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Cienciaes.com : Arthropleura, le mille-pattes géant.

2018-01-19 14:00:00

Il y a environ trois cents millions d’années, à la fin du Carbonifère, dans la région équatoriale du supercontinent de la Pangée, aujourd’hui l’Europe et l’Amérique du Nord, poussaient de vastes forêts marécageuses flanquées au nord et au sud de déserts. Les restes fossilisés de ces forêts, au fil des âges géologiques, ont donné naissance au charbon.

Là, parmi les imposantes lycopodes et prêles, les fougères arborescentes et les premiers conifères, on trouve des amphibiens, des reptiles primitifs et une grande diversité d’invertébrés : araignées, scorpions, insectes et myriapodes. L’humidité ambiante et la forte concentration d’oxygène dans l’atmosphère à l’époque ont permis à ces invertébrés de croître jusqu’à des tailles actuellement impossibles, comme nous l’avons vu lorsque nous avons parlé de la libellule géante Meganeura. Mais même Meganeura est en deçà du plus grand invertébré terrestre de tous les temps, son Arthropleura contemporain, qui dépasse huit pieds de long.

Arthropleura est un myriapode, un parent des mille-pattes et mille-pattes d’aujourd’hui. Son nom vient du grec et signifie « côtes articulées ». Il a un corps aplati, jusqu’à un demi-mètre de large, composé d’une trentaine de segments articulés. Chaque segment est recouvert de deux plaques latérales et d’une plaque centrale et protégé par des pointes courtes.

Leurs traces fossiles ont été retrouvées dans plusieurs gisements. Ce sont deux rangées parallèles de petites marques, laissées par ses quarante paires de pattes articulées alors qu’il se déplaçait rapidement sur le sol de la forêt, zigzaguant entre les arbres et les rochers. Les plus grands, cinquante centimètres de diamètre, ont été trouvés dans les Joggins Fossil Cliffs en Nouvelle-Écosse, au Canada. Ces falaises d’une trentaine de mètres de haut, déclarées Patrimoine de l’Humanité par la UNESCO depuis 2008, ils s’étendent sur une quinzaine de kilomètres dans la baie de Fundy, qui sépare la péninsule de la Nouvelle-Écosse du reste du Canada. Les marées de cette baie sont parmi les plus hautes du monde : il peut y avoir plus de vingt mètres de différence entre la marée haute et la marée basse. C’est l’action de ces marées qui a façonné les falaises, et tous les deux ou trois ans l’érosion qu’elles provoquent fait apparaître de nouveaux fossiles.

Le charbon de Joggins Cliffs est extrait depuis le XIXe siècle. XVIIIème. Au début du siècle XIXe Les premiers arbres pétrifiés ont été documentés, mais c’est après les visites du Britannique Charles Lyell, fondateur de la géologie moderne, en 1842 et 1852, que le site a acquis une renommée mondiale en tant que meilleur exemple mondial de roches et de fossiles carbonifères. C’est à cet endroit que le plus ancien reptile connu, Hylonomus, dont nous avons également parlé, a été découvert à l’intérieur de la souche d’un arbre fossilisé.

On pensait à l’origine que l’Arthropleura était carnivore, bien que tous les fossiles connus à ce jour n’aient pas de bouche. Déjà le fait que les pièces buccales n’aient été conservées dans aucun fossile indique qu’elles n’étaient probablement ni grandes ni très dures. De plus, à l’intérieur du tube digestif d’Arthopleura et dans les coprolithes associés, ses excréments fossiles, des fragments de lycopodes et des spores de fougère ont été retrouvés, suggérant qu’il était herbivore. C’est un soulagement. L’Arthropleura se nourrissait probablement de mousse et de végétation en décomposition qu’il trouvait dans les sous-bois. Un individu de taille moyenne pourrait consommer une tonne de végétation par an. Lorsqu’ils se déplaçaient à la recherche de nourriture, ces animaux aidaient également à disperser les spores et le pollen qu’ils traînaient sur leur passage. Ils pourraient également se déplacer sous l’eau, où ils pourraient perdre leur exosquelette. A cette époque, ils pouvaient être des proies faciles pour les gros poissons et les amphibiens carnivores. Sur terre, cependant, ils n’avaient pas de prédateurs.

Arthropleura a disparu avec l’effondrement des forêts carbonifères. À la fin du Carbonifère, la planète est entrée dans une intense glaciation. Le temps est devenu froid et sec, une calotte glaciaire a recouvert une grande partie de l’hémisphère sud et le niveau de la mer a baissé d’une centaine de mètres. Les jungles ont disparu d’une grande partie de la Pangée, ne survivant que dans de petites vallées humides isolées. Plus tard, une période de réchauffement climatique a anéanti ces quelques jungles restantes. Tout cela s’est produit en quelques milliers d’années et a coïncidé dans le temps avec une activité volcanique intense dans ce qui est aujourd’hui la mer du Nord et le nord-ouest de l’Europe, bien que d’autres facteurs aient également pu jouer un rôle dans le changement climatique. Avec la disparition de la végétation luxuriante du Carbonifère, la teneur en oxygène de l’atmosphère a diminué et les arthropodes terrestres géants, comme l’Arthropleura, n’ont pas pu survivre.

(Allemand Fernandez 01/2018)



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