraire de la 1re Division", a déclaré Lambert à la foule. "Et vous devez donc respecter les qualifications de la 1re Division. Devoir d'abord et ce genre de choses, et vous conduire en conséquence, comme le ferait un bon soldat."

Lorsqu'on lui demande ce que cet honneur, et Lambert, représentent pour lui, Gosselin cherche les mots justes.

"Ma vie", dit-il. "J'ai dédié ma vie au Big Red 1."

Lambert regarde autour du musée. Juste à l'intérieur de la porte se trouve un gros morceau de métal rouillé et poinçonné. C'est la rampe d'une péniche de débarquement Higgins – tout comme celle qui l'a presque tué il y a 75 ans.

Au cours de la bataille, Lambert avait remarqué un homme qui luttait dans les eaux profondes. Il s'était emmêlé dans les barbelés que les Allemands avaient submergés tout au long de la plage.

Lambert se dirigea vers lui et fit plusieurs plongées avant de finalement libérer l'homme. Alors qu’ils se dirigeaient vers la côte, une péniche de débarquement avait flotté derrière eux; il a laissé tomber sa rampe, poussant Lambert et l'autre homme vers le bas.

Epinglé sous le métal, Lambert a prié Dieu de "me donner une chance de sauver un homme de plus".

Soudainement, la rampe se souleva et les deux hommes remontèrent à la surface. Lambert a amené l'homme à la plage, a donné des ordres à ses hommes, puis s'est évanoui de douleur et de perte de sang.

Il s'est réveillé plus tard sur un navire de retour en Angleterre. Il apprendra plus tard que la rampe a écrasé deux de ses vertèbres.

Alors que Coquel chasse le groupe, la voiture passe devant une grande photo hantée de l'assaut du jour J.

En bas, les mots "Les vrais héros ne meurent jamais!" – "Les vrais héros ne meurent jamais."

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6 juin – jour J:

Lambert est assis au premier rang de l'estrade à côté de Pvt. Russell Pickett, le dernier membre encore en existence de la compagnie A du 116ème régiment d'infanterie de la Garde nationale de Virginie – les soi-disant «garçons de Bedford». Malgré le soleil, il fait froid et Lambert étend une couverture violette sur ses genoux et celui de Pickett.

Il n'est pas préparé lorsque, à mi-chemin de son discours, le président Donald Trump prononce les mots «Le sergent d'état-major Ray Lambert».

"Ray n'avait que 23 ans, mais il avait déjà gagné trois Purple Hearts et deux Silver Stars pour ses combats en Afrique du Nord et en Sicile", a déclaré Trump à la foule. C'était avant que le médecin de l'Alabama ait atterri dans la première vague à Omaha Beach.

"Ils sont venus dans le secteur, juste en dessous de nous", poursuit Trump. "Easy Red", a-t-il été appelé. Encore et encore, Ray a couru dans l'eau. Il a traîné un homme après l'autre. On lui a tiré dans le bras. Sa jambe a été déchirée par des éclats d'obus. Son dos était cassé. s'est noyé. "

Puis, il tourne la tête vers les élévateurs derrière lui.

"Ray", dit-il. "Le monde libre vous salue."

Alors que des vagues d'applaudissements le submergent, Lambert ôte son bonnet pourpre et le fait signe à la foule.

Après la cérémonie, alors qu’un ami le contourne des rangées de croix blanches étincelantes et d’étoiles de David au cimetière militaire américain surplombant Omaha Lambert, le président des États-Unis – son commandant en chef – devrait lui dire ce qu’il aime. une telle louange.

"Je ne suis rien", dit-il. "Je ne suis qu'un soldat."

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7 juin – Jour J plus un:

Encore une fois, Lambert est à Omaha Beach. Une fois encore, il est à côté de "mon rocher".

Ce matin-là, il y a 75 ans, alors que les balles sifflaient et que les mortiers faisaient jaillir des gerbes de sable et d'eau, Lambert scruta la plage à la recherche de quelque chose, de quelque chose derrière lequel il pourrait soigner les blessés. Soudain, il l'aperçut – un morceau de béton allemand restant, d'environ 8 pieds de large et 4 pieds de haut.

"C'était mon salut", dit-il.

La grosseur grossière est connue sous le nom de "Ray's Rock". L'année dernière, une plaque a été apposée avec les noms des médecins de combat du 16e Régiment.

Le maire Patrick Thomines a demandé à Lambert de venir pour une cérémonie de dépôt de gerbe. Il fait un autre jour froid et humide et les mains de Lambert virent au bleu.

Il est sur le point de partir lorsqu'un groupe important de soldats en treillis s'approchent. Ils sont membres du 12e Régiment Royal Artillery, une unité de défense aérienne stationnée près de Portsmouth, en Angleterre.

Comme s'il était frappé par un choc électrique, Lambert est renouvelé.

Lambert passe environ 15 minutes de plus sur la plage, racontant ses histoires et répondant à des questions. Il leur parle de son rocher.

"C’était la seule chose que nous pouvions trouver sur la plage pour essayer d’attraper les blessés pour les soigner", dit-il. "Vous pouvez imaginer venir dans cette distance, où les vagues sont, avec des gars abattus, noyés et morts sur toute la plage."

Après avoir serré la main et posé pour de nombreuses photos, Lambert se prépare à partir. Il se tourne vers les soldats.

"Nous vous aimons tous", dit-il. "Et vous êtes tous nos frères. Tous les soldats sont des frères. Et merci beaucoup d'être ici aujourd'hui dans notre secteur américain."

Après quelques photos de plus, Simpkins dit qu'il est temps de partir. Accompagné du médecin et du gendarme, Lambert avance vers le bluff – plus loin qu’il ne l’avait fait en 1944.

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9 juin – Jour J plus trois:

Après une semaine de fêtes et de dîners et de toasts au calvados, nous revenons à l'aéroport Charles De Gaulle.

Encore une série de selfies avec l'équipage de conduite. Un dernier baiser sur la joue d'une jolie dame. Encore une mise à niveau en première classe. Encore une ovation de la part de ses passagers.

De retour à Raleigh, Lambert attend ses sacs lorsqu'une femme s'approche et lui touche l'épaule.

"Lorsque j'ai appris que vous étiez dans l'avion, j'espérais pouvoir avoir la chance de vous rencontrer", a déclaré Caroline Wright, une employée de la société informatique basée à Holly Springs, à proximité. "Merci pour votre service, monsieur."

Wright déclare à Lambert que son grand-père, Clyde Hunt, a également servi en France pendant la guerre.

"Il est mort avant ma naissance", dit-elle, les larmes coulant sur ses joues. "Et pour rencontrer quelqu'un de cette génération …"

"Je sais que tu es fier de ce qu'il a fait", dit doucement Lambert. "Et j'apprécie que tu viennes. Je deviendrai émotif aussi. Nous pourrions organiser une petite fête de pleurs juste ici."

Lambert envisage déjà de retourner en Normandie l'année prochaine. Mais il sait à quel point c'est peu probable.

Il y a deux ans, Lambert pesait 173 livres. Aujourd'hui, il n'est plus que 145 et les médecins ne savent pas pourquoi.

"Ma tension artérielle est bonne et j'ai eu des problèmes physiques", a-t-il déclaré. "Mais il me semble que je suis en train de disparaître."

Mais, après tout, il sait que c'est ce que font les vieux soldats.

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Vous pouvez suivre Breed sur Twitter à l'adresse https://twitter.com/AllenGBreed.

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