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Critique de livre : ‘Magie amère’, Nancy Hayes Kilgore | Livres | Sept jours

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  • Courtoisie

  • Magie amère par Nancy Hayes Kilgore, Milford House Press, 278 pages. 19,95 $.

À en juger par la culture pop, la sympathie pour les sorcières – ou supposées sorcières – est actuellement à un niveau record. Qu’on parle des lanceurs de sorts de films Hocus Pocus 2 et Le métier : l’héritage ou les personnages injustement accusés du best-seller de Chris Bohjalian L’heure de la sorcière, ce sont des femmes qui mettent le patriarcat mal à l’aise, touchant une corde sensible auprès de nombreux téléspectateurs et lecteurs.

Cependant, il n’est pas si facile de célébrer l’exemple historique d’une femme qui a avoué la sorcellerie – non seulement sous la torture, comme l’ont fait de nombreuses sorcières présumées, mais en offrant un récit détaillé de ses relations avec le diable.

Cette femme est l’écossaise Isobel Gowdie, dont le cas fascine et déconcerte les commentateurs depuis des siècles. Pendant six semaines en 1662, Gowdie a fait quatre confessions si détaillées et colorées, combinant le folklore local avec des récits sinistres d’orgies démoniaques, que certains ont suggéré qu’elle était psychotique ou souffrait d’un empoisonnement à l’ergot.

L’histoire de Gowdie est au cœur de l’auteur du Vermont Nancy Hayes Kilgorele nouveau roman de , Magie amère. Ancien pasteur et psychothérapeute, ainsi qu’auteur de deux romans précédents, Kilgore a découvert Gowdie en recherchant ses propres ancêtres covenantaires presbytériens.

Harry Forbes, le ministre qui a fait juger Gowdie pour sorcellerie, était un Covenanter pur et dur, croyant que chaque âme est prédestinée au paradis ou à l’enfer. Gowdie était une “femme rusée”, le terme traditionnel pour un fournisseur de remèdes à base de plantes et de traditions. Kilgore suggère que ses compétences faisaient d’elle une menace pour le pouvoir ténu du ministre sur sa congrégation rurale. Avec leur empressement à extirper les croyances populaires, les Covenanters ne se sont pas fait aimer des paysans ; le roman dépeint un paroissien en colère lançant une chaussure à Forbes pendant son sermon.

Dans une note d’auteur, Kilgore décrit Forbes et Gowdie comme « deux visions du monde différentes dans une bataille pour l’autorité » à un « tournant de l’histoire ». Mais Gowdie était-il simplement la cible innocente d’un fanatique ? Magie amère brosse un tableau plus compliqué – et souvent passionnant.

Au centre du roman se trouvent deux femmes. L’une est Isobel Gowdie, dont la voix à la première personne entre et sort de l’histoire. (Le livre alterne entre plusieurs perspectives, les autres étant rendues à la troisième personne.) Le protagoniste ostensible, cependant, est le personnage inventé de Margaret Hay, la fille de 17 ans du laird local.

Margaret est un type de personnage courant dans la fiction pour jeunes adultes : une jeune femme privilégiée et entêtée qui rêve d’aventure et s’irrite contre les restrictions de son époque. En marchant sur la plage, elle voit un groupe de dauphins bondir, apparemment au commandement d’Isobel, et devient convaincue que la paysanne peut contrôler le monde naturel.

Isobel, qui savoure son pouvoir de femme rusée du hameau, ne fait rien pour dissiper l’impression de Margaret. Peu à peu, elle prend la jeune fille sous son aile en tant qu’apprentie, alors même qu’elle nourrit une rancune contre le père de Margaret, le dogmatique Covenanter John Hay. Lorsque la meilleure amie de Margaret est enlevée par les Highlanders, Isobel l’aide à la retrouver, puis propose un remède efficace à base de plantes pour le traumatisme résultant de sa captivité et de son viol.

Mais le pouvoir d’Isobel a un côté sombre. Lorsqu’elle invoque une tempête de sable pour se venger de Forbes, la tempête qui apparaît ruine les récoltes et blesse son ennemi. Elle fait appel aux saints catholiques et aux fées pour seconder ses charmes – mais aussi parfois le diable.

Margaret se demande : “[W]ho ou qu’était Isobel Gowdie? Une femme battue ou une femme puissante et rusée ? Un guérisseur, ou quelqu’un capable de faire du mal ?”

Les lecteurs se poseront également la question. L’une des plus grandes forces du livre est que Kilgore laisse ouverte la question centrale de savoir si Isobel a, en fait, des pouvoirs surnaturels. Alors que le récit du passage à l’âge adulte de Margaret est un peu programmatique, les chapitres d’Isobel sont fascinants insaisissables.

La prose de Kilgore brille lorsqu’elle canalise la voix d’Isobel, à la fois terreuse et lyrique. Elle ne minimise pas les misères de la vie d’une paysanne du XVIIe siècle : une hutte chauffée au feu de tourbe, des enfants émaciés et un mari dont la brutalité est si routinière qu’Isobel repousse ses agressions comme une simple nuisance.

Mais Isobel semble trouver une source toute prête de transcendance dans son imagination. Allongée dans son lit à côté de son mari détesté, elle s’imagine emportée au pays des fées par un bel esprit nommé William :

Je m’élançai sur le cheval en criant : « Cheval et chapeau, ho ! Ho et c’est parti ! Et maintenant j’étais en l’air, et mon corps vivant, dans toutes ses parties, avec le vol, le frisson et la vitesse. Je n’avais plus faim et la douleur était inouïe, inconnue, inimaginable. Mon corps était léger, léger comme l’air. Et maintenant j’étais grand, si grand que je faisais partie de tout, et tout faisait partie de moi. « Cheval et chapeau de paille, ho ! » J’ai rappelé et nous avons volé toute la nuit, au-dessus de la ferme et des champs, au-dessus des dunes, des machairs et des montagnes.

Que ce vol soit réel, une hallucination ou un vœu pieux, les visions d’Isobel ont une puissante immédiateté. Et quand ils s’assombrissent, alors que William se transforme en diable, ils soulèvent encore plus de questions.

À un moment donné, Kilgore suggère que la sorcellerie aurait pu être une prophétie auto-réalisatrice – que le ministre lui-même a transformé Isobel en sorcière en amalgamant de manière persistante les traditions folkloriques semi-païennes avec le satanisme dans ses sermons. ” Monsieur Harry [Forbes] appelé les fées diables,” dit Isobel, “alors Guillaume le Fée Man a pris garde et est devenu le diable.”

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Nancy Hayes Kilgore - AVEC L'AUTORISATION DE KATHY TARANTOLA

  • Avec l’aimable autorisation de Kathy Tarantola

  • Nancy Hayes Kilgore

Mais Isobel n’est pas particulièrement affligée par la prétendue perte de son âme. Son pacte avec le diable est aussi une révolte contre la classe dirigeante, une réaction à la confiscation par John Hay des récoltes des paysans pour combler son propre déficit.

« C’était un péché de trafiquer avec le diable », se souvient Isobel, « mais qu’est-ce que le ministre avait promis ? Pas de nourriture pour les affamés, pas de magie pour guérir ou de force pour combattre ceux qui nous ont fait du tort. en attendant, le jugement de Dieu.” Rejetant les abstractions inutiles de la seule religion proposée, elle choisit plutôt « de vivre, de prospérer, moi et ma famille, dans cette la vie.”

On pourrait se souvenir du film La sorcière, qui se termine par son jeune protagoniste acceptant l’offre du diable : « Voudrais-tu vivre délicieusement ? Compte tenu des horribles épreuves de sa vie, telles qu’elles sont décrites tout au long du film, son choix ne semble que sensé. De même, dans Magie amère, Isobel se tourne vers le diable (ou s’imagine qu’elle le fait) seulement après avoir réalisé que les promesses du ciel ne la nourriront pas elle et ses enfants.

Kilgore présente le cas d’Isobel à partir d’une gamme de perspectives en plus de celle de Margaret frappée. Divers chapitres explorent le point de vue de Forbes – il ne pratique pas toujours ce qu’il prêche – et celui de Katharine Collace, véritable figure historique qui sert dans le roman de contrepoint à Isobel. Aux prises avec un mari cruel, Katharine se débat également avec son rôle dans un patriarcat chrétien. Mais c’est une intellectuelle qui tire sa force de la théologie Covenanter même si elle rejette les pratiques archaïques, telles que le brûlage des sorcières.

Alors que l’histoire de Margaret est un peu usée, la juxtaposition de Kilgore de l’histoire d’Isobel avec celle de Katharine soulève des questions à la fois nouvelles et durables sur les différentes formes de pouvoir féminin. L’auteur complique notre tendance moderne à supposer que les sorcières accusées n’étaient que des victimes de persécution et d’incompréhension.

C’était peut-être vrai en règle générale. Mais, tout comme les féministes qui ont récupéré l’étiquette de “sorcière” et jeté des sorts à Donald Trump pendant sa présidence, Isobel de Kilgore s’intéresse plus au pouvoir qu’à la politesse. L’auteur le dit le mieux dans l’une de ses postfaces : “Je considère les rituels de vengeance d’Isobel comme, entre autres, un combat pré-féministe pour la justice.” Les lecteurs n’oublieront pas de sitôt cette femme sorcière.

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