Comment les feux de forêt affectent la faune et son habitat | Nouvelles

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FLAGSTAFF, Arizona — Les porcs-épics marchaient lentement et bizarrement, plus que d’habitude.

Leur démarche a concerné certains habitants d’un quartier de South Lake Tahoe, en Californie, qui ont appelé un centre de réadaptation. Il s’avère que les porcs-épics ont eu de graves brûlures aux pattes, à la fourrure, aux piquants et au visage après qu’un incendie de forêt a brûlé la région.

Les centres de la faune de l’ouest des États-Unis s’occupent d’animaux qui n’ont pas pu fuir les flammes ou qui recherchent de la nourriture dans des endroits incendiés.

Un urubu émacié récemment trouvé sur les rives du lac Tahoe ne pouvait pas voler, probablement parce que la nourriture n’est pas aussi abondante dans les zones brûlées, a déclaré Denise Upton, directrice des soins aux animaux à Lake Tahoe Wildlife Care.

“C’est ce que nous voyons à la suite des incendies – juste des animaux qui ont du mal et sont poussés dans des zones où ils ne sont pas traditionnellement”, a-t-elle déclaré.

Le feu est-il bon ou mauvais pour la faune ?

Pas nécessairement non plus, dit Brian Wolfer, le responsable du programme de jeux pour le ministère de la Pêche et de la Faune de l’Oregon.

« C’est une perturbation du paysage qui modifie l’habitat », a-t-il déclaré.

Certaines espèces profitent des feux de forêt, comme les rapaces qui chassent les rongeurs qui fuient les flammes, les coléoptères qui se déplacent dans le bois mort et pondent des œufs, et les pics qui s’en nourrissent et nichent dans les arbres creux.

Le feu expose la nouvelle herbe, les arbustes et la végétation au stade de la floraison qui nourrissent les wapitis et les cerfs. Lorsque les sources de nourriture sont abondantes, les cerfs femelles produisent plus de lait et les faons grandissent plus rapidement, a déclaré Wolfer.

D’un autre côté, les animaux qui dépendent des forêts anciennes peuvent lutter pendant des décennies pour essayer de trouver un habitat approprié si les arbres sont victimes d’un incendie, a déclaré Wolfer. Si l’armoise brûle, le tétras des armoises n’aura pas de nourriture en hiver ni d’endroit pour se cacher des prédateurs et élever ses petits, a-t-il déclaré.

« Dans les années qui suivent, vous constatez une réduction de la survie et, au fil du temps, cette population commence à décliner », a-t-il déclaré.

Certains feux de forêt brûlent dans une mosaïque, préservant ainsi certains habitats. Mais plus ils brûlent chauds et rapides, plus il est difficile pour les animaux moins mobiles de trouver un habitat approprié, a-t-il déclaré.

Comment les animaux réagissent aux incendies de forêt

Les souris, les écureuils et autres animaux fouisseurs creusent dans un sol plus frais; les ours grimpent aux arbres ; course de cerfs et de lynx roux; les petits animaux s’abritent dans des bûches ; et les oiseaux volent pour échapper aux flammes, à la chaleur et à la fumée.

“Ils semblent presque avoir un sixième sens”, a déclaré Julia Camp, responsable des ressources de la forêt nationale de Coconino dans le nord de l’Arizona. « Souvent, leur réponse est plus rapide que la nôtre. »

Les pompiers ont repéré des tortues aux pattes roussies au bord des feux de forêt, des serpents sortant des bois et de frêles faucons à queue rousse au sol.

Les biologistes peuvent prendre des mesures de précaution, comme déplacer des enclos d’introduction pour les loups gris mexicains ou ramasser des poissons menacés ou en voie de disparition s’ils savent qu’un incendie approche, a déclaré Camp.

En 2012, une équipe de biologistes est intervenue après un énorme incendie de forêt déclenché par la foudre dans le Gila Wilderness, dans le sud-ouest du Nouveau-Mexique, pour sauver la truite Gila des inondations potentielles de cendres, de sol et de débris carbonisés qui viendraient avec de fortes précipitations. Les poissons ont été envoyés dans des écloseries qui ont reproduit leur habitat jusqu’à ce qu’ils puissent être retournés.

Certains animaux ne survivent pas aux incendies de forêt, mais leur mort n’affecte pas beaucoup la population globale, selon les responsables de la faune.

Comment la faune joue un rôle dans la gestion des incendies

Lorsque des incendies de forêt éclatent dans le nord de l’Arizona, Camp sort ses cartes. Elle peut voir où vivent les chouettes tachetées du Mexique, quels poissons vivent dans quels cours d’eau et où nichent les pygargues à tête blanche et les pygargues royaux.

« Si nous allons installer une ligne de bulldozer, ce ne sera pas au milieu de leur zone de nidification », a-t-elle déclaré. “Mais si quelque chose se dirige vers Flagstaff, nous devrons malgré tout éteindre le feu.”

Certaines de ces décisions sont motivées par la Loi sur les espèces en voie de disparition fédérale.

En 2015, un incendie de forêt menaçait le refuge national de faune d’Alligator River sur la côte de la Caroline du Nord. Les pompiers ont coupé les branches basses des vieux pins où niche le pic à cocarde rouge et ont brûlé d’autres combustibles potentiels.

“Ce qui s’est finalement produit, c’est que le feu s’est approché de cette zone, mais en raison de ces mesures, il n’a pas affecté les zones de nidification du pic”, a déclaré la porte-parole du US Fish and Wildlife Service, Kari Cobb.

Les pompiers peuvent également affamer les feux de forêt en utilisant des brûlures à l’arrière afin que les flammes brûlent à la base des arbres plutôt que de manière plus intense dans les cimes et menaçant l’habitat de la faune.

D’autres considérations sont en jeu lors de la chute de produits ignifuges, afin que les produits chimiques n’affectent pas les sources d’eau ou n’étouffent pas les plantes sensibles.

Les gestionnaires des feux de forêt essaient également d’éviter de transférer des moules, des champignons ou des plantes non indigènes qui pourraient faire de l’auto-stop dans des seaux d’hélicoptère en choisissant soigneusement les sources d’eau ou en désinfectant les seaux, a déclaré Camp.

Comment repérer un animal blessé

Les animaux blessés se déplaceront lentement ou pas du tout. Les experts disent que la meilleure action pour les humains est de garder leurs distances, de ne pas nourrir les animaux et d’appeler les responsables de la faune ou un groupe de secours.

“Parfois, vous ne leur faites pas nécessairement la faveur que vous pensez qu’ils sont si ce soin va les amener à s’habituer, à perdre leur peur pour les gens”, a déclaré Wolfer. « Nous devons penser en l’aidant, ‘Est-ce que je vais réduire son potentiel de survie à long terme ?’ Les animaux sont durs, beaucoup plus durs que ce que nous leur accordons. »

Le Wildlife Disaster Network basé à l’Université de Californie à Davis, a recueilli des animaux de plusieurs incendies en Californie l’année dernière et d’autres qui ont brûlé cette année dans la Sierra Nevada. Ceux-ci incluent un bébé écureuil volant, un bébé renard et des oursons.

Le personnel scanne les animaux à la recherche de plaies visibles et effectue des analyses de sang, des radiographies et des ultrasons pour élaborer un plan de réadaptation, a déclaré le vétérinaire Jamie Peyton, qui aide à diriger le réseau.

« Je pense vraiment que vous ne pouvez pas simplement regarder un seul être et penser : « Cela n’en vaut pas la peine ; ça ne vaut pas la peine d’essayer », a déclaré Peyton.

Tous les animaux sont-ils retournés à l’état sauvage?

La survie d’un animal dans la nature dépend de la gravité des brûlures et de l’âge de l’animal.

Traiter les ours adultes brûlés est difficile car ils arrachent les bandages traditionnels, et s’ils les mangent, cela peut boucher leurs intestins, forçant l’euthanasie, a déclaré Peyton.

Un ours qu’elle a soigné en 2017, nommé Lucy, l’a forcée à penser différemment.

“J’étais vraiment coincé à essayer de contrôler la douleur, et elle ne voulait pas prendre le médicament, malgré mes supplications et quelques beignets”, a déclaré Peyton.

Peyton a développé un pansement de peau de tilapia qui est maintenant utilisé sur 15 espèces différentes, dont un porc-épic au Lake Tahoe Wildlife Care dont les pattes ont été brûlées. Un autre porc-épic au centre ne sera pas relâché tant que ses piquants ne repousseront pas pour qu’il puisse se défendre, a déclaré Upton.

Les ours adultes et les pumas sont généralement relâchés dans les huit semaines afin qu’ils ne s’habituent pas aux humains en tant que gardiens, a déclaré Peyton.

Parfois, les animaux quittent les centres de réadaptation selon leurs propres conditions. Un ourson qui a été retrouvé marchant sur ses coudes a été sauvé de l’incendie de Tamarack qui brûle toujours au sud de Carson City, Nevada, et soigné au centre de Lake Tahoe. Le petit a poussé à travers une porte défectueuse dans un enclos extérieur cet été et est parti.

“Il avait vraiment guéri un peu avant de décider qu’il ne voulait plus être ici”, a déclaré Upton. «Je suis assez confiant qu’il va bien. C’était un petit ours sauvage.

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