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Comment le changement climatique a frappé l’Ouest avant même le début de l’été

by Nouvelles

Un dôme chauffant cuit l’Arizona et le Nevada, où les températures ont dépassé les 115 degrés cette semaine et les médecins avertissent que les gens peuvent se brûler au troisième degré à cause de l’asphalte grésillant.

Au lac Mead, qui alimente en eau 25 millions de personnes dans trois États du sud-ouest et au Mexique, les niveaux d’eau ont plongé au plus bas depuis le remplissage du réservoir dans les années 1930. En Californie, les agriculteurs abandonnent leurs récoltes les plus assoiffées pour en sauver d’autres, et les communautés se demandent s’il faut rationner l’eau du robinet.

Au Texas, les réseaux électriques sont mis à rude épreuve alors que les résidents actionnent leurs climatiseurs, les services publics suppliant les clients d’éteindre les appareils pour éviter les pannes. En Arizona, au Montana et en Utah, les incendies de forêt flambent.

Et ce n’est même pas encore l’été.

“Nous sommes encore loin du pic de la saison des feux de forêt et du pic de la saison sèche”, a déclaré Daniel Swain, climatologue à l’Université de Californie à Los Angeles. “Les choses risquent d’empirer avant de s’améliorer.”

Le réchauffement climatique, entraîné par la combustion de combustibles fossiles, réchauffe et dessèche l’Ouest américain depuis des années. Maintenant, la région est en train de griller sous une combinaison d’une sécheresse qui est la pire depuis deux décennies et d’une vague de chaleur record.

“Le sud-ouest est frappé par le changement climatique plus durement que presque n’importe quelle autre partie du pays, à l’exception peut-être des villes côtières”, a déclaré Jonathan Overpeck, climatologue à l’Université du Michigan. “Et aussi mauvais que cela puisse paraître aujourd’hui, c’est à peu près aussi bon que cela va devenir si nous ne maîtrisons pas le réchauffement climatique.”

Avec des températures qui devraient continuer à augmenter alors que les nations luttent pour maîtriser leurs émissions de réchauffement planétaire, l’ouest des États-Unis devra prendre des mesures difficiles et coûteuses pour s’adapter. Cela comprend la refonte des villes pour supporter une chaleur accablante, la conservation de l’eau et des réseaux d’ingénierie qui ne tombent pas en panne lors de conditions météorologiques extrêmes.

Ce mois-ci a donné un aperçu de la capacité des États et des villes à remplir cette tâche et a montré qu’ils avaient encore beaucoup à faire.

Du Montana au sud de la Californie, une grande partie de l’Ouest souffre de températures inhabituellement élevées. Quelque 50 millions d’Américains sont confrontés à des avertissements liés à la chaleur. Des records ont été liés ou battus dans des endroits comme Palm Springs, Salt Lake City et Billings, Montana.

Mardi, alors que des températures de 115 degrés cuisaient dans le quartier des arts de Roosevelt Row à Phoenix, Timothy Medina, 58 ans, était perché sur une plate-forme en métal noir à 12 pieds au-dessus du trottoir, terminant le lettrage bleu d’une enseigne pour un café. “C’est brutal – cette chaleur contre le mur”, a-t-il déclaré. « Laissez-moi prendre une petite gorgée d’eau. »

Les ouvriers du bâtiment, les paysagistes et les peintres de plein air comme M. Medina n’ont d’autre choix que de supporter la chaleur. Il portait un jean pour éviter de se brûler la peau, ainsi qu’une chemise jaune fluo à manches longues et un chapeau tissé à 2 $. Mais bientôt la chaleur gagnait.

“Je commence à me sentir essoufflé, fatigué”, a-t-il déclaré.

La chaleur extrême est le signal le plus clair du réchauffement climatique, et le plus meurtrier. L’an dernier, la chaleur a tué au moins 323 personnes dans le comté de Maricopa, qui comprend Phoenix, un record de loin.

Les travailleurs de plein air sont particulièrement à risque, ainsi que les personnes âgées et toute personne sans abri adéquat ni accès à la climatisation.

Partout au pays, les vagues de chaleur deviennent plus fréquentes, durent plus longtemps et surviennent plus tôt dans l’année, selon l’Agence de protection de l’environnement. Les fortes chaleurs au début du printemps peuvent être particulièrement dangereuses car elles prennent les gens au dépourvu, selon les experts.

Des villes comme Phoenix ont du mal à suivre. Alors que la ville gère des centres de refroidissement climatisés, beaucoup ont été fermés l’année dernière au milieu de la pandémie. Et faire en sorte que les centres soient accessibles à tous est un défi.

Kayla et Richard Contreras, qui dorment dans une tente bleue sur un trottoir de cuisson dans un campement de sans-abri près du centre-ville de Phoenix, ont déclaré que les centres de refroidissement n’étaient pas une option car ils ont un chien et ils craignent de laisser leurs affaires sans surveillance dans leur tente.

Ils ont dit qu’ils connaissaient 10 sans-abri qui sont morts dans la chaleur l’année dernière.

M. Contreras, 47 ans, remplit des bouteilles d’eau avec les robinets des maisons devant lesquelles il passe. Mme Contreras, 56 ans, a déclaré qu’elle économisait des bons d’alimentation pour acheter des sucettes glacées les jours les plus chauds. “C’est ce qui nous maintient en vie”, a-t-elle déclaré en tendant un popsicle orange à un ami. « J’ai l’impression d’être en enfer.

Le coucher du soleil n’apporte aucun soulagement. À Las Vegas, où se déroulent les séries éliminatoires de la Ligue nationale de hockey, les prévisionnistes s’attendaient à ce que le mercure dépasse les 100 degrés lorsque la rondelle a chuté mercredi soir.

Le mois dernier, le conseil municipal de Phoenix approuvé 2,8 millions de dollars de nouvelles dépenses climatiques, y compris la création d’un bureau de réponse et d’atténuation de la chaleur de quatre personnes.

“C’est un bon début, mais nous n’en faisons clairement pas encore assez”, a déclaré David Hondula, un scientifique de l’Arizona State University qui étudie les conséquences de la chaleur. Pour réduire considérablement les décès dus à la chaleur, il faudrait ajouter des arbres et de l’ombre dans les quartiers mal desservis et augmenter le financement pour aider les résidents qui ont besoin d’aide pour régler leurs factures d’énergie ou qui manquent de climatisation, entre autres, a-t-il déclaré.

« Chacun de ces décès dus à la chaleur devrait être évitable », a-t-il déclaré. « Mais ce n’est pas seulement un problème d’ingénierie. Cela signifie s’attaquer à des problèmes difficiles comme la pauvreté ou l’itinérance. Et les chiffres suggèrent que nous allons dans la mauvaise direction. À l’heure actuelle, les décès dus à la chaleur augmentent plus rapidement que la croissance et le vieillissement de la population. »

Les fortes vagues de chaleur constituent également un défi pour les réseaux électriques, en particulier si les opérateurs ne les prévoient pas. La hausse des températures peut réduire l’efficacité des générateurs à combustibles fossiles, des lignes de transmission et même des panneaux solaires précisément au moment où la demande monte en flèche.

Cette semaine, le réseau électrique du Texas a été étiré près de sa limite alors que la demande d’électricité a établi un record en juin alors que plusieurs centrales électriques étaient hors ligne pour des réparations. Les opérateurs de réseau ont demandé aux Texans de maintenir leurs thermostats à 78 degrés pour économiser l’énergie.

Victor Puente, 47 ans, se tenait mardi à l’ombre du porche de sa maison en bois bleu à Pueblo de Palmas, à l’extérieur de la ville frontalière de McAllen, au Texas. Il a dit qu’il essayait d’éteindre son climatiseur pendant la journée pour économiser de l’énergie, afin qu’il puisse être disponible pour dormir.

“La dernière chose dont nous avons besoin est de perdre de l’électricité pendant de longues périodes”, a-t-il déclaré.

En Californie, où les températures ont atteint 110 degrés, le gestionnaire de réseau a averti il pourrait faire face à des défis cet été en partie parce que les sécheresses ont réduit la capacité des barrages hydroélectriques de l’État.

Andrew Dessler, climatologue à la Texas A&M University, a noté que les contraintes sur la grille illustrent les effets non linéaires du changement climatique. « La plupart des gens ne remarqueront peut-être pas qu’il fait un peu plus chaud chaque année », a-t-il déclaré. «Mais ensuite, la température atteint un certain seuil et tout d’un coup, le réseau tombe en panne. Il y a tout un tas de ces seuils intégrés à notre infrastructure.

Ce printemps, l’Ouest américain a été en proie à une grave sécheresse qui a été plus répandue qu’à n’importe quel moment depuis au moins 20 ans, s’étendant de la côte du Pacifique, à travers le Grand Bassin et le désert du sud-ouest, et jusqu’aux Rocheuses jusqu’à les plaines du Nord.

Les sécheresses sont depuis longtemps une caractéristique de l’Occident. Mais le réchauffement climatique aggrave les choses, avec la hausse des températures qui assèche les sols et épuise le manteau neigeux des montagnes qui fournit normalement de l’eau au printemps et en été. Ces sols desséchés, à leur tour, amplifient la vague de chaleur de cette semaine, créant une explosion plus grave qu’elle ne le serait autrement.

“C’est un cercle vicieux”, a déclaré le Dr Swain de l’UCLA

Les conditions sèches suggèrent également une saison des incendies potentiellement dévastatrice, survenant un an après que la Californie, l’Oregon et le Colorado aient connu des incendies exceptionnellement destructeurs.

De nouveaux chiffres publiés jeudi par la National Oceanic and Atmospheric Administration ont souligné les risques. Les conditions sont aussi sèches aujourd’hui qu’on pouvait s’y attendre jusqu’en juillet, a déclaré Gina Palma, météorologue des incendies au centre de coordination du grand bassin de la NOAA à Salt Lake City. Ainsi, “une grande partie de l’ouest des États-Unis devrait avoir un potentiel d’incendie important et supérieur à la normale à un moment donné cet été”, a-t-elle déclaré.

La sécheresse a mis à rude épreuve l’approvisionnement en eau dans tout l’Ouest, des réservoirs ratatinés. Dans un lac de Californie, l’eau est devenue si peu profonde que les autorités ont identifié l’épave d’un avion qui s’était écrasé dans le lac en 1986.

Le district des services publics d’Inverness dans le comté de Marin, en Californie, votera la semaine prochaine sur l’opportunité d’imposer un rationnement pour 1 100 clients, attribuant à chaque ménage une quantité d’eau fixe. Ce serait une première pour la commune, qui a demandé en juillet dernier aux habitants d’arrêter de laver les voitures et de remplir les piscines.

La sécheresse a contraint les agriculteurs à prendre des mesures drastiques. Les éleveurs de moutons et de bovins vendent tôt le bétail de cette année, et certains producteurs laitiers vendent leurs vaches plutôt que de fournir 50 gallons d’eau dont chaque animal a besoin par jour. Les agriculteurs plantent des fractions de leur quantité habituelle ou laissent une partie de leurs terres en jachère.

« Nous avons connu des sécheresses. C’est l’un des plus secs dont nous puissions nous souvenir », a déclaré Dan Errotabere, 66 ans, dont la famille cultive des fruits, des légumes et des noix près de Fresno depuis un siècle. Il garde 1 800 acres en jachère et réduit l’ail et les tomates pour détourner l’eau vers les amandiers et les pistachiers.

L’effet sur les exploitations agricoles pourrait entraîner des problèmes d’approvisionnement et des prix plus élevés à l’échelle nationale, a déclaré Mike Wade, directeur exécutif de la California Farm Water Coalition. La Californie produit les deux tiers des fruits du pays et un tiers de ses légumes.

De nombreux agriculteurs californiens utilisent déjà la micro-irrigation, les tuyaux goutte à goutte et d’autres méthodes de conservation de l’eau. “Nous avons étiré chaque goutte”, a déclaré Bill Diedrich, un agriculteur de quatrième génération dans le comté de Fresno.

Les communautés agricoles sont en danger si les cultures et les arbres meurent sans eau.

“Lorsque vous exploitez une ferme familiale de longue date, vous ne voulez pas être celui qui la perd”, a déclaré Eric Bream, la troisième génération de sa famille à diriger une ferme d’agrumes dans la vallée centrale de la Californie. Aujourd’hui, il a encore assez d’eau. Mais “demain, tout pourrait changer en un rien de temps”.

Ailleurs en Occident, les États se préparent à la perspective de nouvelles réductions.

Le lac Mead, qui a été créé lorsque le barrage Hoover a été achevé en 1935, est à 36% de sa capacité, car les débits du fleuve Colorado ont diminué plus rapidement que prévu. Le gouvernement fédéral devrait déclarer une pénurie cet été, ce qui entraînerait une réduction d’environ un cinquième des livraisons d’eau en Arizona et une réduction beaucoup plus faible pour le Nevada, à partir de l’année prochaine.

Les experts l’ont depuis longtemps prédit. Le bassin du Colorado a subi des années de sécheresse couplées à une consommation toujours croissante, résultat de la croissance démographique et économique ainsi que de l’expansion de l’agriculture, de loin le plus grand utilisateur d’eau en Occident.

“Nous devons cesser de considérer la sécheresse comme une chose temporaire à traverser”, a déclaré Felicia Marcus, chercheuse invitée au programme Water in the West de l’Université de Stanford, notant que le réchauffement climatique devrait réduire encore plus le débit du fleuve Colorado.

De nombreuses villes se préparent. Tucson est l’un des leaders nationaux dans le recyclage des eaux usées, traiter plus de 30 millions de gallons par jour pour l’irrigation ou la lutte contre les incendies. Les villes et les districts hydrographiques de Californie investissent des milliards dans les infrastructures pour stocker l’eau pendant les années humides afin d’éviter les sécheresses.

Pourtant, ont déclaré les experts, il y a beaucoup plus qui peut être fait, et cela risque d’être coûteux.

“Le bassin du fleuve Colorado est le point zéro pour les impacts du changement climatique sur l’approvisionnement en eau aux États-Unis”, a déclaré Kevin Moran du Fonds de défense de l’environnement. “Nous devons planifier la rivière que les climatologues nous disent que nous allons probablement avoir, pas celle que nous voulons.”

Edgar Sandoval, Catherine Einhorn et Jean Schwartz rapports contribués.

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