Chasse aux reptiles sous l’eau à long cou – HeritageDaily

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Son cou était trois fois plus long que son torse, mais n’avait que 13 vertèbres extrêmement allongées: Tanystrophée, un reptile bizarre à cou de girafe qui a vécu il y a 242 millions d’années, est une absurdité paléontologique.

Une nouvelle étude menée par l’Université de Zurich a maintenant montré que la créature vivait dans l’eau et était étonnamment adaptable.

Depuis plus de 150 ans, les paléontologues s’interrogent sur Tanystrophée, son cou étrangement long et s’il vivait principalement sous l’eau ou sur terre.

Une équipe internationale dirigée par l’Université de Zurich a maintenant reconstruit son crâne avec des détails sans précédent à l’aide de la micro-tomographie par rayonnement synchrotron (SRμCT), une forme extrêmement puissante de tomodensitométrie. En plus de révéler des aspects cruciaux de son mode de vie, cela montre également que Tanystrophée avait évolué en deux espèces différentes.

Prédateur embuscade sous-marine

Les chercheurs ont pu reconstruire un crâne 3D presque complet à partir d’un fossile gravement écrasé. La reconstruction révèle que le crâne de Tanystrophée a plusieurs adaptations très claires pour la vie dans l’eau. Les narines sont situées sur le dessus du museau, un peu comme chez les crocodiliens modernes, et les dents sont longues et courbes, parfaitement adaptées pour attraper des proies glissantes comme les poissons et les calmars.

Le cou de Tanystropheus était trois fois plus long que son torse, mais n’avait que treize vertèbres extrêmement allongées. Crédit d’image: Emma Finley-Jacob

Cependant, le manque d’adaptations visibles pour nager dans les membres et la queue signifie également que Tanystrophée n’était pas un nageur particulièrement efficace. “Il a probablement chassé en s’approchant furtivement de sa proie dans une eau trouble en utilisant sa petite tête et son très long cou pour rester caché”, explique l’auteur principal et paléontologue de l’UZH Stephan Spiekman.

Deux espèces vivant ensemble

Tanystrophée les vestiges ont principalement été trouvés à Monte San Giorgio, à la frontière entre la Suisse et l’Italie, un lieu si unique pour ses fossiles du Trias qu’il a été déclaré site du patrimoine mondial de l’UNESCO. Deux types de Tanystrophée des fossiles sont connus de cet endroit, un petit et un grand. Jusqu’à présent, on pensait qu’il s’agissait des juvéniles et des adultes de la même espèce.

Cependant, la présente étude réfute cette hypothèse. Le crâne reconstruit, appartenant à un grand spécimen, est très différent des crânes plus petits déjà connus, en particulier en ce qui concerne sa dentition. Afin de voir si les petits fossiles appartenaient réellement à de jeunes animaux, les chercheurs ont examiné des coupes transversales des os des membres du plus petit type de Tanystrophée. Ils ont trouvé de nombreux anneaux de croissance qui se forment lorsque la croissance osseuse est considérablement ralentie. «Le nombre et la répartition des anneaux de croissance nous indiquent que ces types plus petits n’étaient pas de jeunes animaux, comme on l’a vu précédemment, mais des animaux adultes», explique le dernier auteur Torsten Scheyer. «Cela signifie que les petits fossiles appartenaient à une espèce distincte et plus petite de Tanystrophée. »

Spécialistes de différentes sources alimentaires

Selon Spiekman, ces deux espèces étroitement apparentées avaient évolué pour utiliser différentes sources de nourriture dans le même environnement: «Les petites espèces se nourrissaient probablement de petits animaux décortiqués, comme les crevettes, contrairement aux grandes espèces qui se nourrissaient de poissons et de calmars. Pour les chercheurs, c’est une découverte vraiment remarquable: «Nous nous attendions à l’étrange col de Tanystrophée être spécialisé pour une seule tâche, comme le cou d’une girafe. Mais en fait, cela a permis plusieurs modes de vie.

UNIVERSITÉ DE ZURICH

Crédit d’image d’en-tête: Emma Finley-Jacob

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