Comment la mission lunaire de la NASA en 2022 ouvre la voie au retour des humains sur la Lune

Le 19 décembre 1972, les astronautes Eugene Cernan, Harrison Schmitt et Ronald Evans ont atterri en toute sécurité dans l’océan Pacifique, mettant fin à la Apollo 17 mission lunaire. Ils étaient les derniers à voyager au-delà orbite terrestre basse – généralement défini comme étant à moins de 1 000 km au-dessus de la surface de la Terre.

Quelque 49 ans plus tard, nous approchons du lancement de la mission lunaire Artemis 1 de la NASA. Artemis est le dernier d’une longue série de projets sur plusieurs décennies tenter un retour humain sur la Lune. C’est de loin le plus proche d’être réalisé, avec les premières tentatives de lancement actuellement prévues pour Mars 2022.

Artemis 1 ne transportera pas d’astronautes, mais il lancera le premier vaisseau spatial capable de le faire lors d’un voyage de retour en orbite lunaire en près de 50 ans. Dans le but ultime d’établir une présence humaine à long terme sur et autour de la Lune, Artemis est la première d’une série de missions en équipage de plus en plus complexes dans l’espace lointain prévues pour les années à venir.

Artemis 1 se compose d’un Vaisseau spatial Orion qui sera lancé par le nouveau système de lancement spatial – actuellement la fusée opérationnelle la plus puissante au monde. Orion comprend le module d’équipage, une capsule conique pouvant accueillir jusqu’à six astronautes pendant 21 jours dans l’espace lointain, et le Module de service européen, contenant le moteur-fusée principal d’Orion.

Le module de service européen génère de l’électricité grâce à des panneaux solaires « x-wing » distinctifs et transporte des réserves d’eau, d’air respirable et de carburant. Il contrôle également l’environnement thermique à l’intérieur du module de l’équipage, en maintenant les astronautes et les systèmes électriques dans des limites de température sûres.

Deux défis cruciaux

Les deux parties les plus difficiles de toute mission spatiale sont le lancement et l’atterrissage. Voyons d’abord comment Artemis 1 sera lancé.

Le système de lancement spatial se compose d’un énorme étage central à carburant liquide, propulsé par des moteurs de l’ère de la navette spatiale, et deux puissantes fusées d’appoint à combustible solide montées sur les côtés, qui produisent ensemble près de neuf millions de livres de poussée au lancement.

Au sommet de la scène principale se trouve le étage intermédiaire de propulsion cryogénique, un plus petit moteur à carburant liquide qui poussera Orion hors de l’orbite terrestre et vers la Lune.

Le vaisseau spatial Orion est maintenant attaché au système de lancement spatial du Kennedy Space Center en Floride pour une série de tests de pré-lancement et répétitions. Cela comprend le ravitaillement du système de lancement spatial et pratiquant faire rouler tous les éléments de la fusée vers la rampe de lancement.