De gros cerveaux ont aidé des mammifères intelligents à survivre à la dernière période glaciaire qui a anéanti la mégafaune

Diverses espèces de mégafaune qui ont disparu à la fin de la dernière période glaciaire. Crédit : LifeGate.

La dernière période glaciaire, que nous appelons familièrement la dernière glace et qui a duré jusqu’à il y a environ 11 500 ans, a provoqué l’extinction de la mégafaune – des animaux de plusieurs tonnes comme les mastodontes et les mammouths, ainsi que de redoutables prédateurs au sommet comme les tigres à dents de sabre et les loups géants. . Mais de nombreux autres mammifères, y compris les humains, ont survécu.

Les scientifiques ont toujours débattu de la cause exacte de la disparition de la mégafaune. Une explication souvent mentionnée est que les grands animaux ne pouvaient tout simplement pas trouver assez de calories pour subvenir aux besoins de leur corps lourd, mais si tel était le cas, pourquoi d’énormes mammifères comme les éléphants, les rhinocéros et les hippopotames ont-ils survécu ? Une nouvelle étude a un point de vue différent, suggérant que ces grands mammifères n’avaient peut-être pas assez de puissance cérébrale pour s’adapter à leur environnement qui se détériore rapidement.

Déjouer l’ère glaciaire

Des chercheurs de l’Université de Tel Aviv et de l’Université de Naples ont examiné les données des archives paléontologiques de 50 espèces de mammifères éteintes de tous les continents, pesant à partir de 11 kg (24 livres), dans le cas de l’échidné géant, jusqu’à autant comme 11 tonnes comme l’éléphant à défenses droites. La cavité crânienne de ces animaux disparus a été comparée à celle de 291 espèces de mammifères proches de l’évolution qui ont survécu à la période glaciaire et existent encore à ce jour.

Cette analyse a montré que les mammifères qui ont survécu ont des cerveaux qui sont, en moyenne, 53% plus gros que les espèces éteintes de taille corporelle similaire. Ces mammifères à gros cerveau étaient peut-être mieux équipés sur le plan cognitif pour résister aux défis de la vie pendant une période glaciaire à court de nourriture, ainsi que pour mieux s’adapter à une nouvelle menace posée par les humains et leurs armes dangereuses.

“Nous émettons l’hypothèse que les mammifères avec des cerveaux plus gros ont été capables d’adapter leur comportement et de mieux faire face aux conditions changeantes – principalement la chasse humaine et éventuellement les changements climatiques qui se sont produits pendant cette période – par rapport aux mammifères avec des cerveaux relativement petits”, a déclaré le professeur Shai Meiri de Tel. L’école de zoologie de l’Université d’Aviv et le musée d’histoire naturelle Steinhardt ont déclaré dans un communiqué.

Dans certains endroits, des ressources cognitives insuffisantes ont eu un effet disproportionné. Alors que l’Afrique compte des éléphants et des hippopotames, les plus grands mammifères d’Australie sont les kangourous roux et gris (jusqu’à 100 fois plus petits que les éléphants), tandis qu’en Amérique du Sud, les plus grands survivants sont le guanaco et la vigogne de la taille d’un lama.

“Des études antérieures ont montré que de nombreuses espèces, en particulier les grandes espèces, ont disparu en raison de la chasse excessive par les humains qui sont entrés dans leurs habitats. Dans cette étude, nous avons testé notre hypothèse pour les mammifères sur une période d’environ 120 000 ans, depuis le début de la dernière période glaciaire et le moment où l’homme moderne a commencé à se répandre dans le monde entier avec des armes mortelles, jusqu’à 500 ans avant notre ère. . Cette hypothèse nous aide même à expliquer le grand nombre d’extinctions en Amérique du Sud et en Australie, puisque les grands mammifères vivant sur ces continents avaient des cerveaux relativement petits », a déclaré le doctorant Jacob Dembitzer de l’Université de Naples en Italie, qui a dirigé l’étude.

La fin de la dernière glace a été une période de grands changements dans le climat et l’habitat. En Amérique du Nord, par exemple, les herbes ont changé pour contenir plus de silice et moins de nutriments, de sorte que les animaux ne recevaient pas le bon type de nourriture auquel ils étaient habitués. Alors que la grande calotte glaciaire qui recouvrait l’Amérique du Nord et l’Europe se retirait, cela a provoqué des saisons d’hiver et d’été bien définies, forçant les animaux à migrer vers de nouvelles zones écologiques pour s’adapter. Soudain, de nouvelles plantes et de nouveaux terrains créés par les nouvelles saisons ont créé un nouvel équilibre dans l’écosystème. Ceux qui ne se sont pas adaptés finissent par mourir.

Bien que les nouvelles découvertes offrent une explication convaincante de la disparition de la mégafaune emblématique du Pléistocène, leur extinction est probablement due à une confluence de facteurs. Le changement climatique, la chasse excessive à cause des humains et les nouvelles maladies peuvent avoir joué un rôle important dans l’extinction de plus de 35 types différents de grands mammifères.

Le paru dans le journal Rapports scientifiques.

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