Coronavirus du Kenya: l’usine transformée en une chaîne d’assemblage de masques chirurgicaux du jour au lendemain

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Le changement de production de l’usine reflète le besoin urgent d’équipements de protection, même les plus élémentaires. Comme le Kenya, la plupart des pays africains ont peu d’expérience dans la fabrication de fournitures médicales, mais dépendent plutôt des importations en provenance de Chine et de l’aide étrangère.

Mais à mesure que le coronavirus se propage plus largement sur le continent, les gouvernements africains se heurtent à une forte concurrence des économies fortement industrialisées dans les offres de masques et autres équipements. Certains comptent presque entièrement sur les dons du milliardaire chinois Jack Ma, qui a expédié 6 millions de masques en Afrique, en plus d’un grand nombre de gants, tampons, combinaisons de protection et même 500 ventilateurs. Le Kenya à lui seul dit avoir besoin de 15 millions de masques.

Les pays africains ne sont pas les seuls à lutter pour fournir suffisamment de masques à leurs agents de santé – et l’Afrique n’est pas le seul endroit à en recevoir des millions de la Chine. Mais alors que les pays riches comptent sur d’énormes sociétés pour combler le déficit d’approvisionnement, d’autres se tournent vers des moyens plus modestes.

Au Mexique, par exemple, des centaines de petites entreprises se tournent vers la production de masques – tout comme les prisonniers, qui sont mis au travail sur des chaînes d’assemblage de masques. Et dans les territoires palestiniens, une fabrique de chaussures est passée aux masques, et un duo d’ingénieurs fabrique même ses propres ventilateurs.

Dans ce petit comté à 100 miles à l’est de Nairobi, le gouverneur a décidé le mois dernier qu’elle en avait marre d’attendre les importations ou les dons de Chine. Elle savait à quelle vitesse le coronavirus pouvait se propager: non seulement elle était ministre de la Santé du Kenya il y a 15 ans, mais sa fille et son gendre sont devenus deux des 10 premiers cas confirmés du Kenya à son retour d’un voyage en Espagne.

“N’attendons pas et ne nous demandons pas”, a déclaré Charity Ngilu, assise à une distance sociale appropriée au bout d’une longue table de conférence dans le bureau de son gouverneur à Kitui. «Nous importons tout et ne produisons rien, malgré toutes les ressources à notre disposition.»

Le Kenya compte à ce jour moins de 200 cas confirmés de coronavirus et un seul dans le comté de Kitui. Mais le comté produit jusqu’à 30 000 masques par jour et les vend aux hôpitaux privés et publics à travers le pays, qui sont désespérés pour eux.

Près de 400 couturières travaillent dans l’usine et 80% sont des femmes, dont la plupart n’ont jamais reçu d’éducation formelle. Ils fabriquaient autrefois toutes sortes d’uniformes, et même des ensembles de napperons et serviettes de table brodés, mais maintenant tous leurs efforts se concentrent sur des masques chirurgicaux qui répondent aux normes élevées de l’industrie pour les respirateurs N95. Ils ont été recyclés en seulement une semaine.

«Il a été très difficile de les amener du village à l’endroit où ils se trouvent aujourd’hui», a expliqué Mbuvi Mbathi, le directeur de l’usine. «Mais ce sont tous des experts maintenant. Ils pourraient chacun diriger leur propre usine, si vous me le demandez. »

Ils sont séparés en trois équipes qui travaillent par équipes de huit heures, ce qui permet de maintenir la production toute la journée et la nuit et les aide également à garder leurs distances les unes des autres. Au lieu de faire la navette, chaque équipe dort et mange ensemble dans un dortoir d’une école professionnelle voisine qui est fermée en raison de l’épidémie. Ils sont payés moins de 200 dollars par mois, mais certains ont déclaré qu’ils considéraient que cette rémunération était bonne pour le comté de Kitui, l’une des régions les plus pauvres du Kenya.

«Nous avons dû arrêter ce que nous faisions ici pour soutenir le pays», a déclaré l’une des travailleuses, Celina Mutiso, 32 ans. «Nous devrions toujours être là les uns pour les autres. C’est ce que cette maladie nous a appris. Que vous ne pouvez pas exister seul. Vous avez besoin des autres. “

Le sol de l’usine vibre sous le bruit des machines à coudre et est jonché de tas de mailles, de ficelles et de fils qui composent les masques. Un grand tableau blanc a l’objectif horaire pour chaque ligne de travailleurs: 1 250.

L’appel de Ngilu à une production nationale plutôt qu’à une dépendance à l’égard de la Chine est quelque peu dilué par le fait que la matière première de la maille qui constitue la majorité du masque – connue sous le nom de pastilles de PVC – est importée de Chine. Jusqu’à présent, cependant, les pastilles de PVC sont beaucoup plus faciles à trouver sur le marché libre que les masques eux-mêmes.

“Les seuls emplois que nous avons dans ce pays sont les entrepôts et les magasins, où l’on distribue des produits chinois”, a déclaré Ngilu. «C’est pourquoi nous restons pauvres et sous-préparés aux chocs, comme une pandémie.»

Ngilu veut construire deux autres usines dès que possible, peut-être avec les fonds que le comté recueille pour vendre les masques. Elle souhaite également former des gens de tout le pays à fabriquer des masques à base de tissu plus simples et réutilisables, par opposition aux masques chirurgicaux à usage unique.

Comme dans la plupart des pays en développement, la grande majorité des emplois au Kenya sont «informels», ce qui signifie qu’ils ne sont ni imposés ni soumis à aucune forme de protection des travailleurs. Maintenant que le Kenya a imposé un couvre-feu du crépuscule à l’aube et de lourdes restrictions aux déplacements à travers le pays, de nombreux travailleurs du secteur informel ont perdu leur emploi.

Ngilu a déclaré qu’on devrait leur apprendre à fabriquer des masques, étant donné la probabilité que le Kenya voit une nouvelle propagation du coronavirus au cours des prochaines semaines. Cela pourrait réduire les risques de troubles sociaux en raison du chômage tout en créant quelque chose dont le Kenya a grandement besoin – ou peut-être même assez pour l’exportation vers d’autres pays africains.

Les ouvriers de l’usine disent qu’ils donneraient au travail une critique élogieuse, au moins par rapport à la couture de pantalons de jardinage.

«Nous fabriquons maintenant non seulement des vêtements pour les gens, mais nous aidons des millions de Kenyans à obtenir quelque chose de très important dont ils ont besoin en ce moment», a déclaré Hellen Mawia, 35 ans, mère de quatre enfants. “Cela fait que mes heures ici en valent la peine.”

Rael Ombuor a contribué à ce rapport.

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