Capsule temporelle de la statue de Robert E. Lee : des experts trouvent des documents, de l’argent, etc.

Richmond, Virginie – Des experts en conservation de la capitale de la Virginie ont retiré mardi des livres, de l’argent, des munitions, des documents et d’autres artefacts d’une capsule temporelle tant recherchée trouvée dans les vestiges d’un piédestal qui contenait autrefois une statue du général confédéré Robert E. Lee.

Pendant environ deux heures, l’équipe a ouvert en tranches la boîte en cuivre de 36 livres et a méticuleusement démonté et documenté le contenu humide. La boîte avait été nichée dans une pierre angulaire de fondation du monument de Richmond massif – et maintenant en grande partie déconstruit – depuis 1887.

La capsule temporelle avait suscité un vif intérêt, à la fois parce qu’elle s’était révélée insaisissable lors d’une recherche antérieure et parce que les documents historiques avaient conduit à des spéculations, elle pourrait contenir une photo rare du président Abraham Lincoln après sa mort. Finalement, une telle photo n’a pas été trouvée.

L’équipe de conservation a pu identifier de nombreux objets immédiatement lorsqu’ils ont été retirés de la boîte, bien que certains matériaux aient été déformés par les dégâts des eaux et nécessitent une étude plus approfondie. Des experts étaient sur place pour trier les artefacts.

“Ils étaient plus saturés d’eau que nous ne l’avions espéré, mais pas aussi mauvais que cela aurait pu l’être”, a déclaré Kate Ridgway, conservatrice en chef du Virginia Department of Historic Resources.

La capsule temporelle avait été retrouvée un jour plus tôt – enterrée et assise dans l’eau – par des travailleurs qui terminaient le retrait du piédestal de la statue de Lee.

Le gouverneur de Virginie Ralph Northam a ordonné le retrait de l’énorme statue équestre de Lee en 2020, au milieu du mouvement de protestation mondial déclenché par le meurtre de la police de George Floyd. Les litiges ont repoussé ses plans, et la statue n’a pas été supprimé jusqu’en septembre, après un tribunal a ouvert la voie.

Les reportages contemporains de la fin des années 1800 ont détaillé le placement de la boîte dans la pierre angulaire du piédestal, mais une longue recherche lors du retrait de la statue est venu vide.

Plus tôt ce mois-ci, Northam commandé le piédestal enlevé aussi, et les équipes travaillant sur le projet ont recommencé à rechercher l’artefact. Une capsule temporelle différente a été découverte il y a deux semaines, générant de l’excitation, mais des heures de travail minutieux et examen finalement anti-climatique a suggéré que l’artefact a été placé par quelqu’un d’autre, peut-être quelqu’un impliqué dans la construction.

Ridgway a déclaré que les mesures et le matériau en cuivre de la boîte ouverte mardi correspondaient aux comptes rendus historiques. Au fur et à mesure que le contenu à l’intérieur était déballé, il s’alignait en grande partie sur les articles répertoriés dans un article de journal de l’époque.

Une bribe dans cet article de journal avait conduit à supposer que la capsule pourrait contenir une photo historiquement significative de Lincoln. Il énumérait parmi le contenu une “photo de Lincoln allongé dans son cercueil”.

Mardi, les restaurateurs ont trouvé une image imprimée d’un numéro de 1865 du Harper’s Weekly qui, selon eux, semblait montrer un personnage en deuil de la tombe de Lincoln – mais ce n’était pas la photo tant attendue.

« Ce n’était pas un original. C’est peut-être tiré d’une photographie, mais c’est une gravure », a déclaré Sue Donovan, conservatrice des collections spéciales à la bibliothèque de l’Université de Virginie.

Le contenu de la boîte bien emballée s’était dilaté à cause de l’humidité et s’était collé, rendant le déballage difficile. Les restaurateurs ont donc décidé de réduire la pression en coupant un côté.

“Pas idéal, mais c’est comme ça”, a déclaré Ridgway.

Après que Ridgway et d’autres membres de l’équipe aient méticuleusement extrait chaque objet, d’autres restaurateurs transportaient les pièces à l’arrière du laboratoire pour une étude plus approfondie et un catalogage. L’équipe s’est assurée de photographier chaque objet avant de le manipuler.

Avec plusieurs livres, brochures et journaux gorgés d’eau, la boîte contenait une enveloppe d’argent confédéré, que les conservateurs ont soigneusement séparée, et deux artefacts sculptés – un symbole maçonnique et un drapeau confédéré qui auraient été fabriqués à partir de l’arbre qui a poussé sur le général Stonewall La tombe d’origine de Jackson.

Les conservateurs ont également retiré de la boîte des boutons, des pièces de monnaie et des balles Minié, un type de balle utilisé pendant la guerre civile. Une escouade antibombe avait vérifié la capsule lundi, en partie pour s’assurer qu’il n’y avait pas de balles réelles à l’intérieur.

Ridgway a déclaré aux journalistes après que la boîte a été vidée qu’il y avait une question à savoir si appeler le navire une capsule temporelle était la terminologie la plus précise, car il ne semblait pas avoir de date définitive à laquelle il aurait dû être ouvert.

“Une boîte de pierre angulaire est probablement plus précise”, a-t-elle déclaré.

Aucune inscription n’était visible à l’intérieur ou à l’extérieur de la boîte, bien que Ridgway ait déclaré qu’il était possible qu’une telle sculpture se soit corrodée avec le temps.

Le monument Lee faisait autrefois partie d’une collection de statues confédérées qui parsemaient l’historique Monument Avenue à Richmond, qui était la capitale de la Confédération pendant la majeure partie de la guerre civile. Les autres statues confédérées, qui étaient la propriété de la ville, ont été retirées l’année dernière.

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