Bob Baffert et Churchill Downs se sont rendus au tribunal

Bob Baffert et le propriétaire de l’hippodrome de Churchill Downs s’affrontent pour ce qui s’annonce comme une bataille judiciaire cruciale au sujet de l’interdiction de deux ans de l’entraîneur du Temple de la renommée par la société à la suite d’un test de dépistage de drogue positif par sa charge, Medina Spirit, le gagnant du Kentucky Derby de l’an dernier.

On ne sait pas quand la bataille se joindra, mais l’écrivain de course du New York Times, Joe Drape, a rapporté cette semaine qu’il avait obtenu une copie d’un “projet de plainte de grande envergure” que l’équipe juridique de Baffert menace de déposer contre Churchill Downs Inc., le propriétaire de son hippodrome homonyme à Louisville, Kentucky, et de nombreuses autres entreprises de jeu.

Entre autres choses, selon le Times, la plainte fait valoir que le droit de Baffert à une procédure régulière a été violé par l’interdiction, car elle a été imposée avant que le test positif pour la bétaméthasone, un corticostéroïde thérapeutique légal administré pour soulager l’inflammation articulaire, ne soit jugé. En conséquence, dit-il, il a été illégalement exclu de Churchill Downs et de la plus grande course d’Amérique.

Selon le Times, Baffert demande une injonction préliminaire qui empêcherait Churchill Downs de refuser à ses chevaux l’entrée aux courses là-bas ou à Turfway Park à Florence, Kentucky, qu’il possède également, et de “lui interdire de gagner des points pour se qualifier ( cette année) Derby du Kentucky. De plus, le projet de plainte exige que l’entreprise reconnaisse les points de qualification que ses chevaux ont déjà gagnés lors de courses préparatoires et demande des millions de dollars en dommages-intérêts compensatoires et punitifs.

Comme on pouvait s’y attendre, le mot de la plainte imminente n’a pas bien plu à CDI. Le PDG de la société, Bill Carstanjen, l’a qualifié de “complètement sans fondement” et s’est engagé à le défendre vigoureusement devant les tribunaux.

Carstanjen a souligné que Baffert était un récidiviste. Sa pouliche Gamine a également été testée positive pour la substance après avoir terminé troisième des Kentucky Oaks 2020. Carstanjen a ajouté que les chevaux de Baffert avaient échoué à 30 tests de dépistage de drogue sur quatre décennies, dont cinq au cours d’une récente période de 13 mois.

La manœuvre précontentieuse n’est qu’un front juridique pour Baffert, 69 ans. Il combat également une interdiction similaire imposée par la New York Racing Association, se défendant contre un recours collectif intenté par des parieurs qui ont soutenu le finaliste du Derby Mandaloun dans la course, et poursuit une action en justice contre la Kentucky Horse Racing Commission visant à l’empêcher de disqualifier Medina Spirit, décédé subitement en décembre après une séance d’entraînement au parc de Santa Anita.

En raison du procès de Baffert, les commissaires de course du Kentucky n’ont pas encore tenu d’audience sur le test de dépistage de drogue positif, et encore moins rendu de décision.

La décision de Churchill Downs de se défendre si Baffert intente une action en justice n’est pas sans risque. Baffert obtient souvent les meilleurs jeunes chevaux mâles de la côte ouest, et jusqu’à présent, la plupart de ses propriétaires l’ont soutenu. S’ils ne rompent pas les rangs et n’envoient pas leurs chevaux à d’autres entraîneurs, la course pour les roses de cette année pourrait être d’une teinte beaucoup plus pâle de rouge.

La colonne des courses de chevaux de Mike Brunker apparaît le vendredi. Il peut être contacté à [email protected] ou au 702-383-4656. Suivre @mike_brunker sur Twitter.

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