Comment le virus a ralenti l’activité en plein essor de l’énergie éolienne

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Alors même que les entreprises du monde entier ferment ce printemps, les dirigeants d’EDF Renouvelables espéraient terminer l’installation de 99 éoliennes dans le sud du Nebraska avant la date limite de fin d’année. Puis, début avril, la pandémie a porté un coup dur à l’entreprise.

Un manager dans un l’usine qui construisait les cylindres géants sur lesquels reposent les turbines était décédée du coronavirus, arrêtant l’usine et retardant les travaux d’EDF de cinq semaines. Cela et d’autres revers – y compris les travailleurs de la construction sur le site du Nebraska qui ont contracté le virus – ont entravé les efforts d’EDF pour achever le projet de 374 millions de dollars d’ici la fin de l’année. Un retard prolongé pourrait augmenter les coûts, menaçant la viabilité financière du projet.

Les luttes de l’entreprise sont emblématiques de la façon dont la pandémie a perturbé les chaînes d’approvisionnement mondiales et mis en péril des dizaines de milliards de dollars d’investissements et des millions d’emplois, les magasins de détail et les sociétés pétrolières et gazières étant parmi les plus durement touchés. Mais les défis d’EDF montrent à quel point la pandémie a frappé des industries même en plein essor comme les énergies renouvelables.

L’American Wind Energy Association estime que la pandémie pourrait menacer un total de 35 milliards de dollars d’investissements et environ 35 000 emplois cette année. Les pertes pourraient augmenter si le coronavirus continue de perturber l’économie bien dans l’année prochaine.

«Chaque partie de la chaîne d’approvisionnement a été touchée par cela», a déclaré John Hensley, vice-président de la recherche et de l’analyse de l’association éolienne. «Certes, si nous constatons des retards importants, cela peut avoir des conséquences économiques importantes.»

Les éoliennes fournissent plus de 7 pour cent de l’électricité américaine et sont la plus grande source d’énergie sans carbone après les centrales nucléaires. Le Nebraska tire environ 20% de son électricité de l’énergie éolienne et, une fois achevé, le projet d’EDF aura la capacité de répondre aux besoins en électricité d’environ 115 000 foyers.

Le secteur de l’énergie éolienne augmentait d’environ 10% par an avant la pandémie. Mais les responsables de l’industrie craignent désormais que les projets en construction soient reportés ou annulés en raison de la pandémie. L’industrie avait espéré que le Congrès pourrait fournir une aide aux énergies renouvelables, mais elle n’a pas tiré grand-chose des projets de loi de relance adoptés au printemps.

L’industrie a reçu une aide du Département du Trésor, qui en mai a donné aux développeurs d’énergie éolienne plus de temps pour terminer la construction afin de se qualifier pour un crédit d’impôt fédéral. Les entreprises doivent désormais terminer les projets qu’elles ont lancés en 2016 et 2017 dans un délai de cinq ans, contre quatre ans auparavant. EDF a démarré son projet en 2016.

«Tout le monde essaie de comprendre comment tout va atterrir», a déclaré Benoit Rigal, vice-président de l’ingénierie et de la construction chez EDF.

Le 13 mars, EDF préparait le site pour recevoir trois douzaines de pales qui exploitent le vent. Ce sont quelques-uns des premiers composants que la société s’attendait à arriver dans le village de Milligan, dans le Neb., À moins d’une heure au sud-ouest de Lincoln.

Mais trois jours avant l’arrivée prévue des pales, Dwynne Igau, responsable de la planification et de la construction d’EDF en charge du projet, a reçu une nouvelle inquiétante: une de ses ouvrières était tombée malade. Mme Igau a rapidement annulé la livraison et a ordonné la mise en quarantaine d’environ 30% de son équipage.

Les zones autour de Milligan ont connu une augmentation précoce des cas de coronavirus, en partie due à des infections dans les usines de conditionnement de viande. Seulement quelques centaines de personnes vivent dans le village, une communauté de chemin de fer constituée en 1888 qui est entourée de rangées de champs de maïs et est connue comme la «capitale de l’hospitalité du Nebraska» parce qu’elle offre des services comme un salon et un spa.

Selon EDF, au moins trois travailleurs ont été testés positifs pour le virus cette année. Plusieurs personnes qui travaillaient comme sous-traitants et fournisseurs d’équipement sont également tombées malades.

«Nous ne pensions pas vraiment que cela se répandrait autant et aussi vite», a déclaré Gilles Gaudreault, directeur du transport et de la logistique qui supervise également le projet.

Normalement, Mme Igau aurait été sur le chantier de construction pour gérer les travaux. Mais la pandémie l’avait forcée à travailler depuis son domicile, dans une banlieue d’Austin, au Texas, à plus de 800 miles de là. Mme Igau a également dû faire face à une épidémie plus près de chez elle: la colocataire de l’université de sa fille a attrapé le coronavirus, obligeant la famille à faire des allers-retours avec sa fille plusieurs fois depuis l’Université Texas A&M, à environ deux heures de route.

Mme Igau avait passé sept ans à diriger les opérations du projet mais n’avait jamais rien rencontré de tel. C’était la première fois qu’elle perdait l’accès à son équipage pendant des jours.

«Il y avait tellement d’incertitude dans la période de mars à avril sur ce à quoi ressembleraient nos livraisons», a déclaré Mme Igau. «Aurions-nous des composants dans ce laps de temps pour commencer à assembler ces composants?»

Les pales retardées à la mi-mars étaient en route depuis la Chine et sont restées pendant des jours dans une gare de triage du centre du Nebraska. Mais ce retard n’était pas le dernier des problèmes de Mme Igau.

Un autre ensemble de lames, en provenance d’Inde, a été retardé lorsque le gouvernement a fermé une usine en raison d’une épidémie de coronavirus. L’usine a finalement rouvert, mais la fermeture a eu un impact durable, et les sept dernières de ces lames viennent d’arriver dans un port de Houston la semaine dernière.

Mme Igau et EDF ont dû effectuer de nombreux autres changements sur le chantier qui ont également ralenti les travaux. Les équipes de quatre ou cinq travailleurs ne pouvaient plus s’entasser dans une camionnette pour circuler sur un chantier. Chaque travailleur devrait conduire seul. Certaines inspections qui étaient généralement effectuées par des équipes de travailleurs nécessiteraient désormais un drone pour réduire la nécessité pour les personnes d’être proches les unes des autres.

Une grande réunion hebdomadaire le mercredi, qui impliquait autrefois quelque 300 personnes debout côte à côte dans un parking, a été abandonnée. Au lieu de cela, les gestionnaires ont rencontré des groupes de 10 travailleurs qui devaient rester à au moins six pieds l’un de l’autre. EDF a également supprimé les rendez-vous quotidiens à 8 heures du matin dans une remorque de manager. Tout le monde devait porter des masques, en plus des gants. Et EDF a commencé à effectuer des contrôles de température réguliers.

Au moment où les équipes de travail s’adaptaient à ces évolutions, EDF était confronté à un autre défi: de fortes pluies qui compliquaient les déplacements des livreurs et des ouvriers du bâtiment.

«Si vous essayez de recevoir des composants, vous devez vraiment avoir des routes en pointe», a déclaré Mme Igau. «Nous avons eu des conditions difficiles et nous avons fait sortir un certain nombre de personnes.»

Au cours de la première semaine d’avril, EDF a appris du fabricant de cylindres, basé au Mexique, qu’un responsable logistique était décédé des suites du coronavirus.

«Toute cette équipe a été mise en quarantaine pendant deux semaines», a déclaré Mme Igau, ajoutant que pendant un certain temps, elle n’a même pas pu obtenir de l’entrepreneur pour confirmer quand «ils seraient en mesure de retourner au travail».

Elle a passé des jours à chercher d’autres fournisseurs et à s’inquiéter du fait que le recul signifierait que le projet ne serait pas terminé d’ici la fin de l’année. Mais peu d’entreprises fabriquent les cylindres, qui doivent être suffisamment solides pour supporter de lourdes turbines et résister à des vents violents. Il y avait peu de capacité disponible et même si elle avait trouvé une autre usine, il n’y avait aucune garantie qu’elle aurait pu organiser le transport car les routes de navigation avaient également été perturbées par la pandémie.

«Comment finirons-nous d’ici la fin de l’année?» Mme Igau se souvient s’être interrogée. Autre préoccupation: que devrait-elle faire des ouvriers du bâtiment s’il n’y avait pas de tours à ériger?

Même une fois que l’usine de cylindres était à nouveau opérationnelle, de nouveaux problèmes sont apparus. Les bouteilles devaient être expédiées par chemin de fer. Mais le retard signifiait qu’il n’y avait pas de place sur un train qui se dirigeait dans la bonne direction, donc ils devraient maintenant être envoyés par camion.

Les cylindres, qui sont généralement aussi hauts qu’un bâtiment de cinq étages, nécessitent une classe spéciale de camions qui ne peuvent être utilisés que par des conducteurs ayant une formation et des permis spéciaux. Les conducteurs ont généralement plus de 50 ans, ce qui les rend plus vulnérables au coronavirus. De plus, la plupart des chauffeurs et leurs remorques étaient déjà occupés à transporter d’autres cargaisons massives.

Mais ce n’était pas seulement les cylindres dont Mme Igau devait s’inquiéter. Elle avait également du mal à sécuriser les pales de ses turbines.

Les approvisionnements en bois de balsa, un composant majeur des pales d’éoliennes, se sont raréfiés ce printemps car environ 95% de celui-ci provient de l’Équateur, qui a été submergé par la pandémie. À un moment donné, tant de personnes y mouraient que des corps enveloppés dans des sacs en plastique gisaient dans les rues.

À un peu plus de deux mois de l’année, les cinq premières turbines ont commencé à tourner la semaine dernière, donnant à EDF l’espoir de respecter son échéance. Mais le nombre de cas de coronavirus est en augmentation à travers le pays et la saison de la grippe commence, laissant les dirigeants incertains.

«Chaque jour, quelque chose pourrait arriver sur place, ce qui signifie que toute notre équipe pourrait entrer en quarantaine», a déclaré Mme Igau. «Je ne sais pas comment nous finirons d’ici la fin de l’année.»

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