Comment la pandémie se termine : qu’arrive-t-il après Omicron ?

Alors qu’un monde fatigué fait face à une troisième année de coronavirus, tout comme sa propagation est suralimentée par la variante la plus infectieuse à ce jour, de nombreux scientifiques sont optimistes quant à l’atténuation des effets de la pandémie sur la santé mondiale en 2022.

Bien que Omicron menace de crise au cours des prochains mois, les scénarios les plus probables montrent des perspectives bien meilleures par la suite en raison de l’augmentation de l’immunité de la population mondiale, grâce à la vaccination et à l’infection naturelle, ce qui est susceptible de rendre les conséquences du virus moins graves.

“La hausse des cas Omicron en Europe et en Amérique du Nord a été extrêmement rapide et nous pourrions assister à une baisse tout aussi rapide au cours des deux prochains mois, même si cela pourrait prendre quatre à six mois pour que la variante se répercute dans le monde entier”, a déclaré Jeremy Farrar, directeur de la fondation médicale Wellcome.

“Ensuite, l’immunité qui s’est développée est susceptible de nous donner une période de calme, mais cela pourrait se dérouler de plusieurs manières.”

Tim Colbourn, professeur à l’University College London, a déclaré qu’il était « tout à fait raisonnable de penser que le fardeau de Covid peut être réduit de 95 % en 2022, de sorte que ce n’est plus un des 10 principaux problèmes de santé. Ce serait un objectif raisonnable pour mettre fin à la pandémie. »

Certains experts considèrent Omicron lui-même comme un indicateur de l’évolution future du virus Sars-Cov-2, car la sélection naturelle favorise les mutations qui passent aussi rapidement et efficacement que possible entre les personnes qui ont déjà une certaine protection immunitaire.

Les tests de laboratoire montrent que les mutations d’Omicron l’ont rendu beaucoup plus infectieux que les variantes précédentes dans les voies respiratoires nasales et supérieures – favorisant une transmission rapide – mais inversement moins susceptibles de pénétrer profondément dans les poumons où il a tendance à faire le plus de dégâts.

Ces conclusions sont étayées par des preuves épidémiologiques que le risque de maladie grave est réduit de moitié ou plus avec Omicron.

La transmissibilité élevée d’Omicron signifie 3 milliards d’infections dans le monde au cours des deux prochains mois, autant qu’au cours des deux premières années de la pandémie, selon la modélisation de l’Institute for Health Metrics and Evaluation de l’Université de Washington.

“Mais cette vague massive d’infections et de cas se traduira par une augmentation plus faible des hospitalisations que la vague Delta ou le pic de l’hiver dernier au niveau mondial”, a déclaré Chris Murray, directeur de l’institut.

Jusqu’à présent, les preuves suggèrent qu’Omicron remplacera Delta en tant que variante circulant dans la plupart des régions du monde, tout comme Delta a balayé les souches précédentes. “Je suis rassuré par cette perspective”, a déclaré Farrar.

« Je serais plus inquiet si différentes variantes circulaient en même temps, car cela signifierait qu’elles exploitent différentes niches écologiques, et nous nous retrouverions avec une dynamique potentiellement dangereuse d’interactions entre plusieurs souches. »

La question de savoir si les nouveaux agents pathogènes ont généralement tendance à s’atténuer au fil du temps à mesure qu’ils s’établissent dans les populations humaines est un sujet de débat parmi les scientifiques © Horacio Villalobos/Corbis/Getty Images

Même si Omicron devient la souche dominante, une autre variante du virus est une certitude.

Alors que les modifications individuelles du code génétique sont des événements aléatoires au cours des réplications virales – et personne n’a prévu le multiplicité de mutations qui caractérisent Omicron — les pressions environnementales qui permettent à certains de prospérer sont prévisibles.

Un monde où la plupart des gens ont été exposés au Sars-Cov-2 favorisera les variantes qui se transmettent rapidement et facilement tout en évitant l’attention du système immunitaire humain. Les mutations qui rendent le virus plus mortel sont peu susceptibles de le rendre plus en forme et peuvent même être un handicap si elles entravent une transmission efficace.

« Bien que vous puissiez imaginer l’émergence d’une nouvelle variante mortelle qui est plus transmissible mais aussi plus nocive. . . Je ne sais pas dans quelle mesure cela serait faisable pour ce virus », a déclaré Jennifer Rohn, biologiste cellulaire et professeur à l’UCL. “Le Sars-Cov-2 dépend des cellules infectantes et il est peut-être déjà proche des limites de son répertoire.”

La question de savoir si les nouveaux agents pathogènes ont généralement tendance à s’atténuer au fil du temps à mesure qu’ils s’établissent dans les populations humaines est un sujet de débat parmi les scientifiques. Mais Paul Hunter, professeur de médecine à l’Université d’East Anglia, est convaincu que c’est vrai pour les coronavirus.

Quatre coronavirus humains, qui circulent depuis longtemps dans le monde et provoquent des symptômes de rhume légers à modérés, peuvent avoir provoqué de graves épidémies lorsqu’ils sont passés pour la première fois des animaux aux humains.

En particulier, l’arrivée la plus récente, OC43, est passée du bétail vers 1889 et a provoqué la pandémie alors appelée « grippe russe », selon Hunter, provoquant des vagues de plus en plus bénignes de maladie de type Covid pendant quatre ou cinq ans – bien que tout le monde ne soit pas convaincu par la preuve.

« Le Sars-Cov-2 continuera à produire de nouvelles variantes pour toujours, mais notre immunité cellulaire renforcera une protection contre une maladie grave chaque fois que nous serons infectés », a-t-il déclaré. “En fin de compte, nous arrêterons de nous en soucier.”

Ce scénario rassurant peut s’appliquer si Sars-Cov-2 évolue de manière essentiellement linéaire. Cependant, il existe un petit risque d’un saut évolutif soudain vers « quelque chose hors du champ gauche qui ne vient pas des lignées existantes », a souligné Farrar.

Une possibilité est que Sars-Cov-2 évolue dans une population animale, puis retourne dans les humains. Les pandémies de grippe commencent généralement par un virus de la grippe sautant des oiseaux ou des porcs.

Ou Sars-Cov-2 pourrait échanger des gènes avec un virus différent par le biais d’une “recombinaison génétique”. Si, par exemple, une personne a été infectée simultanément par Sars-Cov-2 et le coronavirus Mers apparenté, qui ne se transmet pas facilement entre les personnes mais tue environ 40% des personnes infectées, il est possible d’imaginer un hybride cauchemardesque résultant de cette transmissibilité combinée. et la létalité.

Bien qu’un tel saut évolutif ne soit pas impossible, la plupart des experts le considèrent comme extrêmement improbable. “J’ai beaucoup plus peur d’une autre pandémie causée par un nouveau virus que nous ne connaissons pas encore que par une variante du Sars-Cov-2”, a déclaré Colbourn.

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