De rares phoques de moine hawaïen continuent de se faire coincer les anguilles dans le nez

Salons de phoque moine juvénile, d'aspect décontracté, près d'une plage de sable blanc sur un feuillage vert. Ses yeux sont à moitié fermés et il a une expression sereine sur le visage. Mais l'attitude calme du phoque est surprenante.

Pourquoi? Eh bien, il y a une longue anguille noire et blanche qui pend à sa narine droite.

"C'est tellement choquant", a déclaré jeudi au Washington Post Claire Simeone, vétérinaire et experte en phoque moine basée à Hawaii. "C'est un animal qui a un autre animal coincé dans son nez."

Simeone n'était pas le seul à être étonné par la photo du phoque et son ornement facial inhabituel qui avait été partagé plus tôt cette semaine sur Facebook par le programme de recherche sur le phoque hawaïen de l'Administration nationale des océans et de l'atmosphère.

La photo – prise cette année dans les îles éloignées du nord-ouest d'Hawaï – est devenue virale, attirant l'attention sur un phénomène rare qui continue de dérouter des scientifiques tels que Charles Littnan, qui supplie maintenant les phoques en voie de disparition de "faire de meilleurs choix".

Tout a commencé il y a environ deux ans lorsque Littnan, scientifique principale du programme sur le phoque moine, s'est réveillée avec un étrange courrier électronique émanant de chercheurs sur le terrain. La ligne de sujet était courte: "Anguille dans le nez."

"C'était juste comme, 'Nous avons trouvé un phoque avec une anguille coincée dans son nez. Avons-nous un protocole?" "Littnan a déclaré à The Post dans une interview téléphonique.

Il n'y en avait pas, a déclaré Littnan, et il a fallu plusieurs courriels et appels téléphoniques avant que la décision soit prise de saisir l'anguille et d'essayer de la tirer.

"Il n'y avait peut-être que deux pouces de l'anguille qui sortaient encore du nez, donc cela ressemblait beaucoup au truc du magicien quand ils sortent les mouchoirs et qu'ils continuent d'avant en arrière", a-t-il déclaré.

Après moins d'une minute de remorquage, une anguille morte de deux pieds et demi est sortie de la narine du phoque.

Depuis lors, M. Littnan a déclaré qu’au moins trois ou quatre cas avaient été signalés, le plus récent ayant eu lieu à l’automne. Dans tous les cas, les anguilles ont été enlevées avec succès et les phoques "se portent bien", a-t-il déclaré. Aucune des anguilles, cependant, n'a survécu.

"Nous ne savons pas pourquoi cela se produit soudainement", a déclaré Littnan.

"Vous voyez des choses très étranges si vous observez la nature suffisamment longtemps, et cela pourrait devenir l'une de ces petites bizarreries et mystères de notre carrière dans 40 ans, nous serons à la retraite et nous nous demandons toujours comment cela s'est passé."

Les chercheurs ont déjà déterminé que ce n'était pas le résultat d'un être humain avec une vendetta personnelle contre les phoques et les anguilles, car tous les cas avaient été rapportés d'îles éloignées, fréquentées uniquement par des scientifiques. Littnan dit qu'il a quelques théories sur la façon dont une anguille pourrait naturellement se retrouver coincée dans une narine de phoque.

La proie préférée des phoques – généralement les poissons, les poulpes et, bien sûr, les anguilles – aime se cacher dans les récifs coralliens pour ne pas être mangée, et comme les mammifères marins n'ont pas les mains, ils doivent chasser avec leur visage.

"Ils aiment coller leurs visages dans les trous de la barrière de corail et ils crachent de l'eau pour sortir les choses. Et ils font toutes sortes de trucs, mais ils se plantent la figure dans des trous", a déclaré Littnan. .

Peut-être, a-t-il dit, une anguille acculée a-t-il décidé que le seul moyen de s'évader ou de se défendre était de nager dans les narines de son assaillant, et les jeunes phoques «qui ne sont pas très aptes à se nourrir» ont été contraints d'apprendre une dure leçon.

Mais Littnan a déclaré que la théorie n'avait pas beaucoup de sens.

"Ce sont vraiment des anguilles assez longues et leur diamètre est probablement proche de celui d'un passage nasal", a-t-il déclaré.

Il a ajouté que les narines d'un phoque moine, qui se referment par réflexe lorsqu'elles plongent pour se nourrir, sont très musclées et il serait difficile pour tout animal de passer à travers.

"J'ai du mal à penser à une anguille qui veut vraiment se frayer un chemin dans le nez", a-t-il déclaré.

L'autre façon dont les anguilles pourraient se retrouver dans les narines est de vomir. Semblable à la façon dont les gens finissent parfois par vomir accidentellement des aliments ou des boissons de leur nez, cela peut aussi arriver aux phoques, qui régurgitent souvent leurs repas.

Néanmoins, Littnan a déclaré qu'il ne semblait pas possible qu'une "longue et grosse anguille" finisse par passer par le nez du phoque plutôt que par la bouche. La théorie "la plus plausible", a-t-il dit, est que les adolescents phoques-moines ne sont pas si différents de leurs homologues humains. Les phoques moines "semblent naturellement attirés par les situations difficiles", a déclaré Littnan.

"Cela ressemble presque à l'une de ces tendances chez les adolescentes", a-t-il déclaré. "Un jeune phoque a fait cette chose très stupide et maintenant les autres essaient de l'imiter."

Bien qu'aucun phoque ne soit mort ou ait été sérieusement affecté par les anguilles, garder un animal mort au nez pendant une période prolongée a des effets potentiellement néfastes sur la santé, a déclaré Simeone, directeur de Ke Kai Ola, un hôpital pour phoques moines à Hawaii, dirigé par le Centre des mammifères marins.

Avec une anguille logée dans le nez, un phoque moine ne serait pas en mesure de fermer la narine bouchée lors de la plongée, ce qui signifie que de l'eau pourrait pénétrer dans leurs poumons et causer des problèmes, tels qu'une pneumonie, a déclaré Simeone. Une carcasse d'anguille en décomposition pourrait également entraîner des infections, a-t-elle déclaré.

Sur Facebook, la photo du sceau a eu plus de 1 600 réactions au début de la matinée de vendredi. La légende disait: "Les lundis… Cela n'aurait peut-être pas été une bonne chose pour vous, mais ça devait être mieux qu'une anguille dans le nez." Il est également devenu un moment de tendance sur Twitter.

Beaucoup ont exprimé leur sympathie pour le sceau devant faire l'expérience de ce qu'un utilisateur de Twitter décrit comme "la chose la plus inconfortable jamais."

"RIP anguille, mais à quel point cela a-t-il dû être satisfaisant pour le sceau quand il a été retiré?" une autre personne demandé.

Littnan, cependant, a déclaré au journal que le jeune phoque "semblait apparemment assez inconscient du fait qu'il y avait deux pieds d'anguille dépassant de son visage".

En général, a déclaré Simeone, les animaux marins sont "très stoïques". Elle a ajouté: "C'est incroyable le genre de choses qu'ils peuvent tolérer."

Bien que le "reniflement de l'anguille" ne soit pas encore très répandu dans la communauté du phoque, Littnan a dit espérer que ce ne soit jamais le cas.

"Nous espérons que ce n'est qu'un de ces flets qui disparaîtra et ne sera plus jamais vu", a-t-il déclaré.

Si les phoques moines pouvaient comprendre les humains, Littnan a dit qu'il avait un message pour eux: "Je les plaiderais doucement pour qu'ils arrêtent".

2018 © The Washington Post

Cet article a été publié à l'origine par le Washington Post.

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