Cinq choses que vous devez savoir sur les chauves-souris, les maladies et le coronavirus

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Sur la seule base de leur taille, les chauves-souris devraient vivre environ quatre ans, mais en fait, elles peuvent atteindre 40 ans. Crédit: pikist.com/licenced under CC0

Les chauves-souris sont à l’honneur ces jours-ci parce qu’elles seraient à l’origine du SRAS-CoV-2, le virus qui a provoqué la pandémie de coronavirus. Mais ce n’est qu’une partie de leur histoire. Les chauves-souris s’avèrent être des créatures miraculeuses. Leur capacité à vieillir sans décrépitude ni cancer, ainsi qu’à lutter contre une multitude d’infections, nous donne des indices sur la façon de faire de même pour nous-mêmes.

Le professeur Emma Teeling est co-fondateur de Chauve-souris 1K, une initiative visant à séquencer les génomes de toutes les espèces de chauves-souris. Elle est zoologiste et généticienne à l’University College Dublin, en Irlande, et a parlé à Horizon de ce qu’elle a découvert.

1. Les chauves-souris ont de nombreuses astuces génétiques anti-âge

Normalement, plus le mammifère est gros, plus il vit longtemps. S’ils suivaient ce modèle, la chauve-souris la plus longue ne vivrait que jusqu’à quatre ans. Mais ils défient cette règle et peuvent vivre au-delà de 40 ans, ce qui en fait le mammifère le plus long pour la taille du corps. Le consortium Bat 1K non sélectionné six génomes de chauve-souris, découvrant que les gènes que nous connaissons déjà sont liés au vieillissement chez l’homme, sont altérés dans . Ces gènes – et probablement d’autres, encore inconnus – sont à l’origine des nombreuses actions des chauves-souris pour lutter contre le vieillissement.

L’une de leurs astuces consiste à «éponger» et à éliminer assidûment les détritus qui se trouvent autour des cellules à mesure qu’elles vieillissent – un processus connu sous le nom d’autophagie. Ils aussi maintenir leurs télomères – les coiffes aux extrémités des chromosomes qui se défilent progressivement au fil des années, entraînant des effets de vieillissement ou de cancer.

«Ce qui est assez extraordinaire, c’est que nous avons découvert qu’ils intensifient en fait leur maintenance de l’ADN à mesure qu’ils vieillissent – le contraire de ce qui se passe chez d’autres mammifères», a déclaré le professeur Teeling.

Les humains souffrent d’une inflammation accrue à mesure qu’ils vieillissent, ce qui provoque des conditions telles que la polyarthrite rhumatoïde. Mais le professeur Teeling et son équipe ont découvert que les chauves-souris ont perdu certains des gènes impliqués dans l’inflammation. Ils semblent équilibrer leur système immunitaire entre les réponses inflammatoires et anti-inflammatoires pour le garder sous contrôle.

Certains scientifiques pensent que les chauves-souris ont développé ces mécanismes afin de pouvoir voler – elles sont le seul mammifère capable de voler en autopropulsé et cela prend beaucoup d’énergie. Lorsque les organites responsables de la production d’énergie – les mitochondries – sont très actifs, cela peut causer beaucoup de dommages à l’ADN. La théorie du professeur Teeling – non encore prouvée – est qu’ils peuvent avoir développé tous ces correctifs pour faire face à cela.

2. Les chauves-souris ne tombent pas malades des virus

Les chauves-souris sont également stockées de nombreux gènes responsables de l’activité antivirale et leurs mécanismes antiviraux sont toujours activés. C’est probablement pourquoi, malgré l’infection par Marburg maladie, le syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) ou le syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS), ils ne tombent pas réellement malades: dès que ces virus envahissent, les chauves-souris peuvent adroitement moduler leur système immunitaire pour les neutraliser.

En fait, le système immunitaire des chauves-souris semble être dans une course évolutive sans fin avec des virus, chacun changeant pour déjouer l’autre. Les traces de certaines de ces batailles historiques, sous la forme de clips de matériel génétique de virus, peuvent être trouvées dispersées dans l’ADN de chauve-souris.

3. Il n’est pas encore prouvé que les chauves-souris ont transmis le virus du COVID-19 aux humains

Certains chercheurs pensent que l’unique des chauves-souris oblige les virus à évoluer rapidement en leur sein, créant un terreau unique pour les virus qui pourraient potentiellement sauter entre les espèces. D’autres chercheurs soulignent que de nombreux mammifères ont transmis des virus aux humains, y compris les porcs (grippe porcine) et les chimpanzés (VIH).

Néanmoins, les chauves-souris hébergent une grande variété de coronavirus et sont le réservoir présumé de nombreuses maladies, notamment les infections à virus Nipah et Hendra, la maladie à virus de Marburg et les souches du virus de la grippe A.

Les experts des chauves-souris débattent de leur rôle dans la transmission du SRAS-CoV-2 aux humains.

Le professeur Teeling faisait partie d’un équipe qui a récemment publié recherche qui se demande si les chauves-souris pourraient être les coupables directs. Il est connu que le virus pénètre dans les cellules humaines en s’accrochant aux récepteurs ACE2 sur leurs surfaces. L’équipe, dirigée par le professeur Harris Lewin de l’Université de Californie aux États-Unis, a prédit que les récepteurs ACE2 sur les cellules de chauve-souris ne peuvent pas être “ déverrouillés ” par le nouveau coronavirus.

“On dirait que le virus ne peut pas pénétrer dans les cellules de chauve-souris. C’est en fait une maladie de primate”, a déclaré le professeur Teeling. Il n’y a absolument aucune preuve publiée que les chauves-souris peuvent être naturellement infectées par le SRAS-Cov-2, ajoute-t-elle.

Mais d’autres recherches ont montré que l’ancêtre immédiat du SRAS-CoV-2 était probablement originaire d’une espèce de chauve-souris. Une possibilité, par conséquent, est que les chauves-souris ont transmis cet ancêtre à une autre espèce, où il a évolué pour devenir le SRAS-CoV-2, et cet hôte intermédiaire l’a ensuite transmis aux humains.

Il existe cependant un consensus sur le fait qu’une fois que la terre est convertie pour l’usage humain, les chauves-souris (et d’autres mammifères) rencontrent plus étroitement d’autres espèces, ce qui permet aux virus de sauter entre elles. Les chauves-souris, en particulier, peuvent être conduites à proximité des habitations humaines en raison de la lumière artificielle, des vergers fruitiers et des lieux de nidification.

4. Les chauves-souris peuvent nous aider à prolonger notre vie et à lutter contre les maladies

En comprenant comment les chauves-souris parviennent à éviter de tomber malades avec des infections virales, les scientifiques peuvent proposer des thérapies pour les humains. En particulier, la manière sensible dont ils parviennent à neutraliser rapidement les virus, puis à éteindre leur inflammation avant qu’elle ne devienne si forte qu’elle puisse causer des dommages, est quelque chose que les scientifiques veulent comprendre. «Ils vont nous apprendre comment nous pouvons moduler nos propres réponses immunitaires pour mieux tolérer et vivre avec les infections», a déclaré le professeur Teeling.

Il pourrait également être possible d’exploiter les secrets de leur jeunesse, dit-elle. En plus d’exprimer différemment certains gènes du vieillissement, les chauves-souris ont également des gènes que les humains n’ont pas. Certains d’entre eux sont davantage exprimés à mesure qu’ils vieillissent – et d’autres moins.

5. Les chauves-souris maintiennent un environnement sain pour les humains

Les chauves-souris ont été tués, brûlés hors de leurs gîtes et attaqués avec des canons à eau par crainte, ils propagent le virus SRAS-Cov-2 – mais ils sont essentiels à de nombreux écosystèmes. Ce sont les principaux pollinisateurs sous les tropiques, y compris pour les cultures précieuses telles que les bananes, les mangues et les goyaves. Ils dispersent également les graines de centaines de plantes.

Les chauves-souris sont des «prédateurs clés», ce qui signifie que leurs diverses activités contribuent à maintenir l’équilibre de l’écosystème. Elles régulent les insectes et mangent leur propre poids corporel chaque nuit. Beaucoup d’entre elles sont des insectes destructeurs de cultures, comme les pucerons. Dans les endroits où certains pesticides ont été interdits, ils sont un agent de contrôle biologique de plus en plus important. Dans certains endroits, les chauves-souris se nourrissent d’insectes qui transmettent des maladies aux humains, comme les moustiques qui transmettent le paludisme ou le virus Zika. “Ils sont très, très importants pour plusieurs raisons », a déclaré le professeur Teeling


Les chauves-souris sont les hôtes d’une gamme de virus mais ne tombent pas malades – pourquoi?


Citation: Cinq choses à savoir sur les chauves-souris, la maladie et le coronavirus (26 octobre 2020) récupéré le 26 octobre 2020 sur https://phys.org/news/2020-10-disease-coronavirus.html

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