Biden va puiser dans les réserves de pétrole américaines pour lutter contre la hausse des prix du gaz

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Les États-Unis et cinq autres puissances mondiales ont annoncé mardi un effort coordonné pour puiser dans leurs stocks nationaux de pétrole, tentant de faire baisser les prix du gaz qui ont provoqué la colère des consommateurs du monde entier.

Cette décision a semblé décevoir les négociants en pétrole, qui s’attendaient à ce que le président Biden annonce une libération plus importante de la réserve stratégique de pétrole américaine, qui est la plus grande au monde avec 620 millions de barils. Le prix du baril de pétrole brut a en fait augmenté après l’annonce dans le commerce mondial, bien que les responsables de l’administration aient déclaré que les prix pourraient baisser dans les semaines à venir.

La réaction du marché a souligné les difficultés auxquelles M. Biden est confronté, à la fois politiquement et économiquement, dans ses efforts pour réagir à l’augmentation la plus rapide de l’inflation américaine en trois décennies. Le président a vu ses cotes d’approbation s’effondrer à mesure que les prix de l’essence et des aliments augmentaient, tandis que les républicains ont lancé une série régulière d’attaques blâmant les démocrates.

M. Biden a modifié son message sur la question ces dernières semaines, dans l’espoir de montrer aux consommateurs qu’il comprend leurs difficultés financières. Mardi à la Maison Blanche, il a présenté la libération de pétrole de la réserve stratégique comme une étape importante vers la réduction des coûts de carburant pour les conducteurs au début de la saison des voyages de vacances.

“Aujourd’hui, nous lançons un effort majeur pour modérer le prix du pétrole, un effort qui couvrira le monde entier et atteindra finalement votre station-service du coin, si Dieu le veut”, a déclaré M. Biden.

“Bien que nos actions combinées ne résolvent pas le problème des prix élevés du gaz du jour au lendemain, elles feront la différence”, a-t-il déclaré. “Cela prendra du temps, mais d’ici peu, vous devriez voir le prix de l’essence baisser là où vous faites le plein.”

Plus tôt mardi, des responsables de l’administration ont déclaré que M. Biden avait ordonné au ministère de l’Énergie d’exploiter 50 millions de barils de brut dans la réserve stratégique de pétrole. Les commerçants attendaient 100 millions de barils, a déclaré Richard Bronze, responsable de la géopolitique chez Energy Aspects, une société d’études de marché à Londres.

La Grande-Bretagne a déclaré qu’elle autoriserait la libération de jusqu’à 1,5 million de barils et l’Inde a déclaré qu’elle en libérerait cinq millions. M. Bronze a estimé que le Japon et la Corée du Sud ajouteraient chacun quatre à cinq millions de barils. La Chine n’a pas annoncé les détails de ses plans.

L’effort concerté, le plus important jamais réalisé pour une libération de réserves stratégiques dans plusieurs pays, vise à faire face aux fluctuations de l’offre et de la demande de pétrole, ont déclaré des responsables de l’administration. Et c’était un coup de feu à travers l’OPEP Plus, le nom de l’Organisation des pays exportateurs de pétrole ainsi que la Russie et d’autres pays. M. Biden a poussé ces pays à augmenter leur production, mais a été repoussé.

Cette décision pourrait apporter une réponse la semaine prochaine lorsque le groupe tiendra sa réunion mensuelle. Bien que cela puisse inciter ces pays à augmenter leur production, cela pourrait tout aussi bien pousser le cartel à restreindre davantage l’offre et à faire monter les prix mondiaux.

Au cours des dernières réunions mensuelles, l’OPEP Plus s’est tenue à des plans visant à augmenter la production d’un montant relativement modeste de 400 000 barils par jour chaque mois. Les responsables américains ont esquivé une question sur d’éventuelles représailles de l’OPEP Plus. Les responsables ont déclaré qu’ils avaient poussé les producteurs de pétrole à annoncer leurs propres augmentations d’approvisionnement pendant des semaines et ont clairement indiqué à ces pays que M. Biden et d’autres dirigeants mondiaux envisageaient leurs propres libérations d’urgence. Ils ont déclaré que M. Biden aurait préféré une publication parallèle incluant davantage de pays producteurs de pétrole.

Le prix du pétrole a baissé depuis fin octobre, en partie par anticipation que les pays prendraient des mesures pour essayer de maîtriser les coûts de l’énergie. L’indice de référence américain, le West Texas Intermediate, a immédiatement bondi après l’annonce de l’administration et s’échangeait en hausse de 1,3 pour cent pour la journée. Jusqu’à présent ce mois-ci, le prix avait baissé de 4,75%.

La demande de pétrole a chuté précipitamment au cours des premiers mois de la pandémie, de sorte que les pays producteurs de pétrole ont réduit leur production. Aux États-Unis, la baisse de la demande a entraîné une baisse substantielle des forages ; le nombre de plates-formes pétrolières actives dans le pays a baissé de près de 70 % à l’été 2020.

Alors que les prix augmentaient ces derniers mois, M. Biden a cherché des moyens de montrer qu’il essayait de maîtriser les prix, notamment en demandant à la Federal Trade Commission d’enquêter sur un éventuel comportement illégal de grandes sociétés pétrolières sur le marché national de l’essence. Le président a poussé les producteurs de pétrole à augmenter leur approvisionnement tout en exhortant les États-Unis et d’autres pays à se sevrer des combustibles fossiles à long terme pour éviter un réchauffement climatique catastrophique.

Mardi, M. Biden a déclaré que son programme environnemental ne contribuait pas aux récentes augmentations des prix à la pompe.

“Mon effort pour lutter contre le changement climatique n’est pas d’augmenter le prix du gaz”, a-t-il déclaré.

Le stock d’urgence que M. Biden a exploité est stocké dans des cavernes souterraines au Texas et en Louisiane. Il a été établi après l’embargo pétrolier de 1973-74 par les membres arabes de l’Organisation des pays exportateurs de pétrole, et a été exploité dans des situations d’urgence comme l’accumulation de la guerre du golfe Persique en 1991 et les conséquences de l’ouragan Katrina en 2005, lorsqu’une grande partie de l’infrastructure pétrolière du golfe du Mexique a été endommagée. La réserve est également utilisée pour échanger ou prêter du pétrole aux raffineries lorsque des accidents ou des tempêtes bloquent les canaux de navigation.

La plupart des experts pensent qu’un communiqué pourrait éventuellement faire baisser les prix légèrement, mais seulement pour une courte période, car les prix du pétrole sont fixés à l’échelle mondiale et la consommation mondiale est en moyenne d’environ 100 millions de barils par jour. Le prix moyen d’un gallon d’essence ordinaire aux États-Unis est passé à 3,40 $ mardi, contre 2,11 $ il y a un an, selon AAA, l’organisation de services de voyage. Mais les prix du gaz ont commencé à se stabiliser la semaine dernière.

Plusieurs présidents récents ont ordonné la libération des réserves stratégiques américaines, dont M. Bush ; son père, George HW Bush ; Bill Clinton; et Barack Obama.

Mais la recherche suggère que l’effet sur les prix du gaz, pour la plupart, est au mieux modeste – soulignant à quel point les prix du gaz échappent largement au contrôle d’un président.

L’administration de M. Obama a dirigé la plus récente libération mondiale coordonnée de réserves de pétrole en juin 2011, lorsque les États-Unis et 27 autres pays ont libéré 60 millions de barils de réserves pour remplacer la production perdue de la Libye qui a été interrompue par les troubles politiques dans ce pays d’Afrique du Nord. Sur la quantité totale de pétrole libéré, environ la moitié provenait des réserves des États-Unis, le reste des 27 autres pays industrialisés appartenant à l’Agence internationale de l’énergie.

Les responsables de l’administration Biden ont déclaré que l’effort coordonné annoncé mardi se déroulerait en deux parties: un prêt de 32 millions de barils sur plusieurs mois aux raffineries et la vente accélérée de 18 millions de barils, qui a déjà été autorisée par le Congrès.

La Grande-Bretagne autorisera les entreprises à libérer volontairement leurs réserves de pétrole. Si chaque entreprise profite de l’option, cela représenterait 1,5 million de barils, a déclaré un représentant du gouvernement britannique.

Helima Croft, responsable des matières premières mondiales chez RBC Capital Markets, une banque d’investissement, a déclaré que l’OPEP Plus pourrait choisir de répondre lors de sa prochaine réunion, le 2 décembre.

“Si l’OPEP veut faire de l’obstruction, elle peut atténuer l’impact” de la libération de pétrole, a-t-elle déclaré, en n’approuvant pas la prochaine augmentation de production mensuelle de 400 000 barils par jour lors de la réunion.

D’un autre côté, a-t-elle ajouté, cela les « exposerait à de nombreux problèmes à Washington », y compris potentiellement un projet de loi antitrust au Congrès visant l’OPEP, connu sous le nom de NOPEC, qui pourrait appeler à s’attaquer aux réserves financières de pays comme Arabie saoudite et Émirats arabes unis. “Je pense que ce serait une option nucléaire et l’OPEP ne voudra pas s’engager dans cette voie”, a-t-elle déclaré.

Robert McNally, président de Rapidan Energy Group, une société d’études de marché et ancien conseiller en énergie à la Maison Blanche de George W. Bush, a déclaré que l’annonce de mardi « peut être politiquement intelligente, mais je ne pense pas qu’elle soit intelligente en termes de politique et retour de flamme probable.

“Il y a de bonnes chances que l’OPEP Plus compense cela, et ils ont un tuyau d’incendie plus gros que nous”, a-t-il déclaré. « Utiliser des actions stratégiques pour défendre un niveau de prix du pétrole fixé sur un marché mondial est une pure folie. »

Les républicains, dont le représentant Kevin McCarthy de Californie, le leader de la minorité à la Chambre, ont critiqué M. Biden et blâmé la Maison Blanche pour l’inflation.

Dans un tweet, M. McCarthy a déclaré que la décision d’exploiter les réserves stratégiques de l’Amérique “est un stratagème politique grossier à seulement 3 jours de Thanksgiving”.

Les démocrates au Congrès, y compris le chef de la majorité au Sénat, Chuck Schumer, ont récemment appelé M. Biden à prendre des mesures pour apporter un soulagement immédiat aux Américains.

Jennifer M. Granholm, la secrétaire à l’Énergie, a mis en garde mardi contre une baisse immédiate et spectaculaire des prix du gaz. Lorsqu’on lui a demandé quand les Américains pourraient voir les prix baisser, Mme Granholm n’a fait aucune promesse : « Ce ne sera pas demain », a-t-elle déclaré.

Eshe Nelson et Clifford Krauss rapports contribués.

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