“C’était l’année dernière”: le baseball des Bulldogs était prêt à faire ses preuves en 2022

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STARKVILLE – Chris Lemonis n’a pas gardé le baseball longtemps.

Lorsque le joueur de premier but Luke Hancock a présenté à son entraîneur-chef la perle utilisée pour enregistrer la finale de la Série mondiale universitaire 2021, Lemonis l’a acceptée avec un gros câlin.

“Merci, Luke”, a déclaré l’entraîneur de l’État du Mississippi.

Mais en moins de cinq minutes, Lemonis avait donné le ballon à l’homme qui, selon lui, le méritait vraiment : le directeur sportif John Cohen, qui occupait le poste de Lemonis il n’y a pas si longtemps.

“Personne n’avait consacré plus de temps, d’efforts, n’en rêvait plus que John Cohen, alors j’avais l’impression qu’il méritait le dernier ballon”, a déclaré Lemonis. “Il l’a probablement sous son oreiller ou quelque part.”

Jeudi après-midi, sur le gazon entourant le champ intérieur où l’État du Mississippi a frappé son billet pour Omaha il y a moins de quatre mois, Lemonis a clairement indiqué que les Bulldogs profitaient toujours du sommet du titre national de l’équipe première de l’école.

Maintenant, une nouvelle équipe est prête à faire sa propre impression.

“Cette équipe ici n’est pas l’équipe du championnat national”, a déclaré Lemonis. « C’était l’année dernière. C’est une très bonne équipe. Nous avons un beau trophée. Nous l’avons mis en place et reconnu cette équipe. Cette équipe veut faire son propre truc.

Le talent des Bulldogs pourrait certainement permettre que cela se produise. Landon Sims est de retour pour la saison 2022. Logan Tanner aussi. Kamren James aussi. Une foule d’autres joueurs de retour et une récolte talentueuse d’étudiants de première année et de transferts sont prêts à jouer un rôle.

Mais comme l’État du Mississippi l’a appris au cours de nombreux étés longs et chauds, remporter les College World Series n’est pas facile. Il suffit de demander à certaines des légendes des Bulldogs : Will Clark et Rafael Palmeiro ne pourraient pas le faire. Jake Mangum et Elijah MacNamee non plus.

Même le joueur de premier but Luke Hancock, qui fait partie de l’équipe de 2021 qui a enfin gravi la montagne, sait à quel point c’était difficile – et le sera encore.

“Ce sera un long chemin”, a déclaré Hancock jeudi. “Ça va être dur, bien sûr, comme l’année dernière, mais c’est notre objectif chaque année, et j’espère que nous pourrons l’atteindre.”

Hancock a déclaré que les attentes n’avaient pas changé autour du programme malgré les personnes manquantes. Le joueur le plus remarquable des College World Series Will Bednar, le joueur SEC de l’année Tanner Allen, la sélection de la deuxième équipe All-SEC Rowdey Jordan et les lanceurs Christian MacLeod et Houston Harding sont parmi les plus gros départs de l’État du Mississippi.

Mais à part le droitier peu utilisé Eric Cerantola et quelques autres joueurs, les Bulldogs ont conservé une grande partie de leur alignement.

« Nous avons perdu des joueurs formidables, mais nous n’en avons pas perdu une tonne », a déclaré Lemonis. « Ils étaient vraiment spéciaux. »

Spécial, en effet. Chaque nouvelle légende de la MSU a livré des moments clés tout au long des séries éliminatoires pour permettre aux Diamond Dawgs de remporter leur premier championnat – même si son impact n’a pas encore vraiment touché certains de ceux qui étaient là.

Le lanceur senior Preston Johnson a déclaré que c’était son cas, même si cela changera probablement lorsque l’équipe recevra ses insignes de championnat à la mi-temps du match de football du 30 octobre contre le Kentucky au Davis Wade Stadium.

“Je pense que dans environ deux semaines, lorsque nous aurons cette bague, je pense que ça va vraiment s’installer”, a déclaré Johnson.

Johnson a commencé à s’entraîner cette semaine, l’un des nombreux lanceurs Lemonis a été autorisé à se reposer après une saison 2021 longue et chargée. Avec des grands noms comme Johnson lors des mêlées des Bulldogs’ Fall World Series, Lemonis a déclaré qu’il n’était pas surprenant que ses frappeurs soient en avance sur ses lanceurs pour le moment.

“Ne pas avoir Landon Sims dans la mêlée ou Preston Johnson ou Jackson Fristoe rend probablement les mêlées un peu plus lourdes”, a déclaré Lemonis.

Lemonis a déclaré que Johnson (et vraisemblablement Fristoe) faisait actuellement partie d’un mélange de six joueurs pour la rotation du week-end. Ce groupe comprend Stone Simmons, Cade Smith et Brandon Smith, a déclaré Lemonis, et les jeunes joueurs pourraient également en tenir compte.

« Je suis convaincu que je peux le faire, mais je suis également convaincu qu’il y a 10 autres gars dans cette équipe qui peuvent le faire », a déclaré Johnson à propos de l’obtention d’une place de rotation. « Honnêtement, il s’agit de savoir qui peut le mieux faire le travail et qui peut donner à l’équipe la meilleure opportunité de gagner des matchs. »

Les gauchers Pico Kohn et Taylor Montiel et les droitiers Jack Walker, Jackson Conn, Bradley Wilson et Tyler Haines font tous partie de la classe de première année des Bulldogs. Andrew Walling, ancien gaucher de l’État de l’Oregon, plus récemment à l’Eastern Oklahoma State College, dispose d’un solide arsenal.

Ces jeunes lanceurs n’ont pas encore connu le succès, mais contre la formation que les Bulldogs ont constituée, il fallait s’y attendre.

“C’est juste difficile quand vous faites face à cette infraction tous les jours”, a déclaré Lemonis. “C’est un peu dur.”

La plupart des partants offensifs des Bulldogs sont inchangés par rapport à 2021. Tanner rattrapera. Hancock jouera le premier (et verra le temps derrière le marbre). James jouera troisième. Sophomore Lane Forsythe s’occupera de l’arrêt-court. Le senior Brad Cumbest sera dans le champ gauche.

La concurrence abonde à quelques endroits. Kellum Clark, un étudiant en deuxième année puissant, devrait entrer dans le trou qu’Allen a laissé dans le champ droit, tandis que UAB transfère Jess Davis et Brayland Skinner se battre au centre. La deuxième base est fonctionnellement grande ouverte.

“Nous rebondissons et essayons de voir des choses différentes”, a déclaré Lemonis.

Avec un peu plus de quatre mois avant le premier lancer contre Long Beach State à Starkville – officieusement prévu pour le 18 février à Dudy Noble Field – les Bulldogs ont le temps d’essayer beaucoup.

James, par exemple, a dit qu’il espère être plus à l’aise au troisième but et plus constant en tant que frappeur. S’il peut passer à l’étape suivante, il pourrait pousser une gamme déjà puissante de l’État du Mississippi par-dessus.

Cela pourrait être aussi simple que cela – ou beaucoup plus compliqué – de gagner une autre série mondiale universitaire. Mais de toute façon, James et les Bulldogs se sentent prêts à remporter leur deuxième titre national consécutif.

“C’est le but quand vous venez ici,” dit James. “Juste pour être de retour ici, nous travaillons dur pour essayer de le refaire.”

Theo DeRosa fait un reportage sur les sports de l’État du Mississippi pour The Dispatch. Suivez-le sur Twitter à @Theo_DeRosa.

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