Ce poisson féroce pousse 20 nouvelles dents chaque jour

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La morue-lingue du Pacifique est un poisson omnivore et colérique avec une bouche semblable à un tiroir d’argenterie en désordre, ses 500 dents et plus disposées au hasard sur deux paires de mâchoires très mobiles. Nouvelle recherche, publié ce mois-ci dans la revue scientifique Actes de la Royal Society B, révèle que la morue-lingue du Pacifique gagne et perd en moyenne 20 dents par jour.

Si les humains avaient le même schéma dentaire, nous remplacerions une dent tous les jours. « En quelque sorte, les appareils dentaires sont inutiles », dit Adam Summers, professeur de biologie à l’Université de Washington et co-auteur de l’étude. “Et le brossage.”

Le taux de remplacement des dents de la morue-lingue du Pacifique a surpris les chercheurs, selon le co-auteur de l’étude Karly Cohen, doctorant à l’Université de Washington étudiant la biomécanique de l’alimentation.

“La recherche existante que nous avons sur le remplacement des dents vient de bizarres”, dit Cohen, comme lotte de mer qui poussent des dents sur le front, ou le piranha, qui peut perdre un quart de ses dents à la fois. « Mais la plupart des poissons ont des dents comme la morue-lingue. Et il se pourrait donc très bien que la plupart des poissons perdent quotidiennement des quantités massives de leurs dents » et les remplacent rapidement, comme cette espèce, ajoute-t-elle.

Un prédateur embusqué avec des dents à revendre

La morue-lingue du Pacifique est un poisson de sport d’environ quatre pieds de long à l’âge adulte, un prédateur embusqué qui se livre fréquemment au cannibalisme. On le trouve sur la côte ouest de l’Amérique du Nord, de l’Alaska à la Basse-Californie, au Mexique, et il est économiquement important pour les pêcheurs en partie parce qu’il est « excellent dans un taco », dit Cohen.

Ce ne sont pas des poissons charmants. “Je plaisante toujours avec cette morue-lingue et je ne me suis jamais entendu”, dit Emilie Carr, un étudiant de premier cycle à l’Université de Floride du Sud et l’auteur principal de l’étude. « Nous avons dû ajouter du ruban adhésif aux coins des chars parce que lorsqu’ils voyaient quelqu’un passer, ils essayaient de sauter par-dessus… Je ne me suis jamais fait mordre, mais je suis sûr qu’ils auraient essayé, s’ils en avaient eu l’occasion.

Chasseuse vorace, la morue-lingue mange « tout ce qu’elle peut mettre dans sa bouche », dit Cohen, et il se passe beaucoup de choses dans sa bouche.

« La morue-lingue a un ensemble de mâchoires supérieure et inférieure, tout comme la nôtre, mais elles sont plus mobiles – elles peuvent être projetées vers l’avant et étalées », explique-t-elle. “Si vous regardez à l’intérieur de la bouche sur leur palais, il est également couvert de dents.” Ensuite, tout au fond de la gorge, juste avant leur œsophage, il y a les mâchoires pharyngées, des plates-formes osseuses cloutées de dents faites d’arcs branchiaux modifiés.

Lorsque la morue-lingue attaque, sa première paire de mâchoires se lance vers l’avant et entraîne la proie dans la bouche où les mâchoires internes du pharynx se mettent à broyer et à déchiqueter. Pour que cette stratégie réussisse, la morue-lingue repose sur des dents acérées, qui sont sujettes à la casse. Mais comment éviter que sa morsure ne s’éteigne ? La stratégie semble être la suivante : faire pousser constamment de nouvelles dents. Beaucoup d’entre eux.

Un destin plein de dents

Dans l’étude, les chercheurs ont utilisé une séquence de colorants pour créer une chronologie visuelle de la croissance des dents.

Dans un premier temps, 20 morues-lingues juvéniles ont été immergées dans des bassins dopés avec le colorant fluorescent rouge alizarine pendant 12 heures. Comme le rouge d’alizarine est attiré par le calcium présent dans les dents, le résultat a été des centaines de grincements d’un rouge éclatant. Au cours des 10 jours suivants, des lots de morues-lingues ont été exposés à un deuxième colorant vert, la calcéine fluorescéine. Les dents en place le premier jour de l’étude étaient tachées de rouge, tandis que les dents qui ont éclaté plus tard sont apparues vertes.

Carr a minutieusement compté et classé chaque dent de couleur de Noël, pour un total de 10 580 dents sur les 20 poissons examinés.

Après avoir examiné les sourires de chacun des 20 poissons, Carr et son équipe ont appris que les dents de morue-lingue sont destinées, ce qui signifie que chaque dent fait éruption exactement là où elle est destinée à passer le reste de sa carrière. C’est contrairement à d’autres poissons célèbres comme le grand requin blanc, dont les dents commencent minuscules à l’arrière de la mâchoire et avancent à mesure qu’elles grandissent.

Les chercheurs ont également identifié des points chauds pour le remplacement des dents. “Ce n’est pas que les très grosses dents y restent plus longtemps, ou que les très petites dents soient constamment remplacées”, a expliqué Cohen. « Nous constatons qu’il y a un remplacement plus rapide dans les zones où nous nous attendons à ce qu’il y ait une plus grande force » lorsque la morue-lingue s’abat. (En savoir plus : Comment certains poissons, les « petits réservoirs de l’Amazonie », survivent aux piqûres de piranha.)

Mais qu’est-ce qui déclenche le remplacement des dents chez la morue-lingue ? Une deuxième condition expérimentale de l’étude a comparé des poissons qui étaient régulièrement nourris avec un autre groupe de poissons qui n’avaient rien à manger. Les chercheurs n’ont trouvé aucune différence significative dans le taux de remplacement des dents entre eux. Cela suggère que la morue-lingue ne fait pas germer de dents en réponse à la casse – cela peut ressembler davantage à nos propres dents de bébé et d’adulte, qui tombent et éclatent en fonction d’une minuterie génétique.

Carr dit qu’elle a trouvé le taux de remplacement de la morue-lingue surprenant. “Il y a cette idée que les dents sont très chères à fabriquer et à remplacer, mais notre étude remet en question ce concept”, dit Carr. Dans les eaux riches en calcium de l’océan, c’est clairement un investissement rentable pour la morue-lingue de baratter ses dents pour les garder tranchantes.

Boulettes et morue-lingue

Ce modèle de croissance des dents est inhabituel dans le monde de la recherche sur les poissons, mais probablement pas dans la nature. La batterie de dents de la morue-lingue est très similaire à celle des autres poissons osseux, en nombre, en diversité et en forme de cône. Cela en fait un excellent modèle pour de nombreuses espèces différentes d’une variété de lignées, et la coloration séquentielle des dents “quantifie vraiment cela d’une belle manière”, a déclaré Marc André Meyers, professeur de science et d’ingénierie des matériaux à l’Université de Californie à San Diego, qui étudie les biomatériaux, y compris les dents de poisson.

Willy Bémis est professeur d’écologie et de biologie évolutive à l’Université Cornell qui étudie l’anatomie des poissons, y compris le développement des dents. Bemis, qui n’était pas non plus impliqué dans l’étude, a déclaré que la conception de l’expérience était innovante et aidait à répondre aux questions de longue date sur le remplacement des dents chez des poissons relativement normaux comme la morue-lingue.

Historiquement, le taux de croissance et de perte des dents chez les poissons a été difficile à estimer – “par exemple, pour les requins, les meilleures données proviennent d’études qui ont collecté et compté les dents perdues trouvées au fond des réservoirs de rétention”, a déclaré Bemis. Et depuis que des requins ont été observés en train de grignoter leurs propres dents tombées (peut-être pour récupérer leur investissement en calcium), ces données ont toujours été un peu suspectes.

Cela fait de l’étude de la morue-lingue un «travail important» car elle démontre une technique qui peut être reproduite avec d’autres espèces, explique Bemis. Meyers ajoute qu’il serait intéressé à mener une étude similaire avec le piranha.

Les résultats suggèrent que les dents ne sont peut-être pas aussi irremplaçables ou précieuses que nous le pensions. Ne le dis pas à la fée des dents.

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