Cet opioïde meurtrier pourrait devenir une arme de destruction massive

Rouler la porte de la remorque a révélé une cale vide. Mais juste en dessous d’une unité de réfrigération, derrière un panneau en plastique fixé avec des boulons incompatibles, Mortensen a trouvé 42 emballages en forme de briques, pesant 54 kg, remplis de fentanyl. Le médicament est si puissant que même une petite quantité – l'équivalent de quelques grains de sel – peut être mortelle.

"Est-ce même crédible? Pouvez-vous même l'imaginer?" Le président Donald Trump a déclaré en octobre que Mortensen avait été honoré à la Maison-Blanche pour avoir procédé à l'une des plus importantes saisies de fentanyl de l'histoire des États-Unis. Les deux chauffeurs du camion ont été arrêtés. "Soldat Mortensen, c'était un travail bien fait."

Le fentanyl est apparu comme le groupe le plus dangereux d’un groupe de médicaments accusé de créer une crise de la santé publique aux États-Unis. Les décès liés au fentanyl aux États-Unis ont augmenté de plus de 50%, passant de 19 413 en 2016 à 29 406 en 2016, selon l'Institut national de lutte contre l'abus des drogues (NIDA). Relativement facile à fabriquer, le médicament est de plus en plus utilisé dans les rues alors que les concessionnaires s’efforcent de répondre à la demande toujours énorme d’opioïdes aux États-Unis.

Le fentanyl évolue constamment, les fournisseurs essayant d'éviter la détection tout en renforçant l'efficacité du médicament à l'aide de ce que l'on appelle des analogues – essentiellement des cousins ​​chimiques.

"Il n'y a jamais eu de médicament comme le fentanyl auparavant", a déclaré Josh Bloom, directeur principal de la recherche chimique et pharmaceutique au Conseil américain sur la science et la santé. "Pour les drogues illicites, cela détruit absolument tout le reste en termes de létalité et de danger."

Le fentanyl est 50 fois plus puissant que l'héroïne, avec laquelle il est souvent mélangé. Dans sa forme la plus puissante, appelée carfentanil, il est utilisé légalement comme tranquillisant pour les éléphants. Les agents de la force publique et les premiers intervenants ont été priés de manipuler le fentanyl avec une extrême prudence. certains sont tombés gravement malades après l'avoir eu sur leur peau ou leurs vêtements.

Le potentiel fatal de contacts furtifs avec le fentanyl est l'une des principales raisons pour lesquelles les experts en sécurité nationale s'inquiètent à la perspective de l'utiliser pour semer la terreur. La drogue représente "une menace importante pour la sécurité nationale", a écrit l'an dernier Michael Morell, ancien directeur par intérim de la CIA, sous l'autorité du président Barack Obama. "C'est une arme de destruction massive."

L'utilisation du fentanyl comme arme n'est pas nouvelle. En 2002, 50 rebelles armés ont détenu plus de 800 otages dans un théâtre bondé de Moscou, exigeant le retrait des forces russes de Tchétchénie. Après quelques jours, les forces russes ont utilisé un gaz, qualifié de fentanyl par le journal Interfax, pour neutraliser les assaillants, bien que plus de 100 otages aient également été tués.

En tant qu'outil de terreur, la drogue fonctionnerait mieux dans un espace clos, a déclaré Daniel Gerstein, chercheur en politiques à Rand Corp., sous-secrétaire par intérim à la Direction des sciences et de la technologie du département de la Sécurité intérieure sous l'administration Obama. Les rejets en plein air ne seraient probablement pas aussi efficaces, car le médicament pourrait être trop dilué, a-t-il déclaré.

Si du fentanyl moulu est placé sur des objets de la vie quotidienne, les gens pourraient facilement se mettre les doigts dans la bouche ou se frotter les yeux et avoir une réaction meurtrière, a déclaré Bloom, responsable du Conseil américain pour la science et la santé.

"Cela ne prend pas beaucoup plus qu'un chimiste à moitié compétent pour pouvoir le fabriquer. Et c'est moins cher à fabriquer que l'héroïne."

Contenir une attaque au fentanyl serait difficile pour la police et les responsables médicaux des urgences. Il est difficile d’inverser les surdoses du médicament avec les formulations existantes d’antidotes telles que le spray nasal Narcan.

Narcan est transporté par de nombreux policiers et ambulanciers, en particulier dans les zones touchées par la récente épidémie d'opioïdes. Mais les personnes handicapées par le fentanyl ont souvent besoin de doses multiples. Même certains membres de la police et d’autres services d’urgence qui ont ingéré ou absorbé la drogue par erreur ont eu besoin de plusieurs explosions de Narcan pour pouvoir être rapportées.

L’année dernière, le policier Chris Green a fait escale à East Liverpool, dans l’Ohio, où il a recouvert sa chemise de poudre de fentanyl. Après qu'un autre officier l'eut signalé au poste, Green le repoussa avec la main. Bientôt, les ambulanciers le conduisirent à l'hôpital.

"Il réalise que quelque chose ne va pas", a déclaré le chef de la police, John Lane. "Il est étourdi."

Green a survécu après avoir reçu quatre doses de Narcan. Bien que le contact cutané avec le fentanyl ne soit généralement pas mortel, Green avait utilisé un désinfectant pour les mains, ce qui accélérait l'absorption du fentanyl par la peau. Une vidéo distribuée aux forces de l'ordre en août par la US Customs and Border Protection met en garde contre l'utilisation de désinfectant pour les mains et indique que ceux qui ont touché le fentanyl ne doivent pas se toucher les yeux, le nez ou la bouche.

L’autorité américaine de recherche et de développement avancée Biomedical, connue sous le nom de Barda, est chargée de développer des contre-mesures médicales. En septembre, elle avait signé un contrat potentiel de 4,6 millions de dollars avec Opiant Pharmaceuticals Inc. pour la production d’un antidote fiable au fentanyl.

"Les drogues à base de fentanyl ont été utilisées dans des conflits dans d'autres pays. Nous savons donc que c'est possible et que nous devons être prêts à sauver des vies et à protéger les Américains contre les menaces potentielles à la sécurité sanitaire", a déclaré Rick Bright, directeur de Barda. Il a ajouté que des doses répétées de naloxone, comme l’appellation générique de Narcan, pourraient être difficiles à administrer lors d’un attentat terroriste.

Opiant, basé à Santa Monica, en Californie, prévoit de tester une version à pulvérisation nasale d'un médicament appelé nalméfène dans le but de contrer le fentanyl d'un coup. Outre le contrat avec Barda, Opiant a obtenu une subvention de 7,4 millions de dollars de NIDA plus tôt cette année pour développer le nouvel antidote. Son objectif est de demander l'approbation de la Food and Drug Administration en 2020.

"Le nalmefene est cinq fois plus puissant que le naloxone", a déclaré Roger Crystal, président-directeur général d'Opiant. "C'est combattre le feu avec le feu."

Le nalméfène injectable approuvé par la FDA, appelé Revex, en 1995, mais Baxter International Inc. l’a abandonné en 2008. Selon Crystal, le marché a de la place pour Narcan et le nalméfène, mais le plus puissant des deux deviendra dominant, notamment avec le fentanyl préoccupation de la lutte antidrogue. Il pense que la production de fentanyl, qui est actuellement concentrée en Chine, augmentera aux États-Unis à mesure que les autorités s’attaqueront aux envois à la frontière.

"Il ne faut pas beaucoup plus qu'un chimiste à moitié compétent pour être capable de le fabriquer", a déclaré Crystal. "Et c'est moins cher à fabriquer que l&#39
;héroïne."

Le fentanyl est également extrêmement lucratif. Un kilogramme acheté de 3 000 à 5 000 dollars à la Chine peut générer des revenus pouvant atteindre 1,5 million de dollars aux États-Unis, a déclaré Paul Knierim, chef adjoint des opérations au Bureau de la lutte contre la drogue pour le trafic de drogue dans le monde, en septembre. La Chine a convenu ce mois-ci, lors d’un sommet commercial avec les États-Unis, de réglementer le fentanyl en tant que substance contrôlée.

"Parce que nous sommes dans une crise de fentanyl, il y a plus de fentanyl dans les environs, et pour cette raison, la capacité de s'en saisir et de le mettre entre de mauvaises mains n'est pas si difficile", a déclaré Crystal.

Cet article a été écrit par Anna Edney, une journaliste de Bloomberg.

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